Science du développement

À l’école, les enfants ayant un attachement sécurisant étaient plus appréciés et mieux traités, tant par leurs camarades que par leurs enseignants. Dans une étude, il a été démontré que les enseignants qui ne connaissaient pas l’histoire d’attachement d’un enfant traitaient les enfants ayant un attachement sécurisant avec plus de chaleur et de respect, établissaient des normes mieux adaptées à leur âge et avaient des attentes plus élevées. En revanche, les enseignants étaient plus contrôlants, avaient des attentes moins élevées, se mettaient plus souvent en colère et se montraient moins attentionnés envers les enfants ayant un attachement difficile – et qui, malheureusement, avaient davantage besoin que les enfants ayant un attachement sécurisant de la gentillesse des adultes.

Les études MSLRA ont montré que les enfants ayant des antécédents d’attachement sécurisant étaient plus susceptibles de développer :

  • Un plus grand sentiment d’auto-agence

  • Une meilleure régulation émotionnelle

  • Une plus grande auto-l’estime de soi

  • Mieux faire face au stress

  • Un engagement plus positif dans le groupe de pairs de l’école maternelle

  • Des amitiés plus étroites à la amitiés plus étroites dans la moyenne enfance

  • Une meilleure coordination des amitiés et des groupes sociaux à l’adolescence

  • Une plus grande confiance, nonnon hostiles à l’âge adulte

  • Plus de compétences sociales

  • Plus de qualités de leadership

  • Plus de bonheur et de bonnes relations avec les parents et les frères et sœurs

  • Plus grande confiance dans la vie

De nombreuses recherches supplémentaires suggèrent que l’attachement précoce de l’enfant affecte la qualité de ses relations à l’âge adulte, Une étude longitudinale récente menée auprès de 81 hommes a montré que ceux qui avaient grandi dans des familles chaleureuses et sécurisantes étaient plus susceptibles d’avoir un attachement sécurisant avec leurs partenaires romantiques jusqu’à 70 ou 80 ans. L’histoire de l’attachement d’un parent pendant l’enfance peut également affecter sa capacité à être parent de son propre enfant, créant ainsi une transmission transgénérationnelle des styles d’attachement.

Mais l’attachement de la petite enfance avec un parent n’est pas une fatalité : Il dépend de ce qui se présente par ailleurs. Par exemple, un enfant d’âge préscolaire sécurisé peut passer à un attachement insécurisant plus tard s’il y a une grave perturbation dans le système de soins – un divorce ou le décès d’un parent, par exemple. Mais l’effet est atténué par le niveau de stress et de disponibilité de la principale figure d’attachement. En d’autres termes, ce n’est pas ce qui se passe, mais comment cela se passe qui importe. Les enfants qui étaient auparavant sécurisés ont cependant tendance à rebondir plus facilement.

Sroufe écrit dans plusieurs articles qu’un attachement insécurisant n’est pas non plus une fatalité ; il peut être réparé dans une relation ultérieure. Par exemple, une garde d’enfants de bonne qualité qui offre un soutien émotionnel et une réduction du stress peut atténuer un départ difficile à la maison. Une relation amoureuse saine ultérieure peut compenser les effets d’une enfance difficile. Une bonne thérapie peut également être utile, car une partie du processus thérapeutique imite le processus d’attachement. Bowlby considérait le développement comme une série de chemins, contraints par les voies empruntées précédemment, mais où le changement est toujours possible.

Sans intervention consciente, cependant, les styles d’attachement ont tendance à se transmettre de génération en génération, et Bowlby a observé que le fait de devenir parent active particulièrement le style d’attachement de l’enfance d’un parent. Une étude a examiné les styles d’attachement sur trois générations et a constaté que le style d’attachement de la mère lorsqu’elle était enceinte prédisait le style d’attachement de son bébé à l’âge d’un an dans environ 70 % des cas.

