William Tecumseh Sherman

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Vie précoce

William Tecumseh Sherman est né le 8 février 1820 à Lancaster, dans l’Ohio. Il était l’un des onze enfants de Charles Robert Sherman, juge à la Cour suprême de l’Ohio, et de Mary Hoyt Sherman. Le père de Sherman meurt subitement en 1829 alors que Sherman a neuf ans. En raison de problèmes financiers, sa mère l’a envoyé vivre avec Thomas Ewing, un avocat éminent de Lancaster, et un politicien de l’Ohio.

Officier de l’armée américaine

Ewing a obtenu une nomination pour Sherman à l’Académie militaire des États-Unis, et Sherman est devenu un cadet de West Point à l’âge de seize ans, en 1836. Sherman est sorti sixième de sa classe en 1840, et il a reçu une commission brevetée de sous-lieutenant dans la 3e artillerie le 1er juillet de cette année-là. Sherman a vu de l’action dans la deuxième guerre séminole en Floride (1835-1842) mais il a manqué la guerre mexico-américaine (1846-1848) parce que l’armée l’avait stationné en Californie pendant le conflit.

Mariage et vie civile

Sherman épouse Eleanor « Ellen » Boyle Ewing, la fille de Thomas Ewing, le 1er mai 1850, lors d’un mariage huppé à la Blair House, à Washington, D.C. Le 27 septembre 1850, l’armée le promeut au grade de capitaine. Insatisfait de la vie dans l’armée, Sherman démissionne de sa commission le 6 septembre 1853 et entre dans la vie civile comme directeur de banque à San Francisco. Après la faillite de sa banque à cause de la panique de 1857, Sherman pratique brièvement le droit à Leavenworth, au Kansas, en 1858.

En octobre 1859, Sherman reçoit une nomination en tant que premier surintendant du Louisiana State Seminary of Learning & Académie militaire (plus tard Louisiana State University). Sherman était un administrateur compétent qui s’entendait bien avec les étudiants et la faculté. Néanmoins, il se sentit contraint de démissionner de son poste en janvier 1861, lorsque les fonctionnaires de l’État exigèrent de recevoir et de stocker les armes prises à l’arsenal des États-Unis à Baton Rouge par la milice de Louisiane.

Pendant quelques mois en 1861, Sherman a été président de la St. Louis Railroad, une société de tramways à St. Louis, dans le Missouri, avant de se porter volontaire pour le service militaire au début de la guerre civile américaine.

Guerre de Sécession

Officier de l’armée de l’Union

La première commission de Sherman pendant la guerre de Sécession fut celle de colonel du 13e régiment d’infanterie américain, à compter du 14 mai 1861. Il est l’un des rares chefs de l’Union à s’être distingué lors de la première bataille de Bull Run (21 juillet 1861), et le 23 juillet 1861, le président Abraham Lincoln le promeut général de brigade des volontaires, à compter du 17 mai de la même année.

Le département de la Guerre affecte Sherman au théâtre occidental et remplace le général Robert Anderson comme commandant du département du Cumberland le 8 octobre 1861. Le 9 novembre 1861, les responsables fédéraux réorganisent le département du Cumberland en département de l’Ohio. Le 15 novembre 1861, le général Don Carlos Buell remplace Sherman en tant que commandant du département à la demande de Sherman.

Stress psychologique

Le ministère de la Guerre transfère Sherman à St. Louis, dans le Missouri, où il sert sous les ordres du major général Henry W. Halleck dans le département du Missouri. Pendant son séjour à St Louis, Sherman traverse une crise personnelle qui pousse Halleck à le juger inapte au service. Sherman rentre chez lui à Lancaster pour récupérer au milieu de rumeurs et d’articles dans la presse selon lesquels il serait devenu fou. Malgré ces rumeurs, Sherman se rétablit rapidement et fournit un soutien en zone arrière pour la prise de Fort Henry et de Fort Donelson par le brigadier général Ulysses S. Grant en février 1862.

Bataille de Shiloh

Le 1er mars 1862, l’armée confie à Sherman le commandement de la 5e division de l’armée du Tennessee occidental d’Ulysses S. Grant (plus tard l’armée du Tennessee). Le matin du 6 avril, sa division résiste à une attaque surprise de l’armée confédérée du Mississippi, au premier jour de la bataille de Shiloh (6-7 avril 1862). Alors que la bataille fait rage, Sherman se distingue en empêchant une déroute de l’Union et en aidant Grant à planifier et à exécuter une contre-attaque réussie le 7 avril.

