T. Rex était vraisemblablement couvert d’écailles, pas de plumes

Le Tyrannosaurus rex a longtemps été représenté avec une peau écailleuse, semblable à celle des reptiles. Au cours des dernières décennies, cependant, de nouvelles recherches ont remis en question l’exactitude de cette représentation. Des preuves de plumes ont été découvertes sur les fossiles de tyrannosaures antérieurs, ce qui a conduit les scientifiques à penser que le roi des dinos pouvait se vanter d’un plumage duveteux.

Mais comme le rapporte Jason Bittel pour National Geographic, de nouvelles recherches suggèrent que le T. rex de nos films d’enfance préférés n’était peut-être pas si loin de la vérité. Selon une étude récemment publiée dans la revue Biology Letters, la peau du T. rex était probablement écailleuse.

Une équipe internationale de chercheurs a étudié des empreintes de peau prélevées sur des fossiles de T. rex trouvés dans le Montana. Ils ont ensuite comparé ces impressions à des plaques de peau fossilisées d’autres tryannosaures, comme l’Albertosaurus, le Daspletosaurus, le Gorgosaurus et le Tarbosaurus. Selon Ben Guarino du Washington Post, les échantillons représentaient des parties de l’estomac, de la poitrine, du cou, du bassin et de la queue des dinosaures. Et aucun ne portait de traces de plumes.

Ces résultats indiquent « que la plupart (sinon tous) des tyrannosauridés à grand corps étaient écailleux », écrivent les auteurs de l’étude. Ils ajoutent que le T. rex a pu avoir quelques plumes, mais le plumage était probablement limité au dos du dinosaure.

Comme il existe de nombreuses preuves suggérant que les tryannosaures antérieurs avaient des plumes, les conclusions de l’étude signifieraient que les tyrannosaures ont évolué vers un manteau de plumes, pour finalement le perdre. Les auteurs de l’étude pensent que la taille du T. rex peut aider à expliquer ce changement évolutif, rapporte Bittel.

C’est de la peau de tyrannosaure ! #UAlberta #science #dinosaures pic.twitter.com/ZwN08xOg2D

– Scott Persons (@WScottPersons) 7 juin 2017

Les T. rex étaient beaucoup plus grands que leurs prédécesseurs, ayant développé de longues pattes qui leur permettaient de s’élancer après leurs proies. Mais les animaux grands et actifs ne se refroidissent pas aussi rapidement que les créatures plus petites. Ainsi, en devenant plus grands, les chercheurs pensent que les dinosaures ont pu perdre leur plumage. « Les plumes étaient trop gênantes pour se refroidir après un sprint », écrit Bittel.

Il y avait, cependant, au moins un tryannosaure massif qui avait des plumes. Le Yutyrannus, découvert il y a plusieurs années en Chine, s’étendait sur environ 30 pieds de long et était couvert de fines plumes. Ce dinosaure était plus petit que le T. rex, mais à peu près de la même taille que l’Albertosaurus et le Gorgosaurus, ce qui signifie que la taille ne peut pas être le seul facteur qui détermine si un dino porte ou non un manteau duveteux. Les auteurs de l’étude proposent donc une hypothèse supplémentaire : le Yutyrannus avait des plumes parce qu’il vivait dans des forêts ombragées, ce qui aidait le dinosaure à garder sa fraîcheur.

Un phénomène similaire peut être observé chez les éléphants d’aujourd’hui, comme le souligne Helen Briggs de la BBC. Les éléphants d’Asie ont plus de poils que les éléphants d’Afrique, non seulement parce qu’ils sont plus petits, mais aussi parce qu’ils vivent dans des environnements forestiers denses.

Mais les résultats de l’étude ne sont pas concluants. Les tissus mous comme les plumes ne sont préservés dans les archives fossiles que dans des circonstances spécifiques, donc « ce n’est pas parce que nous ne les voyons pas qu’ils n’étaient pas là », a déclaré Steve Brusatte de l’Université d’Édimbourg à Briggs. Il est donc toujours possible que le plus redoutable de tous les dinosaures ait été duveteux et doux.