Ralph David Abernathy (1926-1990)

Ralph David Abernathy était le principal partenaire de Martin Luther King Jr dans le mouvement des droits civiques. Il a aidé à organiser le boycott des bus de Montgomery en Alabama et la Southern Christian Leadership Conference (SCLC) à Atlanta. Après l’assassinat de King en 1968, Abernathy lui succède à la présidence de la SCLC et poursuit la pratique de la résistance non violente comme moyen d’obtenir l’égalité pour les Noirs américains. En mai et juin 1968, un mois seulement après l’assassinat de King, Abernathy dirige la Marche des pauvres sur Washington, D.C.

Contexte et début de carrière

Ralph David Abernathy est né à Linden, en Alabama, le 11 mars 1926. Fils d’agriculteur, il sert dans l’armée pendant la Seconde Guerre mondiale (1941-45) et s’inscrit ensuite à l’université d’État de l’Alabama à Montgomery, en Alabama. Il a obtenu un diplôme en mathématiques en 1950, deux ans après avoir été ordonné pasteur baptiste en 1948. Son engagement dans le militantisme politique a commencé à l’université lorsqu’il a mené des manifestations pour protester contre le manque de chauffage et d’eau chaude dans son dortoir et la nourriture épouvantable servie à la cafétéria. En 1951, il obtient une maîtrise en sociologie de l’université d’Atlanta (qui deviendra plus tard l’université Clark Atlanta), puis devient pasteur de la First Baptist Church à Montgomery, en Alabama. Alors qu’il était à Montgomery, il a formé un partenariat étroit et durable avec Martin Luther King Jr.

Le boycott des bus de Montgomery de 1955-56, déclenché par le refus de Rosa Parks de céder son siège de bus à un homme blanc, a inspiré King et Abernathy pour créer la Montgomery Improvement Association. Ce groupe a pris la tête du boycott réussi du système de bus ségrégationniste de la ville. Ce boycott a marqué le début du mouvement des droits civiques. Dans l’espoir de tirer parti de cette victoire, Abernathy et King, ainsi que d’autres ministres noirs du Sud, ont créé la Southern Christian Leadership Conference. Leur objectif était de former une organisation qui fournirait au mouvement des droits civiques un leadership durable. King est élu président, le révérend C. K. Steele est nommé vice-président et Abernathy devient secrétaire-trésorier. Engagé dans la lutte non violente pour les droits civiques, le SCLC adopte la devise « Pas un cheveu d’une tête d’une personne blanche ne sera blessé. »

En 1961, Abernathy devient pasteur de l’église baptiste de West Hunter Street à Atlanta et est nommé vice-président du SCLC, devenant ainsi le lieutenant de King et son éventuel successeur. Toujours en 1961, Abernathy et King sont convoqués à Albany pour mener un boycott du système de transport public ségrégué de la ville. Bien qu’ils soient arrivés à Albany avec beaucoup d’enthousiasme et de nobles objectifs, les résultats de ce qui est devenu le mouvement d’Albany sont loin d’être triomphants. Abernathy et King furent arrêtés à plusieurs reprises et quittèrent rapidement le sud-ouest de la Géorgie sans avoir résolu les problèmes qui s’y posaient.

Le flambeau de King est passé

Lorsque King fut assassiné le 4 avril 1968, Abernathy lui succéda à la présidence du SCLC. Ses nouvelles responsabilités lui laissent peu de temps pour pleurer la mort de son ami. Moins d’une semaine après l’assassinat, Abernathy prend la tête d’une marche de soutien aux travailleurs sanitaires en grève à Memphis, dans le Tennessee. Le mois suivant, il prend la tête de la Poor People’s Campaign de la SCLC. Dans l’espoir d’attirer l’attention sur la situation critique des pauvres de la nation, il construit des cabanes dans la capitale nationale, ce qui précipite une confrontation avec la police. Ignorant les ordres de retirer les huttes, il fut emprisonné pendant près de trois semaines.

Le mandat de dix ans d’Albernathy en tant que président du SCLC fut marqué par des tensions internes entre des factions qui se disputaient le contrôle de la direction de l’organisation. Il était frustré par le différend croissant entre les membres plus jeunes et plus militants, qui préconisaient les protestations et les actions spectaculaires, et les membres plus âgés et plus conservateurs, qui favorisaient des mesures plus traditionnelles comme les marches. Sous la direction d’Abernathy, les campagnes de collecte de fonds du SCLC sont moins réussies, ce qui place l’organisation dans une situation financière instable. Abernathy démissionne en 1977 suite à des accusations de mauvaise gestion financière, laissant sur le déclin une organisation de défense des droits civiques autrefois importante et proéminente. La même année, il se présente à un siège au Congrès de Géorgie et perd.

Après avoir quitté son poste de direction au sein du SCLC, Abernathy reprend son travail de ministre à plein temps à Atlanta. Il reçoit de nombreuses récompenses, notamment des diplômes honorifiques de l’université de Long Island à New York, du Morehouse College d’Atlanta, du Kalamazoo College du Michigan et de son alma mater, l’université d’État de l’Alabama. Une grande autoroute d’Atlanta est nommée en son honneur. Son autobiographie, And the Walls Came Tumbling Down, a été publiée en 1989. Il est décédé à Atlanta le 17 avril 1990.

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