Malgré la victoire de la bataille, les deux généraux reçoivent de sévères critiques pour ne pas avoir construit de fortifications défensives adéquates et pour avoir ignoré ou écarté les rapports de renseignement concernant les concentrations de troupes confédérées dans la région. Halleck relève Grant de son commandement de campagne, mais Sherman reste au front et aide Halleck à capturer la place forte rebelle de Corinth, dans le Mississippi, le 30 mai 1862, après un siège de trente jours.

Le camarade d’Ulysses S. Grant

En juillet 1862, la fortune de Grant et Sherman s’améliore lorsque le président Lincoln promeut Halleck au poste de général en chef de l’armée et le rappelle à Washington. Grant prend le commandement de l’armée du Tennessee, et Sherman devient son subordonné le plus digne de confiance.

Bataille de Chickasaw Bluff

Après avoir pris le commandement, Grant se concentre sur la capture de Vicksburg, Mississippi, le Gibraltar de la Confédération. Fin décembre 1862, Grant envoie trois divisions sous les ordres de Sherman pour tenter un assaut sur Vicksburg depuis le nord-est. Les fédéraux ne font pas le poids face aux défenseurs confédérés qui infligent à Sherman une défaite cuisante lors de la bataille de Chickasaw Bluff (26-29 décembre 1862). Les troupes de Sherman subissent plus de 1 100 pertes, contre moins de 200 pour les rebelles.

Remplacé et restauré

Après la répulsion de Chickasaw Bluff, le major général John A. McClernand supplante Sherman au commandement des forces de Grant au nord de Vicksburg. Bien que cet arrangement ne plaise ni à Grant ni à Sherman, ce dernier se rachète en s’illustrant lors de l’assaut de McClernand sur Arkansas Post (9-11 janvier 1863). En juin, Grant trouve une raison suffisante pour relever McClernand de son commandement et rétablir Sherman comme son subordonné numéro un. Bien que Sherman ait exprimé en privé des réserves sur la stratégie peu orthodoxe de Grant pendant la campagne de Vicksburg, il a servi Grant consciencieusement pendant tout le reste de l’opération réussie.

Campagne de Chattanooga

Le 16 octobre 1863, le département de la Guerre a émis des ordres généraux, n° 337 fusionnant les départements de l’Ohio, du Cumberland et du Tennessee sous le commandement de Grant. Le secrétaire à la Guerre Edwin M. Stanton ordonne à Grant de se rendre le plus rapidement possible à Chattanooga, dans le Tennessee, pour aider l’armée du Cumberland, assiégée par l’armée du Tennessee du général Braxton Bragg. Grant ordonne rapidement à Sherman de transporter l’Armée du Tennessee du Mississippi à Chattanooga pour renforcer l’Armée du Cumberland.

Grant arrive à Chattanooga le 23 octobre, établit une nouvelle route d’approvisionnement dans la ville et commence à faire des préparatifs pour une percée fédérale. Sherman suit avec environ 20 000 soldats, qui commencent à entrer dans Chattanooga le 20 novembre.

Le 23 novembre, environ 14 000 soldats fédéraux ont pris le dessus sur 600 défenseurs confédérés d’une colline entre Chattanooga et Seminary Ridge, connue sous le nom de Orchard Knob. Les soldats de l’Union fortifient la colline qui sert de quartier général à Grant pour le reste de l’échappée.

Le lendemain, environ 10 000 forces de l’Union commandées par le major général Joseph Hooker capturent Lookout Mountain, qui surplombe Chattanooga. Le même jour, Sherman fait traverser la rivière Tennessee à trois divisions et capture une position appelée Goat Hill près des lignes confédérées sur Missionary Ridge.

Assaut sur Missionary Ridge

Le 25 novembre, Grant ordonne à Sherman d’avancer sur Missionary Ridge par le nord et à Hooker par le sud. Sherman et Hooker lancent leurs assauts tôt le matin mais ne progressent guère dans l’après-midi. Constatant leur manque de progrès, Grant ordonne au major général George H. Thomas de mener l’Armée du Cumberland dans un assaut sur le centre confédéré. L’assaut est d’abord couronné de succès, mais les tirs de fusils et d’artillerie depuis la crête finissent par immobiliser les hommes de Thomas.

encore sous le choc de leur défaite embarrassante à la bataille de Chickamauga en septembre, l’armée du Cumberland monte une seconde charge héroïque sur la crête et déborde les rebelles. A 6 heures, le centre de l’armée de Bragg était en pleine retraite et l’Union tenait Missionary Ridge. Après avoir abandonné Missionary Ridge, Bragg ordonna à son armée de marcher vers le sud en direction de Dalton, en Géorgie. Sherman et Hooker la poursuivent brièvement, mais Grant demande rapidement l’arrêt de la marche, ne voulant pas que ses forces s’éloignent trop de leurs lignes de ravitaillement.

