Ralph David Abernathy (1926-1990)

Ralph David Abernathy era o parceiro principal de Martin Luther King Jr. no movimento dos direitos civis. Ajudou a organizar o boicote dos autocarros Montgomery no Alabama e a Conferência de Liderança Cristã do Sul (SCLC) em Atlanta. Depois de King ter sido assassinado em 1968, Abernathy sucedeu-lhe como presidente da SCLC e continuou a prática da resistência não violenta como meio de alcançar a igualdade para os negros americanos. Em Maio e Junho de 1968, apenas um mês após o assassinato de King, Abernathy liderou a Marcha do Pobre Povo em Washington, D.C.

h3>Background and Early Career

Ralph David Abernathy nasceu em Linden, Alabama, a 11 de Março de 1926. Filho de um agricultor, serviu no exército durante a Segunda Guerra Mundial (1941-45) e depois matriculou-se na Universidade Estatal do Alabama em Montgomery, Alabama. Licenciou-se em matemática em 1950, dois anos após ter sido ordenado ministro baptista em 1948. O seu envolvimento no activismo político começou na faculdade quando liderou manifestações de protesto contra a falta de calor e água quente no seu dormitório e a comida horrível servida no refeitório. Em 1951 obteve um mestrado em sociologia pela Universidade de Atlanta (mais tarde Universidade Clark Atlanta) e depois tornou-se pastor da Primeira Igreja Baptista em Montgomery, Alabama. Enquanto em Montgomery formou uma estreita e duradoura parceria com Martin Luther King Jr.

The Montgomery boicote de autocarro de 1955-56, desencadeado pela recusa de Rosa Parks em ceder o seu lugar de autocarro a um homem branco, inspirou King e Abernathy a estabelecer a Montgomery Improvement Association. Este grupo proporcionou a liderança para o boicote bem sucedido do sistema de autocarros segregados da cidade. O boicote marcou o início do movimento dos direitos civis. Na esperança de construir sobre esta vitória, Abernathy e King, juntamente com outros ministros negros do sul, estabeleceram a Conferência de Liderança Cristã do Sul. O seu objectivo era formar uma organização que fornecesse ao movimento dos direitos civis uma liderança sustentada. King foi eleito presidente, o Reverendo C. K. Steele foi nomeado vice-presidente, e Abernathy tornou-se secretário-tesoureiro-tesoureiro. Empenhado na luta não violenta pelos direitos civis, o SCLC adoptou o lema “Nem um cabelo de uma cabeça de uma pessoa branca será ferido”

Em 1961 Abernathy tornou-se pastor da Igreja Baptista de West Hunter Street em Atlanta e foi nomeado vice-presidente do SCLC, tornando-se assim o tenente do rei e seu eventual sucessor. Também em 1961 Abernathy e King foram convocados para Albany para liderar um boicote ao sistema de transportes públicos segregados da cidade. Embora tenham chegado a Albany com grande entusiasmo e objectivos nobres, os resultados no que ficou conhecido como o Movimento Albany estavam longe de ser triunfantes. Abernathy e King foram presos várias vezes e em breve deixaram o sudoeste da Geórgia sem resolver os problemas aí existentes.

A Tocha do Rei é Passada

Quando King foi assassinado a 4 de Abril de 1968, Abernathy sucedeu-lhe como presidente do SCLC. As suas novas responsabilidades proporcionaram-lhe pouco tempo para lamentar a morte do seu amigo. Menos de uma semana após o assassinato, Abernathy liderou uma marcha de apoio aos trabalhadores de saneamento em greve em Memphis, Tennessee. No mês seguinte, assumiu a liderança da Campanha do Pobre Povo Pobre da SCLC. Na esperança de chamar a atenção para a situação de empobrecimento da nação, construiu cabanas na capital do país, o que precipitou um confronto com a polícia. Ignorando ordens para remover as cabanas, foi preso durante quase três semanas.

Abernathy’s decade-long tenção interna entre facções que competiam pelo controlo da direcção da organização. Ele ficou frustrado com a crescente disputa entre os membros mais jovens, mais militantes, que defendiam protestos e acções dramáticas, e os membros mais velhos, mais conservadores, que favoreciam medidas mais tradicionais como marchas. Sob a liderança de Abernathy, as campanhas de angariação de fundos do SCLC foram menos que bem sucedidas, o que colocou a organização numa base financeira instável. Abernathy demitiu-se em 1977 no meio de acusações de má gestão financeira, deixando em declínio uma organização de direitos civis outrora substancial e proeminente. Nesse mesmo ano concorreu a um lugar no congresso da Geórgia e perdeu.

Após deixar o seu posto de liderança no SCLC, Abernathy retomou o seu trabalho como ministro a tempo inteiro em Atlanta. Recebeu muitos prémios, nomeadamente títulos honorários da Long Island University em Nova Iorque, Morehouse College em Atlanta, Kalamazoo College em Michigan, e a sua alma mater, Alabama State University. Uma grande auto-estrada de Atlanta é nomeada em sua homenagem. A sua autobiografia, And the Walls Came Tumbling Down, foi publicada em 1989. Morreu em Atlanta a 17 de Abril de 1990.