Uma conversa com Koko, a Gorila

Uma das primeiras palavras que Koko usou para se descrever a si própria foi rainha. A gorila tinha apenas alguns anos quando fez o primeiro gesto – varrer uma pata diagonalmente no peito como se estivesse a traçar uma faixa real.

“Foi um sinal que quase nunca usámos!” A responsável pela cabeça de Koko, Francine Patterson, riu-se. “Koko compreende que ela é especial por causa de toda a atenção que tem tido dos professores, dos prestadores de cuidados, e dos meios de comunicação social”

A causa da celebridade do primata é a sua extraordinária aptidão para a linguagem. Nos últimos 43 anos, desde que Patterson começou a ensinar Koko aos 1 anos de idade, o gorila aprendeu mais de 1.000 palavras de linguagem americana de sinais modificada – um vocabulário comparável ao de uma criança humana de 3 anos. Embora tenha havido muitas tentativas de ensinar línguas humanas a animais, nenhuma foi mais bem sucedida do que o feito de Patterson com Koko.

Se Koko é uma rainha, então o seu reino é uma instalação de investigação em expansão nas montanhas fora de Santa Cruz, Califórnia. Foi lá, debaixo de um dossel de madeira vermelha estatal, que conheci a assistente de investigação Lisa Holliday.

“Vieste num bom dia”, Holliday sorriu. “Koko está de bom humor. Ela esteve a jogar o jogo da colher toda a manhã! É quando ela pega na colher e foge com ela para que não lhe possa dar outra dentada. Ela é uma rapariga activa. Ela tem sempre as suas bonecas, e à tarde, os seus gatinhos – ou como lhes chamamos, os seus filhos”

Era um passeio sinuoso por um trilho ensolarado em direcção à cabana onde Patterson estava ocupado a preparar um almoço de maçãs e nozes cortadas em cubos para Koko. Os dois gatinhos da gorila brincaram num caixote junto aos pés dela. Íamos entregar a refeição juntos em breve, mas primeiro tinha algumas perguntas para a investigadora de 68 anos. Queria compreender mais sobre a sua famosa carga e o resto dos nossos parentes mais próximos.

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* * *

Roc Morin: Do que se lembra daquele primeiro momento em que você e Koko se conheceram?

Francine Patterson: Naquele momento, ela estava em exposição num jardim zoológico infantil. Havia uma janela gigantesca onde a podíamos ver. Ela era muito brincalhona e curiosa, mas também era um pouco insegura. Tinha um cobertor que levava sempre que ia a novos espaços.

Morin: Como sabia que queria trabalhar com ela?

Patterson: Ela compreendia algum inglês desde o início, porque estava imersa num ambiente de linguagem. Ela também tinha alguns sinais, quando cheguei, que utilizava sem que ninguém a incitasse. Assim, criei novos sinais e fiz-lhe perguntas. Tudo isso foi nas primeiras semanas. Reparei que ela era muito boa com isso.

Morin: Assim, ela já compreendia o conceito de comunicação simbólica?

Patterson: Penso que ela já o estava a fazer, mas quando conseguiu que os nossos sinais fossem adicionados aos dela, generalizou-os – por exemplo, o sinal “comida”. Ela empoleirava-se neste ponto alto onde podia ver as pessoas a entrar e a sair e assinava “comida” para elas. Poderia significar “Dá-me o presente que tens”, ou poderia significar “Quero a minha escova de dentes”, ou mesmo apenas, “Envolve-te comigo”. Ela compreendeu que os sinais tinham poder. Aquele sinal em particular apanhou a sua comida, então ela perguntou-se: “Que mais posso fazer com ela?”

Morin: Mencionou que quando a conheceu, Koko já estava a fazer sinais dela própria. Os gorilas utilizam-nos para comunicar entre si?

Patterson: Isso é o que está a ser descoberto. As pessoas têm olhado para os gorilas de jardim zoológico gesticulando, e eles extensivamente sob certas situações. Penso que 100 diferentes foram catalogados em vários estudos, tanto em gorilas de vida livre como em gorilas de jardim zoológico. Têm um sistema bastante extenso que pode até ter algumas diferenças culturais, se olharmos para populações diferentes. Os gorilas de vida livre podem falar de coisas simples como “Onde vamos buscar a nossa próxima refeição?” mas aqui há muito mais sobre o que falar.