Campagne de Knoxville

Après l’évasion de Chattanooga, Grant ordonne à Sherman de remonter vers le nord le 29 novembre 1863, afin de soulager l’armée de l’Ohio du major général Ambrose E. Burnside, assiégée par à Knoxville, dans le Tennessee. Alors que l’armée de Sherman s’approche de Knoxville, Longstreet abandonne son investissement et se replie vers la Virginie, laissant le Tennessee fermement sous le contrôle de l’Union.

Campagne de Méridien – Avant-première de la guerre totale

Après avoir aidé à chasser Longstreet de Knoxville, Sherman retourne dans l’Ohio où il passe Noël avec sa famille. En février 1864, il se rend à Vicksburg où il entame une campagne contre les troupes du général Leonidas Polk à Meridian, dans le Mississippi. Alors que Sherman s’approche de Meridian, Polk décide qu’il ne pourra pas arrêter les Fédéraux et évacue la ville. Sherman atteint Meridian le 14 février 1863 et commence à dévaster la région, pratiquant la stratégie de  » guerre totale  » qu’il utilise lors de sa Marche vers la mer plus tard dans l’année.

District militaire du commandant du Mississippi

Le 3 mars 1864, le président Lincoln ordonne à Grant de se rendre à Washington et le promeut général en chef des armées des États-Unis, avec le grade de lieutenant général. Lorsque Grant se rend dans l’Est, il nomme Sherman pour lui succéder en tant que commandant du district militaire du Mississippi, qui englobe toutes les troupes de l’Union sur le théâtre occidental.

Campagne d’Atlanta

En tant que général en chef, la principale stratégie militaire de Grant était un effort coordonné pour attaquer et vaincre les deux principales armées confédérées sur le terrain, l’armée de Virginie du Nord de Robert E. Lee à l’est, et l’armée du Tennessee de Joseph E. Johnston à l’ouest. Le 5 mai 1864, Grant lance sa campagne terrestre contre Lee en Virginie. Deux jours plus tard, Sherman ouvre sa campagne d’Atlanta, menant trois armées hors du Tennessee à la poursuite de l’armée de Johnston. Pendant les quatre mois suivants, Sherman utilise une série de manœuvres de flanc pour repousser l’armée du Tennessee vers le sud, en direction d’Atlanta, en Géorgie. Au cours de la campagne, le ministère de la Guerre promeut Sherman au rang de major général de l’armée régulière le 12 août 1864.

Au 1er septembre, l’armée confédérée du Tennessee (désormais commandée par le général John Bell Hood) évacue Atlanta. Le lendemain, les forces de Sherman occupent la ville. Bien que l’armée de Hood s’échappe, la prise de la capitale de la Géorgie est importante car elle contribue à assurer la réélection du président Lincoln en novembre.

Destruction d’Atlanta

Sherman occupe Atlanta pendant les deux mois et demi suivants. Pendant cette période, il convainc Lincoln et Grant de lui permettre de se lancer dans une opération audacieuse, en envoyant une partie de son commandement à la poursuite de l’armée de Hood dans le Tennessee, tandis que Sherman dirige une force d’invasion à travers la Géorgie vers la ville côtière de Savannah. L’objectif de Sherman était de « faire hurler la Géorgie » en vivant de la terre et en détruisant les biens des civils géorgiens. Sherman pensait que sa Marche vers la mer démoraliserait le Sud, ce qui mettrait fin à la guerre plus rapidement et permettrait de sauver des vies. Bien que Lincoln et Grant aient émis des réserves sur le fait que Sherman isole son armée en coupant les lignes de communication et d’approvisionnement, ils approuvent le plan.

Avant d’évacuer Atlanta, Sherman ordonne « la destruction à Atlanta de tous les dépôts, garages, magasins, usines, fonderies. » Après avoir dépouillé la ville de tous les matériaux que le Sud pouvait utiliser, la destruction désignée commença le 12 novembre. Malheureusement, avant que l’armée de Sherman n’évacue la ville, les soldats de l’Union se livrent à des incendies criminels non sanctionnés, brûlant des résidences privées et une grande partie du centre-ville.

