Pode o dióxido de titânio causar cancro?

Robust, provas científicas mostram que o dióxido de titânio é seguro. Eis o que precisa de saber.

O dióxido de titânio é um pigmento branco brilhante utilizado em muitas indústrias diferentes, devido às suas qualidades únicas e úteis. É utilizado principalmente em produtos do dia-a-dia, tais como tintas, plásticos, papel e tintas.

As provas científicas actuais mostram que é seguro utilizar produtos que contenham dióxido de titânio:

  • Décadas da indústria e a investigação independente não encontrou provas de risco potencial de cancro para os seres humanos devido ao dióxido de titânio.
  • Estudos que ligaram o dióxido de titânio ao risco de cancro baseiam-se num efeito de sobrecarga pulmonar observado em ratos, envolvendo exposição a quantidades muito elevadas de dióxido de titânio por inalação. Tais doses elevadas são muito superiores às a que os trabalhadores são expostos diariamente e a acção pulmonar observada não é replicada em humanos

Introdução

O dióxido de titânio é uma substância natural bem estabelecida e omnipresente. É utilizado em muitos artigos quotidianos, tais como tintas, plásticos, alimentos, e cosméticos. O dióxido de titânio – também conhecido pelo seu nome químico TiO2, ou o corante alimentar E171 – tem sido avaliado quanto à segurança por um grande número de autoridades reguladoras e tem sido consistentemente considerado seguro para uma ampla variedade de todas as aplicações.

Têm havido discussões recentes sobre se pode ser nocivo para os seres humanos ou mesmo causar cancro. Aqui estão os factos.

Diferenciação da inalação e ingestão

Existem duas discussões distintas em torno da segurança do dióxido de titânio: em primeiro lugar, surgiram algumas preocupações relativamente aos potenciais efeitos nocivos da inalação de pó; em segundo lugar, a ingestão de dióxido de titânio na sua forma de corante alimentar, E171, também tem sido discutida.

É importante manter estes dois distintos, e estamos a quebrar abaixo do que a ciência diz sobre cada um deles.

1/ O dióxido de titânio foi classificado como um cancerígeno de categoria 2 por inalação pela UE. O que significa isto?

Em 2020, a UE classificou o dióxido de titânio na sua forma em pó como suspeito cancerígeno por inalação ao abrigo do Regulamento de Classificação e Rotulagem (CLP) da UE.

A classificação não se baseia em qualquer nova informação sobre os perigos para os seres humanos decorrentes do dióxido de titânio, mas sim em dados de inalação de ratos com décadas de existência e num conhecido perigo de pó. Não há provas científicas de cancro nos seres humanos devido ao dióxido de titânio.

As autoridades da UE sublinharam na classificação que o perigo suspeito poderia ocorrer se o pó – como o pó de dióxido de titânio – fosse inalado em concentrações extremamente elevadas durante um longo período de tempo.

Então, porque é que a UE classificou o dióxido de titânio? E o que é que a classificação significa para os consumidores? Eis o que é preciso saber.

Por que razão o IARC avaliou o dióxido de titânio como “possivelmente cancerígeno” por inalação?

Em 2006, a Agência Internacional de Investigação do Cancro (IARC) concluiu que não existiam provas suficientes para afirmar que o dióxido de titânio causa cancro nos seres humanos.

O IARC concluiu, no entanto, que o dióxido de titânio é “possivelmente cancerígeno para os seres humanos por inalação” (categoria 2b). Encontrou provas inadequadas em humanos mas provas suficientes do risco de cancro em animais.

Outros “possíveis carcinogéneos” identificados pelo IARC incluem bacon, vegetais em conserva e aloé vera. Durante a sua história como grupo consultivo, o IARC avaliou mais de 980 substâncias e actividades, e encontrou centenas de riscos potenciais.