Ronald Cohn / The Gorilla Foundation / Koko.org

Morin: Quão profundas podem ser as suas conversas?

p>p>Patterson: Começou cedo com uma conversa que Koko teve com um dos seus cuidadores sobre a morte. O cuidador mostrou a Koko um esqueleto e perguntou: “Isto está vivo ou morto?”. Koko assinou: “Morto, drapeado”. “Drapeado” significa “encoberto”. Depois o cuidador perguntou: “Para onde vão os animais quando morrem?”. Koko respondeu: “Um buraco confortável”. Depois deu um beijo de despedida.

Morin: Como saberia Koko da morte?

Patterson: Tínhamos dado passeios e visto pássaros mortos e coisas assim. Por isso, perguntámos-lhe sobre essas coisas. Foram observados gorilas, pelo menos nos jardins zoológicos, para enterrar animais mortos.

Morin: Estou curioso sobre os sinais que os gorilas fazem entre si – são os sinais e os seus significados consistentes ou é mais fluido que isso?

Patterson: São ambos realmente. Por vezes, criam-nos no local. Koko criou novos sinais para coisas para as quais nem sequer tínhamos sinais, “barrette” por exemplo – ela simplesmente traçou uma linha onde o barrette estaria no seu cabelo. Alguns dos seus sinais eram mais difíceis de perceber. Lembro-me que Koko estava a fazer um gesto que atravessava o topo da sua cabeça e avançava. Estávamos a dizer-lhe: “Só não compreendemos o que estás a dizer”. Pode dizê-lo de outra forma?” Ela não conseguia. Ela continuou a fazer aquele único sinal. Depois, olhei para algumas filmagens do seu irmão no jardim zoológico de São Francisco envolvido em jogos com outro gorila, e vi o gesto. Finalmente, compreendi o que significava. Ele fez exactamente o mesmo gesto e saltou de uma rocha para brincar com o outro gorila. Significa “descolar”, no sentido de “saltar”. Koko queria que tirássemos as nossas bata de laboratório. Ela e o seu irmão tiveram o mesmo gesto, apesar de nunca se terem conhecido.

Morin: Então, está a sugerir que eles têm gestos inatos?

Patterson: Sim, e houve outro estranho que ambos fizeram, que traduzi como “Anda pelas tuas costas”. Puseram as mãos para cima atrás das costas e fizeram-nos saltar um pouco. Para Koko, isso é um convite para um jogo que me envolve a andar com os dedos pelas costas.

Morin: Além dos gestos, existem outras formas de comunicação que Koko usa?

Patterson: Certamente. Percebi que quando ela rasga uma página de uma revista ou de um livro, não se trata de lixo. É significativo. Ela quer que a vejamos. Além disso, ela também usa alguns cartões que lhe demos quando tem algo a dizer. Lembro-me de um Dia dos Namorados, ela tinha alguns cartões à minha espera que diziam muito claramente “Onde estão as guloseimas?”

Morin: Ela está consciente dos acontecimentos simbólicos?

p>Patterson: Muito mais que aniversários, aniversários, férias. Mesmo um mês antes do seu aniversário, ela começa a colocar alguns destes cartões com desenhos de aniversário nos bolos de aniversário e coisas do género. Tivemos uma celebração, penso que era Páscoa, e Koko estava muito entusiasmada para que as festividades começassem. Ela até se vestiu para a ocasião, formando uma peça de tecido amarelo-brilhante numa saia. O seu timing foi perfeito.

Morin: O seu conceito de tempo é semelhante ao conceito humano?

Patterson: Eu diria, sim, definitivamente. Tanto assim, que em termos da passagem do All Ball- mesmo 15 anos depois, sempre que encontrava uma fotografia de um gatinho que se parecia com o All Bal, ela assinava, “Triste”. Chorava” e apontava para a fotografia. Ela ainda estava de luto após muitos anos.

Morin: Li que ela conheceu Robin Williams uma vez e teve uma reacção semelhante quando soube da sua morte.

