Que signifie être un rabbin?

Un rabbin est un enseignant du judaïsme. Le mot lui-même se traduit littéralement de l’hébreu par « mon professeur » ou « mon maître ».

Pendant la majeure partie de l’histoire juive, la principale qualification pour ce titre était un apprentissage suffisant pour rendre des décisions dans la loi juive. Si l’on doit généralement être rabbin pour siéger dans un beit din, un comité qui tranche les litiges juridiques juifs et qui est présent lors d’une conversion, les rabbins ne sont pas strictement requis lors d’autres événements juifs.

Alors que les lois civiles peuvent exiger une formation ou une certification spécifique pour les mariages et les circoncisions, rien dans la tradition juive n’empêche les laïcs de célébrer des mariages, de diriger des services de prière ou d’accomplir d’autres rituels.

Histoire du rabbinat

Dans les premiers temps de l’histoire juive, la capacité à statuer en matière de loi juive était transmise oralement de maître à élève dans une lignée ininterrompue remontant à Moïse. Ce n’est qu’au début de l’ère moderne que les rabbins ont été officiellement ordonnés par des académies d’études supérieures de la Torah et qu’ils ont commencé à exercer un plus large éventail de fonctions communautaires, notamment en donnant des conseils sur la pratique quotidienne des rituels, en supervisant les services de la synagogue, en prêchant et en servant de chef spirituel d’une communauté. Aujourd’hui, le portefeuille rabbinique est encore plus large. Les rabbins contemporains exercent une vaste gamme d’activités sous l’égide de leur rabbinat, notamment le militantisme pour la justice sociale, l’éducation, la sensibilisation des juifs et l’aumônerie.

Bien que l’utilisation de rabbin comme titre officiel n’apparaisse pas avant la Mishna (un recueil de lois et d’enseignements du premier siècle qui, avec la Gemara, constitue le Talmud), le premier rabbin de l’histoire juive est souvent considéré comme Moïse, auquel le Talmud fait référence sous le nom de Moshe Rabbeinu – Moïse, notre maître. Sur l’ordre de Dieu, Moïse ordonne Josué comme son successeur pour diriger le peuple juif et rendre des jugements, un processus qu’il effectue en lui imposant les mains. Selon une séquence établie dans le premier chapitre des Pirkei Avot (qui fait partie de la Mishna), la ligne d’autorité a été directement transmise de Josué à des générations successives jusqu’à Hillel et Shammai, deux grands sages de la période mishnique – établissant ainsi un lien direct entre les rabbins du Talmud et Moïse. Bien que cette chaîne ait été interrompue à la suite de la destruction de l’ancien temple au premier siècle de l’ère commune, l’utilisation moderne du mot semichah (littéralement, « imposition des mains ») pour l’ordination rabbinique implique une sorte de continuité entre les rabbins d’aujourd’hui et les premières sources de l’autorité communautaire juive.

La première forme de semichah par transmission directe d’une personne à l’autre – parfois appelée semichah classique – a pris fin quelque temps dans la période post-talmudique. Des tentatives ont été faites à différents moments de l’histoire juive pour restaurer la sémichah classique, mais aucune n’a recueilli un consensus suffisant parmi les rabbins d’Israël pour réussir. L’attribution du titre de rabbin aujourd’hui est essentiellement une convention convenue, affirmée par l’autorité de l’institution d’ordination et ratifiée par le consentement de la communauté. Le langage du document de semichah conféré par l’Université Yeshiva, la principale école rabbinique orthodoxe moderne, ne revendique aucune autorité lignagère, mais atteste plutôt – d’une manière similaire aux diplômes universitaires – que l’étudiant a suivi avec succès un cursus dans des domaines particuliers qui le qualifie en tant que décideur de la loi juive.

Avant la création des académies rabbiniques modernes, de nombreuses personnes qui fonctionnaient en tant qu’autorités religieuses juives et chefs spirituels portaient le titre de rabbin malgré l’absence d’ordination formelle. Selon Ephraim Kanarfogel, un historien de l’université Yeshiva, on trouve des preuves de certificats d’ordination officiels dès l’Espagne au 11e siècle. Les efforts pour professionnaliser et certifier la formation rabbinique ont ensuite gagné en traction à travers l’Europe, poussés à la fois par l’influence des universités chrétiennes européennes qui conféraient de tels titres formels à leurs diplômés, ainsi que par les exigences de l’État moderne.

« La modernité a changé tout le visage de l’ordination, car l’une des choses qui s’est produite dans la modernité était la montée de l’État », a déclaré Kanarfogel. « Vous aviez besoin d’un document, d’un diplôme, d’une licence. »

Le rabbinat aujourd’hui

Aujourd’hui, le rabbinat est une profession, et les rabbins sont presque toujours diplômés de séminaires rabbiniques reconnus, bien que certains reçoivent ce qu’on appelle une « semichah privée », dont l’autorité repose sur le rabbin qui la donne. Les principales confessions juives des États-Unis ont toutes des séminaires rabbiniques qui leur sont associés. Il existe également un certain nombre de grandes académies rabbiniques ultra-orthodoxes, ainsi que des écoles non confessionnelles qui ne sont affiliées à aucun des grands mouvements et dont les diplômés servent généralement des institutions non orthodoxes ou communautaires.

L’émergence des femmes rabbins

Bien que la première femme rabbin soit considérée comme étant Regina Jonas, qui a été ordonnée en Allemagne en 1935 et a été assassinée pendant l’Holocauste, les femmes rabbins n’ont pas été régulièrement ordonnées avant les années 1970. Sally Priesand est devenue la première femme américaine officiellement ordonnée rabbin en 1972, lorsqu’elle a obtenu son diplôme du Hebrew Union College du mouvement réformé ; deux ans plus tard, Sandy Eisenberg Sasso est devenue la première femme rabbin reconstructeur. Le Jewish Theological Seminary du mouvement conservateur a ordonné sa première femme rabbin en 1985.

Dans le monde orthodoxe, les femmes rabbins sont toujours interdites ; cependant, des rôles de direction religieuse élargis pour les femmes se sont ouverts au cours des dernières décennies. Yeshivat Maharat à New York a considérablement repoussé la limite du leadership spirituel féminin au sein de l’orthodoxie, allant jusqu’à prendre la mesure controversée d’accorder la semichah aux femmes orthodoxes, bien que l’école ne confère pas le titre de rabbin. Un programme similaire a été lancé en Israël par le rabbin libéral orthodoxe Shlomo Riskin.

Comment les rabbins sont formés et ordonnés

Typiquement, l’ordination formelle est conférée après l’achèvement d’un cours d’études de plusieurs années, suivi d’un examen. Les candidats ayant réussi reçoivent un certificat d’ordination, parfois appelé Semichah Klaf, qui peut être écrit sur un rouleau de parchemin par un scribe et signé par les rabbins ordonnateurs.

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Les programmes de formation rabbinique contemporains ont considérablement élargi l’éventail des compétences attendues au-delà de la simple expertise de la loi et des textes juifs. On attend des rabbins d’aujourd’hui qu’ils maîtrisent toute une série de compétences pastorales et professionnelles, notamment la gestion d’organismes à but non lucratif, le conseil, la prise de parole en public et le leadership communautaire juif. Le mélange précis de formation aux textes traditionnels et aux fonctions rabbiniques contemporaines varie d’une école à l’autre et entre les différentes confessions. Un nombre croissant de rabbins trouvent aujourd’hui un emploi au-delà des postes traditionnels de la chaire – en tant que militants, éducateurs, aumôniers, professionnels de la sensibilisation et plus encore.

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