Sim, mais dióxido de carbono na atmosfera ajuda as plantas a crescer, mas não é desculpa para minimizar a mudança climática

A taxa alarmante de dióxido de carbono a fluir para a nossa atmosfera está a afectar a vida das plantas de formas interessantes – mas talvez não da forma que seria de esperar.

Apesar de grandes perdas de vegetação para a limpeza da terra, seca e incêndios, o dióxido de carbono é absorvido e armazenado na vegetação e nos solos a uma taxa crescente.

Este é o chamado “sumidouro de carbono terrestre”, um termo que descreve como a vegetação e os solos de todo o mundo absorvem mais dióxido de carbono da fotossíntese do que libertam. E nos últimos 50 anos, o sumidouro (a diferença entre a absorção e libertação de dióxido de carbono por essas plantas) tem vindo a aumentar, absorvendo pelo menos um quarto das emissões humanas num ano médio.

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O lavatório está a ficar maior devido a um rápido aumento da fotossíntese das plantas, e a nossa nova investigação mostra que as concentrações crescentes de dióxido de carbono impulsionam largamente este aumento.

Assim, para simplificar, os humanos estão a produzir mais dióxido de carbono. Este dióxido de carbono está a causar mais crescimento das plantas, e uma maior capacidade de sugar dióxido de carbono. Este processo é chamado “efeito de fertilização por dióxido de carbono” – um fenómeno quando as emissões de carbono impulsionam a fotossíntese e, por sua vez, o crescimento das plantas.

O que não sabíamos até ao nosso estudo é o quanto o efeito de fertilização por dióxido de carbono contribui para o aumento da fotossíntese global na terra.

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Mas não se confunda, a nossa descoberta não significa que emitir dióxido de carbono seja uma coisa boa e que devemos bombear mais dióxido de carbono, ou que os ecossistemas terrestres estão a remover mais emissões de dióxido de carbono do que pensávamos anteriormente (já sabemos o quanto isto é a partir de medições científicas).

E isso não significa definitivamente que devamos, como fizeram os cépticos do clima, utilizar o conceito de fertilização por dióxido de carbono para minimizar a gravidade das alterações climáticas.

Conteúdo, as nossas descobertas fornecem uma explicação nova e mais clara do que faz com que a vegetação em todo o mundo absorva mais dióxido de carbono do que liberta.

Além disso, destacamos a capacidade da vegetação para absorver uma proporção das emissões humanas, abrandando o ritmo das alterações climáticas. Isto sublinha a urgência de proteger e restaurar ecossistemas terrestres como florestas, savanas e prados e assegurar os seus stocks de carbono.

E enquanto mais dióxido de carbono na atmosfera permite às paisagens absorver mais dióxido de carbono, quase metade (44%) das nossas emissões permanecem na atmosfera.

Mais dióxido de carbono torna as plantas mais eficientes

Desde o início do século passado, a fotossíntese à escala global aumentou em proporção quase constante ao aumento do dióxido de carbono atmosférico. Ambos são agora cerca de 30% mais elevados do que no século XIX, antes da industrialização começar a gerar emissões significativas.

A fertilização com dióxido de carbono é responsável por pelo menos 80% deste aumento na fotossíntese. A maior parte do resto é atribuída a uma estação de crescimento mais longa na floresta boreal e no Árctico de rápido aquecimento.

Ecosistemas como as florestas actuam como uma arma natural contra as alterações climáticas ao absorverem carbono da atmosfera.

Então, como é que mais dióxido de carbono conduz a mais crescimento de plantas?

concentrações mais elevadas de dióxido de carbono tornam as plantas mais produtivas porque a fotossíntese depende da utilização da energia do sol para sintetizar o açúcar a partir do dióxido de carbono e da água. As plantas e os ecossistemas utilizam o açúcar tanto como uma fonte de energia como um elemento básico para o crescimento.

Quando a concentração de dióxido de carbono no ar fora da folha de uma planta sobe, pode ser absorvida mais rapidamente, super carregando a taxa de fotossíntese.

Mais dióxido de carbono também significa poupança de água para as plantas. Mais dióxido de carbono disponível significa que os poros na superfície das folhas das plantas que regulam a evaporação (chamados estomas) podem fechar ligeiramente. Ainda absorvem a mesma quantidade ou mais de dióxido de carbono, mas perdem menos água.

A poupança de água resultante pode beneficiar a vegetação em paisagens semi-áridas que dominam grande parte da Austrália.

Vimos isto acontecer num estudo de 2013, que analisou dados de satélite que medem as alterações no verde global da Austrália. Mostrou mais área foliar em locais onde a quantidade de chuva não tinha mudado ao longo do tempo. Isto sugere que a eficiência hídrica das plantas aumenta num mundo mais rico em dióxido de carbono.

As florestas jovens ajudam a capturar dióxido de carbono

Em outras pesquisas publicadas recentemente, mapeámos a absorção de carbono das florestas de diferentes idades em todo o mundo. Mostrámos que as florestas que crescem em terras agrícolas abandonadas ocupam uma área maior, e absorvem ainda mais dióxido de carbono do que as florestas antigas, a nível global. Mas porquê?

As florestas jovens precisam de carbono para crescer, pelo que são um contribuinte significativo para o sumidouro de carbono.

Numa floresta madura, a morte de árvores velhas equilibra a quantidade de madeira nova cultivada cada ano. As árvores velhas perdem a sua madeira para o solo e, eventualmente, para a atmosfera através da decomposição.

Uma floresta em crescimento, por outro lado, ainda está a acumular madeira, e isso significa que pode actuar como um considerável sumidouro de carbono até que a mortalidade e a decomposição das árvores alcancem a taxa de crescimento.

Este efeito de idade é sobreposto ao efeito de fertilização por dióxido de carbono, tornando as jovens florestas potencialmente muito fortes.

De facto, a nível mundial, constatamos que tais florestas em crescimento são responsáveis por cerca de 60% da remoção total de dióxido de carbono pelas florestas em geral. A sua expansão por reflorestação deve ser encorajada.