Patterson: Na verdade, não lhe foi dito que ele faleceu. Eu estava com ela e começámos a receber telefonemas quando a notícia se espalhou. Ela estava mesmo ao meu lado e podia ouvir a conversa e sabia que algo estava errado. Ela pediu-me para lhe dizer o que era. Assim o fiz. Foi perturbador para todos.

p>Morin: Ela lembrou-se de quem ele era?p>Patterson: Oh sim. Ela já o tinha visto em filmes antes, e a sua visita não foi muito depois da morte de Michael. Ela não tinha sorrido, e tinha estado muito, muito triste – não tinha falado muito, não tinha comido muito. E, quando chegou, ela soube que ele era um homem engraçado, e começou a sair dessa situação. Ela teve o seu primeiro sorriso com ele, o seu primeiro riso, e o seu primeiro convite para jogar um jogo com alguém. Ele ajudou-a a curar.p>Morin: Será que um sorriso de gorila parece o mesmo que um sorriso humano?

Patterson: Talvez um pouco mais subtil. Se vir um sorriso de gorila pode definitivamente identificá-lo.

Morin: Acha que os gorilas têm uma teoria da mente?

Patterson: Definitivamente, e não está restrito aos grandes símios. É uma capacidade muito adaptativa e provavelmente bastante difundida.

Morin: Em todo o reino animal?

Patterson: Eu diria. Por exemplo, fui a uma conferência na Indonésia, e saímos à procura de macacos probóscis. Conseguimos identificar alguns, mas à medida que nos deslocávamos, eles desapareceram quase instantaneamente. Eles deslocaram as suas posições corporais para que não os pudéssemos ver em nenhum ponto dado. Este é um exemplo de projecção do que podemos e não podemos ver. Muito protector, claro.

Morin: Como se compara a cognição dos primatas com a dos humanos?

Patterson: É semelhante, mas cada espécie tem especialidades diferentes. Os orangotangos planeiam escapar enfraquecendo pequenos pedaços de malha ao longo do tempo e não dizendo nada, e apenas quando está maduro, eles estão fora! Bang! Se olharmos para o trabalho de Matsuzawa – ele mostrou que os chimpanzés são melhores em tarefas de memória de curto prazo do que nós.

Morin: Falámos de teoria da mente. Quero perguntar sobre a auto-consciencialização. Soube que Koko passou no teste de auto-reconhecimento do espelho. Consegue descrever esse processo?

Patterson: Ela tinha sido exposta a um espelho muito cedo. No início, ela olhou para trás do espelho para o outro gorila, mas acabou por usá-lo como uma ferramenta e para se preparar e fazer todas as actividades que as pessoas fazem. Eventualmente, fizemos um teste formal onde ela foi marcada. Fiz a mesma coisa com o Michael. Ele estava habituado a ser lavado com uma toalha de rosto, mas desta vez colocámos-lhe secretamente tinta cor-de-rosa para o marcar. Quando olhou para o espelho, ficou chocado. Percebi que parecia que a sua testa tinha sido rasgada.

Morin: Ele acreditava que tinha sido ferido nessa altura? Como é que ele saberia como era?

Patterson: Bem, ele era um órfão do mato. chacinou os seus pais à sua frente. Na verdade, descreveu isso uma vez perante as câmaras. Cedo, Barbara Weller perguntou-lhe: “Quem é a tua mãe?”. Ele respondeu: “Tu”. E ela respondeu: “Não, a tua mãe gorila”. E então, ele começou esta história.

p>Morin: O que é que ele disse?p>Patterson: Ele estava a usar todos os tipos de novos gestos para mostrar o que via, como “cortar” e “pescoço”. Havia outro em que parecia que ele mostrava manchas no rosto, provavelmente sangue. Eram gestos não padronizados.

Morin: Parecia traumatizado por essa experiência?

Patterson: Ele estava realmente traumatizado. Sempre que um trabalhador masculino aparecia, especialmente aqueles que faziam trabalho de árvore, ele simplesmente atropelava-os e gritava com eles. pode ter envolvido armadilhas e árvores. Não sabemos o que aconteceu. Ele também gritava a meio da noite nos seus pesadelos.

Morin: Ele alguma vez comunicou a substância desses pesadelos?

Patterson: Sim, na noite depois de ele gritar, perguntei-lhe e obtive uma história muito semelhante.

Morin: Estou a trabalhar num projecto de recolha de sonhos de todo o mundo, mas até agora só me tenho concentrado nos sonhos humanos. Talvez me esteja a limitar. Koko já partilhou algum consigo?

