Qu’est-ce qui a inspiré La légende de Sleepy Hollow?

La légende de Sleepy Hollow refait surface chaque année aux alentours d’Halloween. Le récit de Washington Irving, datant de 1820, d’un cavalier sans tête qui terrorise le village réel de Sleepy Hollow est considéré comme l’une des premières histoires de fantômes d’Amérique – et l’une des plus effrayantes.

Mais Irving n’a pas inventé l’idée d’un cavalier sans tête. Les récits de cavaliers sans tête remontent au Moyen Âge, notamment les histoires des frères Grimm et la légende néerlandaise et irlandaise du « Dullahan » ou « Gan Ceann », un cavalier ressemblant à la Faucheuse qui porte sa tête.

Elizabeth Bradley, historienne à Historic Hudson Valley, affirme qu’une source probable pour le cavalier d’Irving peut être trouvée dans The Chase de Sir Walter Scott en 1796, qui est une traduction du poème allemand The Wild Huntsman de Gottfried Bürger et probablement basé sur la mythologie nordique.

L’auteur américain Washington Irving (1783-1859).

MPI/Getty Images

« Irving venait de rencontrer Scott et de se lier d’amitié avec lui en 1817, il est donc très probable qu’il ait été influencé par l’œuvre de son nouveau mentor », explique-t-elle. « Le poème parle d’un méchant chasseur condamné à être chassé à jamais par le diable et les « chiens de l’enfer » pour le punir de ses crimes. »

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Selon la Société historique de New York, d’autres personnes pensent qu’Irving a été inspiré par « un véritable soldat hessois qui a été décapité par un boulet de canon lors de la bataille de White Plains, aux alentours d’Halloween 1776. »

L’histoire d’Irving se déroule dans le village new-yorkais de Sleepy Hollow, dans le comté de Westchester. Ichabod Crane, nouveau venu et maître d’école, y fait la cour à Katrina van Tassel, une jeune héritière qui est également poursuivie par le Hollandais Brom Bones. Après avoir été rabroué par Katrina lors d’une fête à la ferme des van Tassel où l’on partage des histoires de fantômes, Ichabod est poursuivi par un cavalier sans tête (qui peut être ou non son rival) qui lance une citrouille sur l’homme, jetant Ichabod de son cheval. Le maître d’école disparaît.

Irving a peut-être puisé l’inspiration pour son histoire alors qu’il était adolescent dans la région de Tarrytown. Il s’est installé dans la région en 1798 pour fuir une épidémie de fièvre jaune à New York, selon la New York Historical Society.

Il « aurait été initié aux histoires de fantômes et aux traditions locales à un âge impressionnable », explique Bradley. « Il tisse habilement des lieux factuels – la vieille église hollandaise et le cimetière, « l’arbre du major André », certains noms de famille réels, notamment van Tassel et Ichabod Crane – et un peu d’histoire de la guerre révolutionnaire avec de l’imagination pure et de la fantaisie », explique Bradley. « C’est un melting-pot d’une histoire, et donc totalement américain. »

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Le cavalier sans tête poursuivant Ichabod, illustré par Frances Brundage.

Culture Club/Getty Images

Franz Potter, professeur à l’Université nationale, spécialisé dans les études gothiques, affirme que le cavalier sans tête, en tant qu’entité surnaturelle, représente un passé qui ne meurt jamais, mais qui hante toujours les vivants.

« Le cavalier sans tête cherche supposément à se venger – et à obtenir une tête – qui, selon lui, lui a été injustement enlevée », explique Potter. « Cette injustice exige qu’il cherche continuellement un substitut. Le cavalier, comme le passé, cherche toujours des réponses, cherche toujours à se venger, et ne peut pas se reposer. Nous sommes hantés par le passé qui nous traque pour que nous ne l’oubliions jamais. »

Pour ce qui est du folklore se mêlant à l’histoire lorsqu’il s’agit du personnage d’Ichabod Crane, le New York Times rapporte qu’un véritable colonel Ichabod B. Crane était un contemporain d’Irving qui s’est engagé dans les Marines en 1809, servant 45 ans. Mais il n’y a aucune preuve que les deux se soient rencontrés, selon le journal.

La première histoire de fantômes de l’Amérique, selon Bradley, a perduré parce qu’elle s’adapte à l’évolution de l’imagination américaine.

« Elle inspire les gens parce qu’elle leur rappelle qu’il y a encore des mystères américains, des demi-vérités qui ne seront peut-être jamais complètement connues – et c’est là tout l’intérêt », dit-elle. « La ‘Légende’ se prête à toutes les interprétations, et elle continue de nous fasciner et de nous terrifier de la meilleure façon possible. »

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