Campagne de Savannah – Marche vers la mer

Sherman quitte Atlanta le 15 novembre 1864. Au cours des cinq semaines suivantes, son armée a creusé un sillon de destruction à travers la Géorgie. Bien que Sherman ait interdit le pillage, il a autorisé les groupes de fourrageurs « à ramasser des navets, des pommes et d’autres légumes, et à conduire dans le stock de leur camp. » Sherman donnait en outre les instructions suivantes à ses butineurs, que les Sudistes appelaient les « bummers » :

Dans les districts et les quartiers où l’armée n’est pas molestée, aucune destruction de ces biens ne doit être autorisée ; mais si des guérilleros ou des bushwhackers molestent notre marche, ou si les habitants brûlent des ponts, obstruent les routes, ou manifestent autrement une hostilité locale, alors les commandants de l’armée doivent ordonner et faire appliquer une dévastation plus ou moins importante de pommes.

Les soldats du Nord s’emparent des mules, des chevaux et des chariots susceptibles d’aider l’avancée de l’Union. Enfin, Sherman donna les instructions suivantes :

Les Nègres qui sont valides et peuvent être utiles aux différentes colonnes peuvent être emmenés, mais chaque commandant d’armée gardera à l’esprit que la question du ravitaillement est très importante et que son premier devoir est de veiller sur ceux qui portent les armes…. .

Les hommes de Sherman rencontrent très peu de résistance de la part de l’armée confédérée qui s’épuise rapidement au cours de leur « Marche vers la mer ». Ils s’emparent de Savannah le 21 décembre, et Sherman télégraphie au président Lincoln :

Je vous prie de vous présenter comme cadeau de Noël la ville de Savannah, avec cent cinquante canons et beaucoup de munitions, ainsi qu’environ 25 000 balles de coton.

Campagne de Caroline

Lorsque la campagne de Savannah prit fin, Grant et Sherman décidèrent que ce dernier devait se déplacer vers le nord et aider Grant à vaincre l’armée de Virginie du Nord de Robert E. Lee. Plutôt que de déplacer son armée par bateau à vapeur, Sherman persuade Grant de le laisser marcher vers le nord à travers les Carolines, en exerçant ses tactiques de guerre totale en cours de route.

Destruction de Columbia

Les soldats de Sherman furent particulièrement destructeurs en Caroline du Sud, le premier État à faire sécession de l’Union. Les forces fédérales ont capturé Columbia, la capitale de l’État, le 17 février 1865, et les incendies de la nuit ont détruit la majeure partie du centre-ville. L’origine de la conflagration reste controversée. Certains, dont Sherman, ont affirmé que les soldats sudistes avaient déclenché l’incendie en brûlant des balles de coton alors qu’ils se retiraient de la ville ; d’autres ont prétendu que les incendies étaient des actes délibérés de vengeance de la part des soldats yankees ; d’autres encore ont affirmé que la source était accidentelle. Quelle que soit la vérité, l’incendie de Columbia a contribué à la réputation de Sherman dans le Sud comme le général de l’Union le plus détesté.

Bataille d’Averasboro

Le 11 mars 1865, les forces de Sherman entrent dans Fayetteville, en Caroline du Nord, en rencontrant peu de résistance. Sherman fait reposer son armée pendant une journée, puis reprend sa marche vers Goldsboro. Trois jours plus tard, l’arrière-garde de Sherman détruit l’arsenal de Fayetteville ainsi que tout ce qui pourrait être utile à la Confédération, notamment les chevalets de chemin de fer, les moulins et les usines.

Les Yankees rencontrent une résistance plus forte près d’Averasboro le 16 mars, lorsque Sherman ordonne à l’aile du général Slocum d’attaquer les Rebelles retranchés au nord de la ville. Les hommes de Slocum encadrèrent les Confédérés, les forçant à se replier sur une seconde ligne défensive. Les rebelles résistent brièvement à la deuxième ligne avant de se replier sur leur troisième et dernière ligne de défense. Malgré plusieurs assauts de l’Union, les Confédérés tiennent leur position jusqu’à la tombée de la nuit, puis se retirent à Bentonville sous le couvert de l’obscurité.

Bataille de Bentonville

Le 19 mars 1865, l’armée du Sud du général confédéré Joseph Johnston fait une résistance à Cole’s Plantation, bloquant la route vers Goldsboro. Une fois de plus, l’aile de Slocum était la cible. Dirigés par un « who’s who » de généraux confédérés, dont Johnston, P. G. T. Beauregard, Braxton Bragg, William J. Hardee et D.H. Hill, les rebelles lancent un assaut contre les Fédéraux dans l’après-midi, les forçant à se replier temporairement. À la tombée de la nuit, les hommes de Slocum ont contrôlé l’avancée des Rebelles, et la première journée de combat de la bataille de Bentonville s’est terminée par une impasse.