Qu’en est-il des parents qui n’ont peut-être pas eu un bon départ dans la vie et qui veulent changer leur style d’attachement ? Il y a de bonnes nouvelles. Les recherches sur l’attachement des adultes montrent que ce ne sont pas les expériences d’attachement vécues pendant l’enfance qui importent, mais plutôt la façon dont l’adulte comprend ce qui lui est arrivé, s’il a appris de nouveaux modes de relation et s’il a intégré son expérience dans le présent. En d’autres termes, ont-ils une histoire cohérente et réaliste (incluant les bons et les mauvais côtés) de ce qu’ils ont vécu et de ce qu’ils sont maintenant ?

Le soutien compte aussi. Dans l’une des études de Sroufe, la moitié des mères étaient des adolescentes, ce qui est généralement une situation stressante. Sroufe a constaté que les adolescentes bénéficiant d’un bon soutien social étaient capables de former des attachements sécurisés avec leur bébé, mais que si elles n’avaient pas de soutien, elles avaient peu de chances de former un attachement sécurisé.

Comment être parent pour un attachement sécurisé et comment savoir si cela fonctionne.

« Le bébé a besoin de savoir qu’il est massivement important », explique Sroufe. « Un soignant doit être impliqué, attentif, sensible et réactif. »

« Le bébé vous dira quoi faire », explique Sroufe. « Ils ont une façon limitée d’exprimer leurs besoins, donc ils ne sont pas si difficiles à lire : S’il s’agite, il a besoin de quelque chose. S’ils ont les bras en l’air, ils veulent qu’on les prenne dans ses bras. Et si vous les interprétez mal, ils continueront à vous faire signe jusqu’à ce que vous ayez compris. » Il donne l’exemple de l’alimentation d’un bébé au biberon : « Le bébé pourrait vouloir faire une pause, et elle regarde autour d’elle. Que veut le bébé ? Regarder autour de lui ! Si le parent se trompe et force le retour du biberon, le bébé insistera, peut-être en détournant la tête, ou en se retirant plus fort. »

« Comment puis-je savoir si mon bébé a un attachement sécurisant ? » m’a demandé une cliente au sujet de son enfant de six mois. Un attachement clairement observable n’émerge pas avant environ neuf mois, mais voici quelques indices qu’un attachement sécurisant est en cours :

0-3 mois:

  • La physiologie du bébé est tout juste en train de se mettre en place alors qu’il effectue des cycles rapides entre l’alimentation, le sommeil et la veille éveillée. Répondre aux besoins du bébé à différents moments du cycle permet d’établir la stabilité.

  • À ce stade, le bébé n’a pas de préférence claire pour une personne plutôt qu’une autre.

  • Dans son état calme et alerte, le bébé s’intéresse aux visages et aux voix qui l’entourent.

4-8 mois:

  • Les tentatives pour apaiser le bébé sont généralement efficaces pour le calmer. (Mise en garde : une incapacité à apaiser pourrait ne pas être prédictive d’une insécurité mais plutôt indiquer l’un des nombreux autres problèmes possibles.)

  • Le principal responsable des soins a des interactions positives avec le bébé où le va-et-vient est agréable.

  • Le bébé a des périodes calmes où il s’intéresse au monde qui l’entoure, et il explore et expérimente dans la mesure où il en est physiquement capable – regarder, saisir, atteindre, babiller, commencer à ramper, explorer les objets avec sa bouche, ses mains, etc.

  • Les nourrissons commencent à faire la distinction entre les personnes et à montrer des préférences. Ils dirigent la plupart de leurs émotions (sourires, pleurs) vers la personne qui s’occupe d’eux, mais s’intéressent encore aux inconnus.

  • Ils s’intéressent beaucoup aux personnes qu’ils voient souvent, notamment les frères et sœurs.

9 mois:

  • Le bébé montre une nette préférence pour un soignant principal.

  • Le bébé montre de la méfiance envers les étrangers, bien que le degré varie selon le tempérament.

  • Le bébé est facilement perturbé lorsqu’il est séparé de son principal fournisseur de soins, bien que cela varie également selon le tempérament.

  • Le bébé est facilement apaisé après une séparation et peut reprendre son exploration ou ses jeux.

9 mois – 3 ans:

  • L’enfant montre un lien affectif clair avec une personne principale.

