Tout dans la famille des langues : Les langues germaniques

Vous avez peut-être déjà entendu parler des familles de langues, et aujourd’hui nous allons parler des langues germaniques. Quand nous disons langues germaniques, nous faisons référence à toutes les langues qui faisaient autrefois partie de l’ancêtre linguistique proto-germanique. Les linguistes pensent que cette langue était parlée entre environ 500 avant notre ère et environ le 5e siècle de notre ère, lorsqu’elle a commencé à se diviser en différentes branches (nous reviendrons sur ces branches dans une minute).

Donc, quelles sont les langues de cette famille, et comment se comparent-elles entre elles aujourd’hui ? Jetons un coup d’œil.

Quelles langues sont membres de la famille germanique ?

En dehors de la réponse évidente, l’allemand, il y a au moins 47 langues germaniques vivantes autour d’aujourd’hui. La plupart des linguistes parlent de cette famille linguistique en termes de trois branches : les langues germaniques du nord, de l’est et de l’ouest. A partir de ces trois branches, on peut regrouper toutes les langues germaniques que nous connaissons aujourd’hui.

Les langues germaniques du Nord (également connues sous le nom de langues scandinaves ou nordiques) comprennent le suédois, le norvégien, le danois, l’islandais et le féroïen. Toute cette branche descend du vieux norrois, et jouit encore aujourd’hui d’une assez bonne intelligibilité mutuelle entre les langues.

Les langues germaniques occidentales comprennent l’allemand, l’anglais, le néerlandais, le frison, le néerlandais de Pennsylvanie, le luxembourgeois, le yiddish et l’afrikaans, ainsi qu’une variété de langues disparates qui sont souvent mises dans le même sac que les dialectes allemands ou néerlandais. Malheureusement, toutes les langues germaniques orientales se sont éteintes à partir du 4e siècle, et la dernière langue vivante de cette branche est morte à la fin du 18e siècle.

Combien de personnes parlent les langues germaniques ?

Environ 515 millions de personnes parlent une langue germanique de façon native, l’anglais représentant environ 360 millions de locuteurs. (La deuxième plus grande langue du groupe est l’allemand avec environ 76 millions de locuteurs natifs.)

Cependant, si nous incluons le nombre de locuteurs de langue seconde, alors le nombre grimpe à environ 2 milliards de locuteurs (principalement, encore une fois, de l’anglais).

Toutes les langues germaniques ont-elles évolué à partir de l’allemand ?

Bien que pas mal de gens croient encore que toutes les langues germaniques ont évolué à partir de différents dialectes allemands, il serait plus exact de dire qu’elles sont toutes des frères et sœurs linguistiques. Dans ce cas, l’allemand n’est pas la langue mère, mais juste un autre rejeton du proto-germanique. C’est pourquoi elles semblent si semblables !

Alors, comment cela se présente-t-il aujourd’hui ? Nous avons déjà passé un article entier à nous plonger dans les langues scandinaves, mais dans quelle mesure pouvons-nous comparer les similitudes et les différences entre les langues germaniques occidentales ? Regardons de plus près l’allemand, le néerlandais, l’afrikaans et les autres langues vivantes de cette branche.

Combien les langues germaniques se ressemblent-elles ?

Débutons par un regard sur deux des plus grands membres de cette branche : L’allemand et le néerlandais. J’ai souvent remarqué que les germanophones ont cette expression faciale surprise et curieuse lorsqu’ils voient des mots néerlandais écrits. C’est parce que, pour les germanophones, de nombreux mots en néerlandais ressemblent à des mots allemands mal orthographiés. Par exemple, le mot allemand finden (trouver) s’écrit vinden en néerlandais. Ou le mot allemand Antwort (réponse) s’écrit antwoord en néerlandais. Voici quelques autres cognats (ainsi que leurs équivalents anglais) :

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Allemand Néerlandais Anglais
kreativ creatief créatif
Wasser water water
grün groen green
besser beter betterter

Mais qu’en est-il des autres langues germaniques occidentales ? Comme dans toutes les familles de langues, les différentes langues partagent souvent des mots racines communs. En voici quelques exemples marquants :

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Anglais Frison Hollandais Afrikaans Allemand
deux twa twee twee zwei
summer simmer zomer somer Sommer
fleur blom bloem blom Blume
pomme apel appel appel Apfel
maison hûs huis huis Haus Vieux âld oud oud alt

Lire est une chose, L’écoute en est une autre

Sur le papier, les langues germaniques occidentales peuvent sembler extrêmement similaires (surtout si vous comparez le néerlandais et l’afrikaans, mais nous y reviendrons dans une minute). Cependant, ce n’est pas parce que les mots se ressemblent qu’ils sont mutuellement intelligibles.

Pour commencer, l’allemand conserve un système de cas grammatical compliqué dont la plupart des autres se sont débarrassés. Deuxièmement, les langues germaniques occidentales ont subi plusieurs glissements sonores au cours des deux derniers millénaires, y compris un couple de grands glissements consonantiques. Vous avez peut-être remarqué l’un de ces glissements marquants dans le premier tableau, où les mots allemands Wasser et besser ont des équivalents anglais et néerlandais similaires (mais légèrement différents) de water et beter/better.

Ensuite, si nous examinons la langue la plus parlée du lot – l’anglais – une foule d’autres problèmes surgissent. Un coup d’œil à l’histoire de l’anglais montre que cette langue a absorbé des milliers de mots du vieux norrois et du français. C’est pourquoi même nos plus proches parents linguistiques sont presque impossibles à comprendre pour un anglophone qui n’a pas une autre langue germanique dans sa ceinture d’outils.

Alors, qu’en est-il de l’afrikaans et du néerlandais ? Pourquoi ces deux langues sont-elles si similaires ?

L’afrikaans, la petite fille du néerlandais

L’afrikaans peut être considéré au mieux comme  » la fille néerlandaise  » de la famille des langues germaniques, car il a évolué à partir du néerlandais. En effet, près de 90% du vocabulaire de l’afrikaans provient du néerlandais. Aujourd’hui, il est parlé en Afrique du Sud, en Namibie, au Botswana et au Zimbabwe, mais il s’est développé pendant la période coloniale néerlandaise dans ce qui est aujourd’hui l’Afrique du Sud.

Les colons néerlandais du XVIIIe siècle ont apporté leur langue avec eux en Afrique du Sud, où elle s’est mêlée aux langues locales. En conséquence, la structure de la langue a été considérablement régularisée et simplifiée. Aujourd’hui, l’afrikaans est considéré comme une langue à part entière, bien que descendant clairement du néerlandais.

Quelle langue germanique dois-je apprendre en premier ?

Si vous lisez cet article en ce moment, la bonne nouvelle est que vous parlez déjà une langue germanique : L’anglais ! Le fait d’être anglophone vous donnera une base solide pour apprendre les autres langues de cette famille.

Maintenant, si vous avez envie d’en aborder quelques autres, le point de départ dépend de vos objectifs. Si vous voulez parler au plus grand nombre de personnes, alors vous devriez apprendre l’allemand pour commencer votre parcours. Toutefois, si l’idée de vous attaquer à l’une des langues les plus difficiles à apprendre vous inquiète, essayez de commencer par le néerlandais ou le norvégien. Ce sont deux des langues les plus faciles à apprendre pour les anglophones, et elles vous donneront une excellente base pour reprendre d’autres langues germaniques à l’avenir.