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Hipospadias é um defeito de nascença masculino em que a abertura da uretra está localizada na parte inferior do pénis em vez da ponta. Embora o defeito seja comum e esteja a aumentar em prevalência (2-8 casos por 1.000 nascidos vivos nos países ocidentais), as causas da maioria dos casos são desconhecidas. Alguns estudos sugerem que níveis reduzidos da hormona placentária gonadotropina coriónica humana (hCG) podem desempenhar um papel; outros sugerem associações entre hipospadias e condições tais como baixo peso à nascença, nascimento pré-termo, e pré-eclâmpsia que podem ser causadas por mau funcionamento da placenta e subsequentes anomalias na regulação hormonal e nutrição fornecida ao feto (uma condição conhecida como insuficiência placentária). Um novo estudo apresenta agora provas adicionais de que a hipospadias tem a sua origem no mau funcionamento da placenta .

Dados sobre 292 casos de hipospadias e 427 controlos foram recolhidos como parte de um estudo conjunto dinamarquês-sueco sobre hipospadias e criptorquidismo (testículos não descidos). Na Suécia, os casos de hipospadias foram recrutados numa clínica de cirurgia pediátrica, e os dados foram recolhidos através de questionários auto-administrados. Na Dinamarca, os casos eram da Danish National Birth Cohort, uma coorte de mulheres e crianças baseada na população. As mães foram entrevistadas durante a gravidez e duas vezes após o parto. Os controlos correspondentes nasceram dentro de pelo menos 6 meses de cada caso e dentro do mesmo município, e foram seleccionados aleatoriamente a partir dos registos nacionais de nascimento e população.

Os investigadores encontraram várias condições independentemente associadas ao aumento do risco de hipospadias, a maioria das quais, segundo eles, poderia ser explicada pela produção deficiente de hormonas pela placenta. As mães sem náuseas no primeiro trimestre tinham o dobro da probabilidade de ter filhos com hipospadias, tal como as mães que tinham um índice de massa corporal de pré-gravidez de 30 ou superior. Estas descobertas apoiam a teoria de que a insuficiência placentária contribui para as hipospadias. Acredita-se que a náusea é causada por um surto precoce de hormonas de gravidez, e a ausência de náusea no primeiro trimestre está associada a baixos níveis de hCG. Um estudo anterior mostrou que as mulheres obesas têm níveis mais baixos de uma família de proteínas chamadas inibidores do plasminogénio, algumas das quais derivam da placenta.

A equipa também determinou que uma dieta materna sem peixe e sem carne estava associada a mais do quádruplo aumento do risco de hipospadias em rapazes bebés. Esta descoberta complementa um estudo de 2000 de outros autores que mostrou uma forte associação positiva entre a dieta materna vegetariana e as hipospadias em progenitores. Os autores do actual estudo concluem que a exclusão de proteínas animais poderia aumentar o risco de uma deficiência transitória de algum nutriente essencial para a formação dos órgãos ou da placenta. Outra explicação é que algumas fontes de proteínas nas dietas dos vegetarianos (como a soja) contêm compostos com efeitos hormonais que podem afectar o desenvolvimento dos órgãos urogenitais nos seres humanos.