  • L’enfant reste à proximité de cette personne mais noue des relations étroites avec d’autres personnes qui sont souvent présentes aussi, par ex, baby-sitter, frères et sœurs.

Au delà de cet âge, la relation d’attachement devient plus élaborée. Grâce au langage et à la mémoire, les rythmes d’attachement et de séparation sont davantage négociés, discutés et planifiés, et les allers-retours entre le parent et l’enfant sont plus nombreux. À l’âge de la petite enfance et au-delà, un style parental autoritaire combine habilement un attachement sécurisant avec des limites et un soutien adaptés à l’âge de l’enfant. Un parent sensible permet à l’attachement changeant de se développer et de s’étirer avec les compétences croissantes de l’enfant, tout en continuant à être émotionnellement à l’écoute de l’enfant et à protéger sa sécurité.

L’une des meilleures ressources pour savoir comment être parent pour un attachement sécurisant dans les premières années de la vie est le nouveau livre Raising A Secure Child de Kent Hoffman, Glen Cooper et Bert Powell, tous des thérapeutes qui ont travaillé avec de nombreux types de familles différentes pendant des décennies. Leur travail se fonde directement sur la science de l’attachement et ils appellent leur approche le cercle de sécurité. Le cercle représente le flux et le reflux continu de la façon dont les bébés et les jeunes enfants ont besoin des personnes qui s’occupent d’eux, tantôt en se rapprochant pour s’occuper d’eux et les réconforter, tantôt en suivant leur inspiration pour explorer le monde qui les entoure. Le rôle des personnes chargées de s’occuper de l’enfant est d’observer où il se trouve sur le cercle à ce moment précis et d’agir en conséquence. Selon les auteurs, l’éducation des enfants en vue d’un attachement sûr n’est pas un ensemble de comportements prescriptifs, mais plutôt un état d’esprit, une façon d' »être avec » le bébé, une sensibilité à ce qu’il ressent. Les auteurs aident également les parents à voir les façons dont leur propre histoire d’attachement se manifeste dans leur façon d’être parent et les aident à faire les ajustements nécessaires.

La neurobiologie de l’attachement

« La théorie de l’attachement est essentiellement une théorie de la régulation », explique Allan Schore, neuroscientifique du développement au département de psychiatrie de l’UCLA David Geffen School of Medicine. Clinicien-scientifique, il a élaboré la théorie moderne de l’attachement au cours des trois dernières décennies en expliquant comment la relation d’attachement est importante pour le développement du cerveau et du corps de l’enfant.

Le développement précoce du cerveau, explique Schore, n’est pas uniquement déterminé par la génétique. Le cerveau a besoin d’expériences sociales pour prendre forme. « Mère Nature et Mère Nourrice se combinent pour façonner la nature humaine », écrit-il.

Les nourrissons développent de nouvelles synapses, ou connexions neuronales, à un rythme de 40 000 nouvelles synapses par seconde, et le cerveau fait plus que doubler de volume au cours de la première année. Les facteurs génétiques sont à l’origine de cette surproduction précoce de neurones, explique Schore, mais le cerveau attend les directives de l’environnement social, ou processus épigénétiques, pour déterminer quelles synapses ou connexions doivent être élaguées, lesquelles doivent être maintenues, et quels gènes sont activés ou désactivés.

L’une des premières zones du cerveau qui commence à se développer et à se différencier est le cerveau droit, l’hémisphère qui traite les informations émotionnelles et sociales. Le cerveau droit commence à se différencier au cours du dernier trimestre in utero, tandis que le développement du cerveau gauche s’accélère au cours de la deuxième année de vie. Certaines des régions qui traitent les émotions sont déjà présentes dans le cerveau des nourrissons à la naissance : l’amygdale, l’hypothalamus, l’insula, le cortex cingulaire et le cortex orbitofrontal. Mais les connexions entre ces zones se développent selon des schémas spécifiques au cours des premières années de la vie. C’est là que l’apport de la relation primaire devient crucial : il organise les circuits hiérarchiques qui finiront par traiter, communiquer et réguler les informations sociales et émotionnelles.