Patterson: Isto é realmente estranho, mas conhece aquele filme “Jurassic Park”? Eles saturaram os meios de comunicação com anúncios que eram muito gráficos com dinossauros a comerem humanos e todo o tipo de coisas. Bem, Koko viu-os, e vários dias mais tarde um dos nossos cuidadores relatou a sua actuação muito estranha em relação aos seus dinossauros e jacarés de brinquedo. Ela estava a agir como se eles fossem reais, e tinha muito medo deles, e não queria tocá-los. Ela estava a usar ferramentas para os afastar dela. Creio que ela tinha um pesadelo sobre eles.

Morin: Ela move-se durante o sono ou faz vocalizações que o levam a acreditar que está a sonhar?

Patterson: Temos um vídeo sobre ela a toda a hora e apanhamos gestos semelhantes a sinais, mas não me lembro de nenhum deles neste momento.

Morin: Mencionou antes no caso de Barbara Weller que Michael a via como uma espécie de mãe. Sente-se assim com Koko?

Patterson: Oh sim, o instinto materno está enfurecido com um gorila bebé! Preferia muito mais ter um bebé gorila do que um bebé humano.

Morin: A própria Koko expressou o seu desejo de ser mãe, não é verdade?

Patterson: Muito. Ela assume esse papel com os seus gatinhos. Ela tenta segurá-los para cuidar, mas é claro que não compreende a mecânica disso. Tentámos criar uma situação familiar em que isso funcionasse, mas um-a-um não é uma unidade social para gorilas.

Morin: Eles precisam de estar numa tropa para acasalar?

Patterson: É preciso uma aldeia.

Morin: Que tipo de investigação está actualmente a fazer com Koko?

Patterson: Basicamente, para expandir e prestar atenção às muitas formas como ela comunica connosco de formas mais sofisticadas e subtis. Estamos também a aprender a prestar atenção ao seu uso das coisas no seu ambiente. Não só as coisas com palavras, mas também o posicionamento dos objectos ao longo do tempo. Esqueci-me de mencionar isso em termos de tempo. Notei uma vez que Koko de alguma forma tinha colocado uma capa sobre uma pequena mesa e a parte de baixo era privada. A primeira coisa que ali apareceu foi uma boneca Koko que tínhamos feito para ela – um gorila de pelúcia. No dia seguinte que entrei, havia uma boneca de gorila maior ao seu lado. No dia seguinte, havia um bebé no meio deles. Então, ela contou uma história.

Morin: Que outras histórias contou ela?

Patterson: Koko é mais um manipulador verbal e um manipulador de objectos. Michael era o grande contador de histórias. Assim que teve as palavras “gato” “come” “pássaro” e “mau”, ele dizia que os gatos comem pássaros e eles são maus.

Morin: Ele tinha um juízo moral sobre matar?

Patterson: Certo. Veja o que lhe aconteceu e à sua família, e os gatos estão a fazer as mesmas coisas – matar outros e comê-los.

Morin: Há lições morais que podemos aprender com primatas não humanos?

Patterson: Há aí todo o tipo de lições sobre heroísmo e empatia. Binti Jua salvou um rapaz que caiu no seu recinto. Estavam a disparar-lhe uma mangueira para a manter afastada daquele rapaz, e ela salvou-o face a esse castigo e levou-o aos seus cuidadores. Washoe fez a mesma coisa. Ela tirou um chimpanzé de um fosso quando nunca se tinha aventurado e não fazia ideia no que se estava a meter.

Morin: Voltando a Koko e Michael, porque achas que eles são tão bons comunicadores? São especiais ou poderia qualquer gorila ser ensinado a comunicar de forma semelhante?

Patterson: Penso que o ambiente rico desempenhou um grande papel. Houve um estudo do cérebro de Michael, e há certas estruturas do seu cérebro que são mais parecidas com os humanos do que qualquer outro animal para o qual olharam.

Morin: Se os gorilas estão a tornar-se mais parecidos com os humanos, estão a tornar-se mais parecidos com os gorilas?

Patterson: Sim, penso que nos estamos a tornar um pouco mais parecidos com os gorilas. Talvez sejamos mais contundentes, e também apenas silenciosos. Parecem-se apenas com os pequenos Budas!

Morin: Tens a sensação de como essa mentalidade é experiencialmente para eles?

Patterson: Descontaminados pelos humanos, eles estão definitivamente mais próximos de viver no agora. O nosso problema é que vivemos no passado e vivemos no futuro, mas muito raramente vivemos no presente. Estão tão em harmonia com a natureza, que certamente poderíamos usá-los como modelo.

