Qu’est-ce qu’un man o’ war portugais ?

Le man o' war portugais est reconnu par son flotteur en forme de ballon.

Le man o’ war portugais est reconnu par son flotteur en forme de ballon, qui peut être bleu, violet ou rose et s’élève jusqu’à six pouces au-dessus de la ligne d’eau. Crédit image : Elizabeth Condon, National Science Foundation

Le man o’ war portugais, (Physalia physalis) est souvent appelé méduse, mais il s’agit en fait d’une espèce de siphonophore, un groupe d’animaux étroitement liés aux méduses. Un siphonophore est inhabituel en ce sens qu’il est composé d’une colonie d’individus spécialisés, génétiquement identiques, appelés zooïdes – clones – de formes et de fonctions diverses, qui travaillent tous ensemble comme une seule entité. Chacune des quatre parties spécialisées d’un homme de guerre est responsable d’une tâche spécifique, comme flotter, capturer des proies, se nourrir et se reproduire. Présents principalement dans les mers tropicales et subtropicales, les hommes de guerre sont propulsés par les vents et les courants marins uniquement, et flottent parfois en légions de 1 000 personnes ou plus !

Similaire à un navire de guerre portugais du XVIIIe siècle à pleine voile, le man o’ war se reconnaît à son flotteur en forme de ballon, qui peut être bleu, violet ou rose et s’élève jusqu’à 15 cm au-dessus de la ligne de flottaison. Sous le flotteur se cachent de longues chaînes de tentacules et de polypes qui atteignent en moyenne 10 mètres et peuvent s’étendre jusqu’à 30 mètres. Les tentacules contiennent des nématocystes urticants, des capsules microscopiques chargées de tubes barbelés enroulés qui libèrent un venin capable de paralyser et de tuer les petits poissons et crustacés. Si la piqûre de l’homme de guerre est rarement mortelle pour l’homme, elle a un punch douloureux et provoque des zébrures sur la peau exposée.

Les baigneurs sont prévenus : Le vaillant man o’ war peut encore vous piquer même des semaines après s’être échoué sur le rivage.