« Ce que fait le soignant principal, en étant avec le bébé, explique Schore, c’est permettre à l’enfant de ressentir et d’identifier dans son propre corps ces différents états émotionnels. En ayant un soignant simplement « être avec » lui pendant qu’il ressent des émotions et a des expériences, le bébé apprend à être », dit Schore.

La partie du cerveau que le soignant principal utilise pour l’intuition, le sentiment et l’empathie pour s’accorder avec le nourrisson est également le cerveau droit du soignant. C’est donc par une lecture réciproque « de cerveau droit à cerveau droit » que le parent et l’enfant synchronisent leur énergie, leurs émotions et leur communication. Et les comportements que les parents sont enclins à faire naturellement – comme le contact visuel et l’interaction en face à face, le fait de parler en  » langage maternel  » (plus aigu et plus lent que le langage normal) et le fait de tenir l’enfant dans ses bras – sont justement ceux dont on a montré qu’ils faisaient croître les régions du cerveau droit chez le bébé qui influencent la vie émotionnelle et surtout la régulation des émotions.

Les preuves des effets épigénétiques sur la régulation des émotions sont assez solides : les expériences de soins précoces peuvent affecter l’expression des gènes qui régulent le stress du bébé et elles peuvent façonner la façon dont le système endocrinien se mobilisera face au stress. Les comportements de soins, comme la réactivité, influent sur le développement du tonus vagal du bébé (le système d’apaisement) et de l’axe hypothalamo-hypophysaire (le système qui active le corps pour répondre à un danger perçu). Des soins de haute qualité modulent donc la façon dont le cerveau et le corps réagissent au stress et le gèrent.

Schore souligne que le cortex préfrontal ventromédian, une région du cerveau située dans l’hémisphère droit, possède à la fois les systèmes de régulation des émotions et du stress les plus complexes de toutes les parties du cerveau et est également le centre du système de contrôle de l’attachement de Bowlby. La recherche neurobiologique confirme que cette région est « spécifiquement influencée par l’environnement social. »

La gestion du stress n’est pas la seule partie importante de la régulation des émotions. Dans le passé, explique Schore, on mettait trop l’accent dans le domaine de la régulation des émotions sur le fait de diminuer singulièrement la détresse du bébé. Mais aujourd’hui, dit-il, nous comprenons que le soutien d’états émotionnels positifs est tout aussi important pour créer un « état de bien-être général ». En d’autres termes, profitez de votre bébé. Il est protecteur.

La régulation des émotions d’un bébé commence avec le soignant, et le principe de Boucles d’or s’applique : Si les émotions du soignant sont trop fortes, la stimulation pourrait être intrusive pour le bébé, explique Schore. Si les émotions de la personne qui s’occupe de l’enfant sont trop faibles, la stimulation peut être intrusive pour le bébé, explique Schore. Le juste milieu, du point de vue du bébé, est le mieux.

Et les bébés sont étonnamment perspicaces pour enregistrer leur environnement de sentiments. Hoffman, Cooper et Powell écrivent:

Les plus jeunes bébés peuvent percevoir l’aisance par rapport à l’impatience, le plaisir par rapport au ressentiment ou à l’irritation, le confort par rapport à l’agitation, l’authenticité par rapport aux faux-semblants, ou d’autres réactions positives par rapport aux réactions négatives chez un parent, même si ces réactions ne sont pas évidentes pour un observateur occasionnel. Les petits bébés peuvent capter le moindre soupir, le plus subtil changement de ton de la voix, un certain regard ou un certain type de langage corporel et savoir que le parent est sincèrement à l’aise ou définitivement pas content.

Schore explique que dans un attachement sécurisant, le bébé apprend à s’autoréguler de deux manières : L’une qu’il appelle « autorégulation » qui consiste à s’auto-apaiser, ou à utiliser son propre esprit et son propre corps pour gérer ses sentiments. La seconde est la « régulation interactive », qui consiste à faire appel à d’autres personnes pour l’aider à réguler ses sentiments à la hausse ou à la baisse. Ce double fil conducteur de l’autonomie et de la dépendance aux autres commence donc dès les premiers mois, devient très important au cours des deux premières années de la vie, et se poursuit de manière plus subtile tout au long de la vie.

