Quelles émotions les chiens ressentent-ils réellement ?

Les chiens ont-ils des sentiments ? La plupart des gens peuvent lire les émotions chez leur chien assez facilement. Par exemple, vous rentrez à la maison et votre chien danse en remuant la queue, et vous vous dites : « Lady est heureuse de me voir », ou « Lady m’aime vraiment ». Ou peut-être êtes-vous en train de vous promener et, à l’approche d’un autre chien, votre chien se fige sur place, les poils dressés, et émet un grognement grave. Nous interprétons cela comme « Rex n’aime pas ce chien. Le voir met Rex en colère ». Dans de telles situations, l’état émotionnel de nos chiens semble tout à fait évident. C’est pourquoi il est difficile pour beaucoup de gens de comprendre que l’existence d’émotions chez les chiens était – et dans certains endroits est encore – un point de controverse scientifique.

L’histoire des émotions des chiens : Âme ou machine ?

Dans un passé lointain, on présumait que les chiens avaient une vie mentale très riche, avec des sentiments très semblables à ceux des humains et même la capacité de comprendre le langage humain presque aussi bien que les humains. Cependant, avec l’essor de la science, les choses ont commencé à changer. L’humanité commençait à comprendre suffisamment les principes de la physique et de la mécanique pour pouvoir construire des machines complexes. En outre, nous apprenions que les êtres vivants étaient également régis par des systèmes qui suivaient des règles mécaniques et des processus chimiques.

Face à de telles découvertes, les religions sont intervenues pour suggérer qu’il devait y avoir plus que de simples événements mécaniques et chimiques dans les êtres humains. Les érudits de l’Église insistaient sur le fait que les gens ont une âme, et la preuve qu’ils en donnaient était le fait que les humains ont une conscience et des sentiments ; les animaux pouvaient avoir les mêmes systèmes mécaniques, affirmaient-ils, mais ils n’avaient pas d’étincelle divine et, par conséquent, n’avaient pas la capacité d’éprouver de « vrais » sentiments.

Etudes sur les sentiments des chiens dans le passé

Puisqu’une grande partie de la science de l’époque était parrainée par des écoles et des universités liées à l’église, il n’est pas surprenant de constater que les chercheurs n’affirmeraient pas l’existence de niveaux supérieurs de fonctionnement mental tels que les émotions chez les animaux. Le faire aurait pu amener les autorités ecclésiastiques à penser que les scientifiques suggéraient qu’un animal tel qu’un chien pouvait avoir une âme et une conscience, et voler au nez de la doctrine ecclésiastique pouvait entraîner de nombreux problèmes.

Calendrier de développement et niveaux d'émotion du chien

La personne la plus en vue à adopter cette ligne était le philosophe et scientifique français René Descartes. Dans un ensemble d’analyses très influentes, Descartes a suggéré que les animaux comme les chiens étaient simplement une sorte de machine. Il décrirait ainsi mon Beagle, Darby, comme étant simplement un châssis en forme de chien, rempli de l’équivalent biologique d’engrenages et de poulies.

Cette machine ne pense pas, mais elle peut être programmée pour faire certaines choses. Nicolas de Malebranche, qui a prolongé les idées de Descartes, a résumé cette idée en affirmant que les animaux « mangent sans plaisir, pleurent sans douleur, agissent sans le savoir : ils ne désirent rien, n’ont peur de rien, ne savent rien. »

Vous pourriez argumenter contre cela en notant que si vous défiez un chien, il se met clairement en colère, ce qui est prouvé par le fait qu’il grogne ou grogne. Ou bien, il peut avoir peur, ce qui est prouvé par le fait qu’il gémit et s’enfuit. Ces scientifiques classiques et leurs successeurs diraient que le chien agit simplement, et non qu’il ressent. Il est programmé pour mordre les choses qui le menacent ou, si la menace est trop grande, il est programmé pour s’enfuir. Vous pourriez faire remarquer que si vous donnez un coup de pied à un chien, il glapit de douleur et de peur. Ces chercheurs pourraient répondre que si vous donniez un coup de pied à un grille-pain, il émettrait un son. S’agit-il d’un glapissement de douleur indiquant que le grille-pain a peur ? Leur argument serait que les chiens agissent simplement et ne ressentent pas.

Ce que nous savons des émotions des chiens maintenant

La science a clairement progressé très, très loin de la pensée de Descartes et Malebranche. Nous avons maintenant compris que les chiens possèdent toutes les mêmes structures cérébrales qui produisent des émotions chez les humains. Les chiens ont les mêmes hormones et subissent les mêmes modifications chimiques que les humains lors des états émotionnels. Les chiens possèdent même l’hormone ocytocine qui, chez les humains, est impliquée dans le sentiment d’amour et d’affection pour les autres.

Avec la même neurologie et la même chimie que les humains, il semble raisonnable de suggérer que les chiens ont également des émotions similaires aux nôtres. Cependant, il est important de ne pas aller trop loin et de supposer immédiatement que les gammes d’émotions des chiens et des humains sont les mêmes.

