O Prémio Nobel O Logotipo do Prémio Nobel

Niels Henrik David Bohr nasceu em Copenhaga a 7 de Outubro de 1885, como filho de Christian Bohr, Professor de Fisiologia na Universidade de Copenhaga, e da sua esposa Ellen, née Adler. Niels, juntamente com o seu irmão mais novo Harald (o futuro Professor de Matemática), cresceu numa atmosfera muito favorável ao desenvolvimento da sua genialidade – o seu pai era um fisiologista eminente e foi em grande parte responsável por despertar o seu interesse pela física enquanto ainda estava na escola, a sua mãe veio de uma família distinguida na área da educação.

Após a matrícula na Escola de Gramática Gammelholm em 1903, entrou na Universidade de Copenhaga, onde ficou sob a orientação do Professor C. Christiansen, um físico profundamente original e altamente dotado, e obteve o seu Mestrado em Física em 1909 e o seu Doutoramento em 1911.

Enquanto ainda estudante, o anúncio pela Academia das Ciências em Copenhaga de um prémio a atribuir para a solução de um determinado problema científico, levou-o a fazer uma investigação experimental e teórica da tensão superficial por meio de jactos de fluidos oscilantes. Este trabalho, que realizou no laboratório do seu pai e pelo qual recebeu o prémio oferecido (uma medalha de ouro), foi publicado no Transactions of the Royal Society, 1908.

Os estudos subsequentes de Bohr, no entanto, tornaram-se cada vez mais de carácter teórico, sendo a sua disputa médica uma obra puramente teórica sobre a explicação das propriedades dos metais com a ajuda da teoria dos electrões, que permanece até hoje um clássico sobre o assunto. Foi neste trabalho que Bohr foi confrontado pela primeira vez com as implicações da teoria quântica da radiação de Planck.

No Outono de 1911 fez uma estadia em Cambridge, onde lucrou seguindo o trabalho experimental em curso no Laboratório Cavendish sob a orientação de Sir J.J. Thomson, ao mesmo tempo que prosseguia os seus próprios estudos teóricos. Na primavera de 1912 esteve a trabalhar no laboratório do Professor Rutherford em Manchester, onde só nesses anos prevaleceu uma vida e actividade científica tão intensa como consequência das investigações fundamentais desse investigador sobre os fenómenos radioactivos. Tendo lá realizado um trabalho teórico sobre a absorção dos raios alfa, publicado na Revista Filosófica, 1913, passou para um estudo da estrutura dos átomos com base na descoberta do núcleo atómico por Rutherford. Ao introduzir concepções emprestadas da Teoria Quântica tal como estabelecida por Planck, que tinha gradualmente vindo a ocupar uma posição de destaque na ciência da física teórica, conseguiu trabalhar e apresentar um quadro da estrutura atómica que, com melhorias posteriores (principalmente como resultado das ideias de Heisenberg em 1925), ainda serve como uma elucidação das propriedades físicas e químicas dos elementos.

Em 1913-1914 Bohr realizou uma Palestra de Física na Universidade de Copenhaga e em 1914-1916 uma nomeação semelhante na Universidade de Victoria em Manchester. Em 1916 foi nomeado Professor de Física Teórica na Universidade de Copenhaga, e desde 1920 (até à sua morte em 1962) esteve à frente do Instituto de Física Teórica, criado para ele nessa universidade.

O reconhecimento do seu trabalho sobre a estrutura dos átomos veio com a atribuição do Prémio Nobel de 1922.

As actividades de Bohr no seu Instituto foram, desde 1930, cada vez mais dirigidas à investigação sobre a constituição dos núcleos atómicos, e das suas transmutações e desintegrações. Em 1936, salientou que nos processos nucleares a pequenez da região em que as interacções ocorrem, bem como a força destas interacções, justificam que os processos de transição sejam descritos mais de uma forma clássica do que no caso dos átomos (cf. “Captura de neutrões e constituição nuclear”, Nature, 137 (1936) 344).

Uma gota de líquido daria, de acordo com esta visão, uma imagem muito boa do núcleo. Esta chamada teoria da gota líquida permitiu a compreensão do mecanismo da fissão nuclear, quando a divisão do urânio foi descoberta por Hahn e Strassmann, em 1939, e formou a base de importantes estudos teóricos neste campo (entre outros, por Frisch e Meitner).