Tout cela peut sembler décourageant pour un nouveau parent, qui pourrait encore être tenté de trop se concentrer sur le nourrisson et sur la manière dont se passe la connexion – ce qui pourrait potentiellement conduire aux mêmes types de stress et de culpabilité que le mouvement de l’attachement parental crée.

Mais heureusement, le soignant n’a pas besoin d’être à 100 % à l’écoute du bébé et les réparations continues sont une partie importante du processus :

« L’idée qu’une mère ne devrait jamais stresser un bébé est problématique », dit Schore. « Les attachements insécurisés ne sont pas créés uniquement par l’inattention ou les faux pas d’un soignant. Il provient également d’une incapacité à réparer les ruptures. Ce qui est essentiel, c’est la réparation. Peut-être que la personne qui s’occupe de l’enfant va trop vite et doit se retirer, ou peut-être que la personne qui s’occupe de l’enfant n’a pas réagi et doit montrer au bébé qu’elle est là. Dans tous les cas, la réparation est possible, et elle fonctionne. Le stress fait partie de la vie, et ce que nous essayons de faire ici, c’est de mettre en place un système grâce auquel le bébé peut apprendre à gérer le stress. » Un stress optimal, explique-t-il, est important pour stimuler le système de régulation du stress.

Pour autant, Sroufe et Schore reconnaissent tous deux le travail émotionnel de la parentalité. Et ils sont véhéments sur le fait que les parents doivent être soutenus pour avoir l’espace et la liberté de s’occuper des bébés.

« Il faut du temps aux parents pour apprendre à lire les signaux de leur bébé », a déclaré Sroufe.

Schore appelle l’échec de l’Amérique à fournir des congés familiaux payés – et nous sommes le seul pays au monde qui ne le fait pas – la « honte de l’Amérique ».

« Nous mettons la prochaine génération en danger », explique-t-il, soulignant les taux croissants d’attachements insécurisés et la santé mentale en chute libre chez les jeunes Américains. Les parents devraient bénéficier d’au moins six mois de congés payés et d’une protection de l’emploi pour l’aidant principal, et d’au moins deux mois pour l’aidant secondaire, selon M. Schore, et M. Sroufe va plus loin en préconisant une année complète de congés payés et de protection de l’emploi. Et une étude récente a montré qu’il faut un an aux mères pour se remettre d’une grossesse et d’un accouchement.

Le développement intellectuel et cognitif a été privilégié dans notre société, mais c’est notre régulation des émotions qui nous organise, notre existence et la façon dont nous vivons la vie, affirme Schore. Une étude de la London School of Economics tire la conclusion suivante : « Le prédicteur le plus important de la satisfaction de la vie à l’âge adulte est la santé émotionnelle de l’enfant….. Le prédicteur le moins puissant est le développement intellectuel de l’enfant. »

Alors, qu’en est-il de mon amie Amélie ? La partie la plus difficile sera de naviguer entre les conseils distrayants et de créer les solutions de rechange dont elle a besoin pour le manque de soutien culturel. Mais elle apprécie énormément son bébé et je suis convaincue qu’elle formera un attachement sécurisant avec Sylvie, car elle fait confiance à son propre flux de  » cerveau droit  » d’empathie, de sentiments et d’être, et se met au diapason des modes de communication uniques de Sylvie.

Et Sylvie fera sa part pour rapprocher ses parents. Car quelle que soit la personnalité individuelle des bébés – qu’ils pleurent beaucoup ou dorment très peu, qu’ils soient nourris au sein ou au biberon – ils vous attirent avec leur regard grand ouvert, leur odeur lactée et leurs petits doigts qui s’enroulent autour de vos gros doigts. Avant que vous ne le sachiez, ils vous illuminent de leur sourire de tout le corps qui vous est spécialement destiné, et ils vous attirent près de vous avec leurs petits bras dodus serrés autour de votre cou.

Et le doux élixir de la relation d’attachement est en marche.