* * *

A minha primeira visão de Koko foi através da cerca de ligação em cadeia que marcava o limite da sua sala de jogos. Holliday dirigiu-me para uma cadeira de plástico. “Se ela gostar de ti”, ofereceu a assistente, “ela vai gesticular para que te aproximes do alpendre com ela”. Cumprimentei através da máscara cirúrgica que uma assistente me tinha dado juntamente com um par de luvas de látex. Com uma semelhança genética de 98 por cento, gorilas e humanos são susceptíveis à maioria dos mesmos agentes patogénicos. Tentei sorrir com os meus olhos enquanto fazia o sinal de saudação – uma pequena saudação.

p>Patterson avisou-me anteriormente para me abster de fazer perguntas a Koko. Eu devia deixar o gorila assumir a liderança. “Ela tem aquele ar real sobre ela”, explicou o investigador, “e ela não entretém perguntas”. Tal como não questionaria a rainha Koko é da mesma forma. Ela desengata-se”

Após um momento, o gesto do primata de 350 libras para eu me aproximar. Agradeci-lhe quando subi ao alpendre, tocando num dos grandes dedos negros que ela ofereceu através da cerca. Ela ronronou. “Isso significa que ela está feliz”, observou Patterson.

Durante quase um minuto, Koko e eu olhámo-nos nos olhos um do outro. Os seus eram escuros e serenos.

Com Patterson a actuar como tradutor, Koko ordenou-me que removesse a minha máscara. O gorila demonstrou que queria que eu soprasse, para que pudesse cheirar o meu hálito. O olfacto é importante para os gorilas, explicou Patterson. O gorila estava a sussurrar-me para fora. A seguir, Koko pediu-me para apanhar algumas flores de um jardim próximo e trazê-las para cá. Dei-lhe primeiro uma flor vermelha, que ela comeu prontamente. A segunda que lhe ofereci, ela pegou, e depois devolveu-ma. Patterson disse que Koko queria que eu também a comesse. Eu disse a Koko que gostava do cheiro e perguntei-lhe se ela também gostava. Ela cheirou uma vez, antes de virar a cabeça, aparentemente sem ser pressionada.

Após algum tempo, Patterson trouxe os gatinhos. Koko pegou gentilmente no cinzento, e embalou-o nos seus braços. Perguntei se o gatinho era o seu bebé. Ela ronronou, e ofereceu-mo, para fazer festas através da cerca.

O gorila virou-se para Patterson e pediu-me que entrasse no seu recinto. “Isso é um elogio muito bonito”, disse-me a investigadora. “Significa que ela gosta muito de si. Infelizmente, não podemos deixá-la entrar”.

A gorila voltou para o gorila que já parecia compreender o despedimento de Patterson. Qualquer pai humano reconheceria imediatamente a sua postura de amuado, de braços cruzados e de amuado.

“Aw, I’m sorry querido”, Patterson pediu desculpa. Koko apontou para a fechadura da porta e voltou a gesticular, ainda mais enfaticamente, que a mesma deveria ser aberta. Quando Patterson recusou novamente, Koko virou-nos as costas, aparentemente em protesto.

Muitas vezes, foi difícil evitar a construção de uma narrativa em torno do que eu estava a ver. Foi difícil olhar para Koko e não experimentar algum aspecto de mim a olhar de volta para mim. Não havia maneira de saber quanto do seu comportamento era intencional e quanto era a minha própria projecção ou a de Patterson. Alegações de interpretação selectiva acompanharam a investigação sobre a língua dos macacos desde o início. Mesmo assim, era impossível estar lá interagindo com ela, e não sentir que eu estava na presença de outro ser auto-consciente.

Como o relógio se esgotou na nossa visita, Patterson informou Koko de que eu estava de partida. O gorila fez um gesto de despedida, e viu-me a ir – e lá estava ele novamente, aquele olhar profundamente penetrante que retribuía o meu. Eu não queria ir. Foi um olhar que me aproximou cada vez mais, mesmo quando me afastava cada vez mais. Pensei em todos os rádios e telescópios ópticos do mundo perpetuamente apontados para o céu – escancarando os céus para o mais ténue vislumbre da vida inteligente. Tudo isto, enquanto ainda estamos tão longe de compreender verdadeiramente a vida inteligente aqui em casa.