Bohr também contribuiu para o esclarecimento dos problemas encontrados na física quântica, em particular através do desenvolvimento do conceito de complementaridade. Desta forma, pôde mostrar como as mudanças no campo da física afectaram profundamente as características fundamentais da nossa perspectiva científica e como as consequências desta mudança de atitude vão muito além do âmbito da física atómica e tocam todos os domínios do conhecimento humano. Estas opiniões são discutidas numa série de ensaios, escritos durante os anos 1933-1962. Estão disponíveis em inglês, reunidos em dois volumes com o título Atomic Physics and Human Knowledge and Essays 1958-1962 on Atomic Physics and Human Knowledge, editados por John Wiley and Sons, Nova Iorque e Londres, em 1958 e 1963, respectivamente.

Entre os numerosos escritos do Professor Bohr (cerca de 115 publicações), três que aparecem como livros em língua inglesa podem ser aqui mencionados como personificando os seus pensamentos principais: The The Theory of Spectra and Atomic Constitution, University Press, Cambridge, 1922/2nd. ed., 1924; Atomic Theory and the Description of Nature, University Press, Cambridge, 1934/reprint 1961; The Unity of Knowledge, Doubleday & Co.., Nova Iorque, 1955.

Durante a ocupação nazi da Dinamarca na Segunda Guerra Mundial, Bohr fugiu para a Suécia e passou os últimos dois anos da guerra na Inglaterra e na América, onde se associou ao Projecto de Energia Atómica. Nos seus últimos anos, dedicou o seu trabalho à aplicação pacífica da física atómica e aos problemas políticos decorrentes do desenvolvimento das armas atómicas. Em particular, defendeu um desenvolvimento no sentido de uma abertura total entre nações. Os seus pontos de vista são especialmente expostos na sua Carta Aberta às Nações Unidas, 9 de Junho de 1950.

Até ao fim, a mente de Bohr permaneceu alerta como sempre; durante os últimos anos da sua vida tinha mostrado grande interesse nos novos desenvolvimentos da biologia molecular. A última formulação dos seus pensamentos sobre o problema da Vida apareceu no seu artigo final (inacabado), publicado após a sua morte: “Licht und Leben-noch einmal”, Naturwiss, 50 (1963) 72: (em inglês: “Light and Life revisited”, ICSU Rev., 5 ( 1963) 194).

Niels Bohr foi Presidente da Academia Real das Ciências Dinamarquesa, do Comité Dinamarquês do Cancro, e Presidente da Comissão Dinamarquesa da Energia Atómica. Foi membro estrangeiro da Sociedade Real (Londres), da Instituição Real, e das Academias de Amesterdão, Berlim, Bolonha, Boston, Göttingen, Helsingfors, Budapeste, Munique, Oslo, Paris, Roma, Estocolmo, Uppsala, Viena, Washington, Harlem, Moscovo, Trondhjem, Halle, Dublin, Liège, e Cracóvia. Foi doutor, honoris causa, das seguintes universidades, colégios e institutos: (1923-1939) – Cambridge, Liverpool, Manchester, Oxford, Copenhaga, Edimburgo, Kiel, Providence, Califórnia, Oslo, Birmingham, Londres; (1945-1962) – Sorbonne (Paris), Princeton, Mc. Gill (Montreal), Glasgow, Aberdeen, Atenas, Lund, Nova Iorque, Basileia, Aarhus, Macalester (St. Paul), Minnesota, Roosevelt (Chicago, Illinois, Illinois); (1945-1962) – Sorbonne (Paris), Princeton, Mc.), Zagreb, Technion (Haifa), Bombay, Calcutá, Varsóvia, Bruxelas, Harvard, Cambridge (Mass.), e Rockefeller (Nova Iorque).

Professor Bohr foi casado, em 1912, com Margrethe Nørlund, que era para ele um companheiro ideal. Tiveram seis filhos, dos quais perderam dois; os outros quatro fizeram carreiras distintas em várias profissões – Hans Henrik (M.D.), Erik (engenheiro químico), Aage (Ph.D., físico teórico, seguindo o seu pai como Director do Instituto de Física Teórica), Ernest (advogado).

Niels Bohr morreu em Copenhaga a 18 de Novembro de 1962.