Etudes actuelles sur les émotions des chiens

Pour comprendre ce que les chiens ressentent, nous devons nous tourner vers les recherches effectuées pour explorer les émotions des humains. Il se trouve que toutes les personnes n’ont pas la gamme complète de toutes les émotions possibles et, en fait, à certains moments de votre vie, vous n’aviez pas l’ensemble des émotions que vous ressentez et exprimez aujourd’hui. De nombreuses recherches démontrent que les nourrissons et les très jeunes enfants ont une gamme d’émotions plus limitée. C’est avec le temps que les émotions du nourrisson commencent à se différencier et à se développer et, au moment où il atteint l’âge adulte, son éventail d’expériences émotionnelles est assez large.

Pourquoi de telles données sont-elles importantes pour comprendre la vie émotionnelle de nos chiens ? Les chercheurs estiment aujourd’hui que l’esprit d’un chien est à peu près équivalent à celui d’un humain âgé de deux ans à deux ans et demi. Cette conclusion s’applique à la plupart des capacités mentales ainsi qu’aux émotions. Nous pouvons donc nous inspirer de la recherche sur les humains pour savoir ce que nous pouvons attendre de nos chiens. Tout comme un enfant de deux ans, nos chiens ont clairement des émotions, mais beaucoup moins de types d’émotions que celles que l’on trouve chez les humains adultes.

À la naissance, un nourrisson humain n’a qu’une émotion que l’on pourrait appeler l’excitation. Celle-ci indique à quel point il est excité, allant de très calme jusqu’à un état de frénésie. Au cours des premières semaines de vie, l’état d’excitation prend une saveur variable, positive ou négative, de sorte que nous pouvons maintenant détecter les émotions générales de contentement et de détresse. Au cours des deux mois suivants, le dégoût, la peur et la colère deviennent détectables chez le nourrisson. Souvent, la joie n’apparaît pas avant l’âge de six mois et elle est suivie par l’émergence de la timidité ou de la méfiance. La véritable affection, celle pour laquelle il est logique d’utiliser l’étiquette « amour », n’émerge pas complètement avant l’âge de neuf ou dix mois.

Les émotions sociales complexes – celles dont les éléments doivent être appris – n’apparaissent que beaucoup plus tard. La honte et la fierté mettent près de trois ans à apparaître, tandis que la culpabilité apparaît environ six mois après. Un enfant a près de quatre ans avant de ressentir du mépris.

Les émotions que les chiens ressentent réellement

Cette séquence de développement est la clé en or pour comprendre les émotions des chiens. Les chiens franchissent les étapes de leur développement beaucoup plus rapidement que les humains et possèdent toute la gamme d’émotions qu’ils atteindront jamais à l’âge de quatre à six mois (selon le taux de maturation de leur race).

Le fait important est que nous savons que l’assortiment d’émotions dont dispose le chien ne dépassera pas celui dont dispose un humain âgé de deux ans à deux ans et demi. Cela signifie qu’un chien aura toutes les émotions de base : la joie, la peur, la colère, le dégoût et, oui, l’amour, mais le chien ne ressent pas les émotions plus complexes comme la culpabilité, la fierté et la honte.

Beaucoup diront qu’ils ont vu des preuves indiquant que leur chien est capable de ressentir de la culpabilité. La situation habituelle relatée est celle où vous êtes rentré chez vous et où votre chien commence à se faufiler en montrant son inconfort, puis vous découvrez qu’il a laissé un dépôt brun malodorant sur le sol de votre cuisine. Il est naturel de conclure que le chien a agi d’une manière qui montre qu’il se sent coupable de sa transgression.

Malgré les apparences, il ne s’agit pas de culpabilité, mais simplement de la manifestation d’une émotion plus fondamentale, la peur. Votre chien a appris que lorsque vous apparaissez et que ses excréments sont visibles sur le sol, de mauvaises choses lui arrivent. Ce que vous voyez, c’est sa peur de la punition ; il ne ressentira jamais de culpabilité car il n’est pas capable d’en faire l’expérience.

En savoir plus sur les signes d’anxiété de séparation chez le chien et d’autres conseils d’éducation pour l’aider.

Les points importants à retenir

Alors, qu’est-ce que cela signifie pour ceux d’entre nous qui vivent et interagissent avec des chiens ? La bonne nouvelle est que vous pouvez vous sentir libre d’habiller votre chien avec ce costume ridicule pour une fête. Il n’aura pas honte, même s’il a l’air ridicule. Il ne sera pas non plus fier de remporter le premier prix d’une exposition canine ou d’un concours d’obéissance. Mais votre chien peut indiscutablement ressentir de l’amour pour vous et être satisfait de votre compagnie, et c’est bien là l’essentiel, n’est-ce pas ? Comme le chantaient les Beatles, « tout ce dont vous avez besoin, c’est de l’amour ». Dieu merci, nos chiens le fournissent à la pelle.