Le lendemain, des renforts fédéraux sont arrivés, et Slocum a progressivement repoussé les hommes de Johnston. Johnston tient bon jusqu’au 21 mars, date à laquelle il se retire pendant la nuit. Sherman ne le poursuit que brièvement le lendemain, préférant affronter Johnston un autre jour, après avoir augmenté la taille de son armée après avoir terminé son rendez-vous avec le général Schofield et l’armée de l’Ohio à Goldsboro.

Rendez-vous à Bennett Place

Après un autre mois d’escarmouches, Johnston réalise que sa position est sans espoir lorsque Robert E. Lee rend son armée à Grant le 9 avril 1865. Johnston persuade le président confédéré Jefferson Davis de l’autoriser à entamer des négociations avec Sherman pour qu’il rende la dernière grande force rebelle sur le terrain. Davis accepta si Johnston pouvait obtenir de Sherman des conditions plus généreuses que celles offertes à Lee à Appomattox Court House. Plus précisément, Davis cherchait une reddition qui rétablisse les droits et privilèges politiques des Sudistes.

Bien que Sherman n’ait aucune autorité pour négocier des termes politiques, il accéda à la demande de Johnston lorsque les deux hommes se rencontrèrent à Bennett Place, en Caroline du Nord, le 17 avril. Sherman estimait que les conditions qu’il proposait étaient conformes à la position du président Lincoln, qui cherchait « la malice envers personne, avec la charité pour tous. » De plus, il craignait que le fait de ne pas accepter les conditions de Davis ne contraigne Johnston à interrompre les négociations et à poursuivre la guerre.

Le 18 avril, les deux généraux signent des conditions de reddition agréables à Davis. Les dirigeants du Nord, cependant, n’étaient pas d’humeur à la réconciliation, surtout après l’assassinat du président Lincoln trois jours plus tôt. Le ministère de la Guerre envoie Grant en Caroline du Nord, où il ordonne à Sherman de renégocier la reddition avec Johnston, en offrant uniquement des concessions militaires. Sherman et Johnston se rencontrent à nouveau à Bennett Place le 26 avril et acceptent des conditions similaires à celles accordées à Appomattox Court House.

Carrière d’après-guerre

Commandant dans l’Ouest

Lorsque la guerre prend fin, Sherman reste dans l’armée régulière. Le ministère de la Guerre lui confie le commandement de la division militaire du Mississippi, puis de la division militaire du Missouri, qui englobe toutes les terres situées à l’ouest du Mississippi et à l’est des montagnes Rocheuses. Le 25 juillet 1866, les autorités fédérales le promeuvent au rang de lieutenant général.

Commandant général de l’armée américaine

Lorsque Grant devient président des États-Unis en 1869, le ministère de la Guerre promeut Sherman au poste de commandant général de l’armée américaine. Ses principales tâches dans l’Ouest consistaient à soumettre les tribus amérindiennes hostiles, à protéger les colons et à sauvegarder l’extension des chemins de fer. Le traitement qu’il réserve aux indigènes qui résistent à l’autorité fédérale est semblable à celui qu’il réserve aux Sudistes qui contestent ses avancées en Géorgie et dans les Carolines. Comme ce fut le cas durant la dernière partie de la guerre de Sécession, Sherman pensait que la manière la plus efficace de soumettre des tribus indigènes hostiles était de détruire les ressources qui leur permettaient de maintenir leur résistance.

Retraite

Sherman démissionne de son poste de général commandant de l’armée le 1er novembre 1883, et il se retire de l’armée le 8 avril 1884. La même année, les républicains commencent à le promouvoir comme candidat à la présidence. Sherman, cependant, n’avait aucune ambition politique. Il étouffa toute discussion sur sa sélection en déclarant laconiquement :  » Je n’accepterai pas si je suis nommé et je ne servirai pas si je suis élu. « 

Décès

Sherman passa la dernière partie de sa vie à profiter de la société new-yorkaise et à prendre la parole lors de dîners, de banquets et de réunions de vétérans de la guerre civile. William Tecumseh Sherman est mort à New York le 14 février 1891, de causes non précisées. Après des funérailles à son domicile le 19 février, le corps de Sherman a été transporté à St. Louis, dans le Missouri, où son fils Thomas Ewing Sherman, un prêtre jésuite, a présidé à de nouvelles funérailles le 21 février. Le général confédéré Joseph E. Johnston a servi de porteur de cercueils aux funérailles de New York. Le lieu de repos final de Sherman se trouve au cimetière Calvary, à Saint-Louis.

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