A avaliação do IARC baseia-se unicamente em três estudos realizados há mais de 20 anos, em condições que não são aceitáveis, de acordo com as actuais directrizes de ensaio da UE.

Outras vezes, é geralmente reconhecido que os ratos são unicamente sensíveis aos efeitos da “sobrecarga pulmonar”, uma condição que não é observada nos seres humanos.

Os resultados do IARC não desencadearam qualquer outra acção reguladora na Europa.

Por que razão a UE classificou o dióxido de titânio como um possível carcinogéneo por inalação mais de 10 anos mais tarde?

Após uma proposta das autoridades francesas em 2016, o Comité de Avaliação dos Riscos (RAC) da Agência Europeia dos Produtos Químicos (ECHA) concluiu em Junho de 2017 que o TiO2 satisfazia os critérios para ser classificado como substância suspeita de causar cancro (categoria 2) se inalado.

O parecer do RAC é claro ao afirmar que não existem estudos robustos de carcinogenicidade em espécies que não sejam ratos, e que a relevância destes dados para os seres humanos não é clara. Além disso, a opinião do RAC não considera dados relativos a mais de 24.000 trabalhadores, demonstrando que não existe ligação entre o cancro nos seres humanos e a exposição ao dióxido de titânio.

O RAC descobriu que o perigo suspeito descrito para o TiO2 não é específico da substância, mas comum a todos os pós/potentes conhecidos como “substâncias de baixa toxicidade pouco solúveis”.

O perigo suspeito está ligado à forma destas partículas que, quando inaladas numa concentração muito elevada durante um longo período de tempo, podem sobrecarregar os pulmões num rato, a chamada condição de “sobrecarga pulmonar”. Isto pode resultar no efeito cancerígeno que apenas foi observado em ratos, mas não noutras espécies ou em seres humanos.

A decisão da UE de classificar o dióxido de titânio como um possível carcinogéneo por inalação não se baseia em quaisquer novas provas científicas, mas reflecte antes uma abordagem de precaução extra ao bem conhecido perigo de respirar demasiado pó.

Existem riscos para os consumidores?

O RAC sublinhou que não “tem em conta a probabilidade de exposição à substância e, por conseguinte, não aborda os riscos de exposição”. Por outras palavras, a opinião do RAC não se preocupa se o perigo descrito alguma vez ocorrerá no mundo real.

No entanto, os estudos sobre a toxicologia das substâncias devem também considerar o princípio da dosagem, frequentemente referido pela frase: “A dose faz o veneno”. Todos os produtos químicos – mesmo água e oxigénio – podem ser tóxicos para os seres humanos se consumidos em doses elevadas ou extremamente elevadas.

Muitos estudos em animais sobre substâncias testam os efeitos de uma substância em doses elevadas, que não se encontram nas situações do mundo real. Este é o caso do dióxido de titânio. Se as condições de inalação extremas especificadas na classificação forem removidas, o dióxido de titânio não é prejudicial. Os efeitos específicos nos animais também não podem ser replicados nos seres humanos, como no caso da “sobrecarga pulmonar” observada em ratos.

Esta situação foi reafirmada numa reunião entre a Comissão Europeia, os Estados Membros e as partes interessadas. Concluiu-se que existem preocupações “negligenciáveis” para os consumidores dado o nível extremamente elevado de exposição de partículas inaláveis de dióxido de titânio necessárias para que a substância seja prejudicial de qualquer forma. Tais condições foram consideradas irrealistas pelas autoridades em circunstâncias normais e previsíveis.

O que significa para os consumidores a classificação do dióxido de titânio?

A classificação adoptada pela Comissão Europeia é evidente que o perigo suspeito é limitado aos pós de TiO2, se inalados durante um período muito longo a concentrações muito elevadas.

Isto significa que a classificação é de relevância muito limitada para os consumidores. Na maioria dos produtos, o TiO2 é incorporado no produto acabado e não existe quase nenhum risco de inalação. Da mesma forma, o TiO2 em produtos acabados como tintas e plásticos é insolúvel ou sólido e não pode ser inalado.

Yet, a classificação significa que alguns produtos podem ter de levar etiquetas ou declarações avisando sobre o pó, mesmo que seja irrealista que os consumidores sejam expostos ao perigo, quanto mais a um nível prejudicial. Noutros produtos, como cosméticos e brinquedos, pode haver uma reavaliação para reafirmar a segurança do TiO2.

Em resumo:

  1. A classificação da UE não se baseia em novas informações ou perigo;
  2. O perigo suspeito não ocorrerá em condições reais em circunstâncias realistas;
  3. A segurança do dióxido de titânio para os seres humanos continua a ser sustentada por décadas de dados.

2/ O dióxido de titânio é seguro para comer?

Sim – O E171, o grau alimentar do dióxido de titânio, passou por rigorosos testes e classificação europeus, que provaram que o dióxido de titânio não persiste nem se acumula no corpo humano.

Muitos estudos confirmaram consistentemente a segurança do E171.

O que os investigadores e autoridades disseram sobre a segurança do E171

Em 2015, um grupo de investigadores da Food and Environment Research Agency no Reino Unido, o Food Institute no Tübitak Marmara Research Center na Turquia e o RIKILT Institute of Food Safety nos Países Baixos realizaram um estudo sobre o consumo oral de nano e de partículas maiores de dióxido de titânio.

A sua investigação concluiu que não haveria “exposição interna significativa do consumidor às nanopartículas”.

Em 2016, ao rever os aditivos alimentares que tinham sido aprovados antes de 2009, a Autoridade Europeia para a Segurança Alimentar (EFSA) reviu as últimas informações sobre o E171. Verificou que os dados sobre o E171 não revelavam quaisquer preocupações de saúde para os consumidores. A segurança do E171 não é influenciada pelo tamanho das partículas porque não é absorvido pelo corpo humano.

Por que razão decidiu a França suspender a utilização do E171?

A decisão francesa baseia-se principalmente num estudo realizado em 2017 pelo Instituto Nacional de Investigação Agronómica (INRA). Contudo, os resultados deste estudo não podem ser extrapolados para o ser humano e não foram corroborados por outras pesquisas semelhantes.

Em 2017, foi publicado um estudo pelo Instituto Nacional Agronómico Francês (INRA), alegando riscos de cancro por ingestão de dióxido de titânio observado em ratos. No entanto, tal como os estudos de inalação, o protocolo utilizado nesta investigação não pode ser extrapolado para concluir que poderia causar cancro em seres humanos.

De facto, o próprio INRA afirma claramente que os seus resultados não podem ser alargados para tirar conclusões para a saúde humana, e que não cumprem as directrizes da OCDE para os testes de produtos químicos. Outros estudos realizados em conformidade com as directrizes da OCDE não demonstraram qualquer efeito adverso em doses consideravelmente superiores às utilizadas no estudo INRA.

A própria EFSA foi convidada a rever as conclusões do estudo INRA em 2018 e concluiu que os resultados do estudo INRA não justificam uma revisão da aprovação da segurança do E171. Em 2019, a Michigan State University e University of Nebraska Medical Center examinaram as preocupações levantadas pelo estudo INRA. Embora utilizando doses mais elevadas do que o INRA, não observaram quaisquer alterações estatisticamente significativas associadas à ingestão de E171 em quaisquer parâmetros imunológicos ou cancro no tracto gastrointestinal.

O antigo Comissário Europeu para a Saúde & Segurança Alimentar, Vytenis Andriukaitis, reiterou isto a 20 de Fevereiro de 2019 e sublinhou que a utilização de dióxido de titânio como aditivo não é preocupante em termos de segurança. O Comissário reafirmou também a conclusão da EFSA de que a absorção oral de TiO2 é extremamente baixa e independente do tamanho da partícula.