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De tudo o que a ciência cerebral nos ensinou nos últimos 30 anos, uma das descobertas mais claras é que o desenvolvimento cerebral precoce é directamente influenciado pelas interacções diárias dos bebés com os seus prestadores de cuidados. Mesmo antes do nascimento, os bebés têm uma expectativa incorporada de que os adultos estarão disponíveis e cuidarão das suas necessidades (Shonkoff & Phillips 2000). A sua própria sobrevivência depende desta disponibilidade. Se as expectativas dos bebés em termos de protecção e nutrição forem satisfeitas, os seus cérebros sentirão prazer e prazer. Estas interacções iniciais agradáveis estimulam o cérebro, motivando o bebé a relacionar-se com aqueles que o cuidam com confiança e facilidade. Se as suas expectativas não forem adequadamente satisfeitas, a sua confiança na satisfação das suas necessidades através de relações pode ser posta em causa. Quando isto ocorre, o desenvolvimento emocional e social sofre, e, porque a base emocional dos bebés é a base de todas as outras aprendizagens, o mesmo acontece com o desenvolvimento intelectual e linguístico (Greenspan 1990; IOM & NRC 2015).

As primeiras experiências de um bebé nas relações, seja em casa ou num ambiente de educação precoce, preparam o terreno para o funcionamento futuro do cérebro. A informação recolhida nestas primeiras relações está no centro de um processo rico e complexo de construção do cérebro. À medida que os bebés experimentam respostas dos seus cuidadores, os seus cérebros começam a formar expectativas sobre a forma como serão tratados e como devem responder. Por exemplo, quando um bebé se agita ou chora, respostas adultas consistentes que proporcionam conforto ajudam a criança a antecipar respostas semelhantes no futuro. Como as expectativas são reforçadas pela repetição de experiências semelhantes, os cérebros dos bebés constroem percepções do mundo social e emocional em que vivem. Essas percepções influenciam a forma como os bebés compreendem o seu ambiente, se relacionam com os outros, e se envolvem na aprendizagem. Quando essas experiências são principalmente positivas, as crianças percebem os comportamentos e mensagens dos outros de forma positiva e são motivadas a explorar cada vez mais o mundo (incluindo pessoas e coisas). Quando os bebés têm experiências iniciais adversas repetidas, passam a esperar que os comportamentos e mensagens dos outros sejam negativos, e começam a perceber novas experiências com os outros de forma negativa.

No crescimento precoce do cérebro, a experiência cria expectativas, o que altera a percepção.

As primeiras relações dos bebés são em grande parte positivas ou negativas e têm um impacto significativo na sua capacidade de gerir o stress. Do nascimento aos 3 anos de idade, o stress pode ter um efeito especialmente adverso no desenvolvimento do cérebro (NRC & IOM 2009). Quando as crianças têm experiências positivas de relacionamento precoce, desenvolvem ligações emocionalmente seguras com os seus cuidadores que podem amortecer o stress a vários níveis de intensidade. Se o stress for grave e persistente, torna-se tóxico e os amortecedores emocionais proporcionados por relações seguras são de importância crucial (Center on the Developing Child 2007). Quando as crianças têm de lidar com o stress tolerável (menos intenso e temporário), relações emocionalmente seguras ajudam as crianças a regular as suas respostas e, assim que o stress diminui, concentram-se novamente na exploração e na aprendizagem. O que aprendemos com a investigação cerebral nos últimos 30 anos é que o “terno cuidado amoroso” defendido pelos educadores da primeira infância durante muitas décadas não é apenas a forma amável de tratar as crianças, mas uma parte crucial do desenvolvimento cerebral precoce.

Desenvolvimento saudável do cérebro desde o nascimento até aos 3 anos de idade

Durante os primeiros três anos de vida, as crianças passam por um período de “desamparo prolongado”, dependente de outros para segurança, sobrevivência, e socialização (Gopnik 2016). Porque os cérebros dos bebés estão programados para aprender com os seus cuidadores, este período de impotência é uma força, não uma fraqueza. O tempo dos bebés e das crianças de tenra idade com os outros fios de arame para a sobrevivência, em antecipação do seu funcionamento futuro (Hamburgo 1995). O cérebro constrói estruturas e caminhos cruciais que servem de base para o futuro funcionamento social, emocional, linguístico e intelectual (Schore 2005; Drury et al. 2010). Portanto, as relações que uma criança experimenta todos os dias e os ambientes em que essas relações se desenrolam são os blocos de construção do cérebro. Ao participar em experiências de aprendizagem com os seus cuidadores, os bebés moldam os seus cérebros para funcionarem nos ambientes físicos, sociais e linguísticos particulares daqueles que os cuidam. Os bebés aprendem, em grande parte através do cuidado da modelagem dos seus cuidadores, como sentir, pensar, e agir. As interacções simples e diárias têm um enorme impacto. Por exemplo, um prestador de cuidados que executa rotinas de forma suave e utiliza a linguagem para ajudar a criança a antecipar o que vai acontecer a seguir, ensina a criança a aprender sobre as relações de cuidados e apoia o desenvolvimento da linguagem. Durante este período formativo, é extremamente importante para os prestadores de cuidados criar um clima de cuidados com o crescimento saudável do cérebro em mente. Em termos simples, as crianças pequenas desenvolvem-se e funcionam bem quando recebem cuidados em ambientes seguros, interessantes e íntimos, onde estabelecem e mantêm relações seguras e de confiança com os prestadores de cuidados que respondem às suas necessidades e interesses (Lally 2006).

O cérebro infantil é ao mesmo tempo vulnerável e competente; ambos estes atributos têm de ser abordados simultaneamente para o desenvolvimento saudável do cérebro. O bebé vulnerável depende de relações com adultos para a sobrevivência física, segurança emocional, uma base segura para a aprendizagem, ajuda na auto-regulação, modelagem e mentoria do comportamento social, e informação e trocas sobre o funcionamento do mundo e regras de vida. Contudo, ao mesmo tempo, o bebé vem ao mundo com grande competência como um aprendiz curioso, motivado e auto-iniciador – um imitador, intérprete, integrador, inventor, explorador, comunicador, buscador de significado, e construtor de relações. Para que o cérebro cresça robustamente, precisa de um contexto de relações de cuidados que simultaneamente proporcionem previsibilidade emocional para o lado vulnerável do bebé e um clima de novidade intelectual para o lado competente (Lally 2013).

Preconcepção e desenvolvimento pré-natal

Quando é que as relações de cuidados começam a influenciar o desenvolvimento do cérebro? Mais cedo do que a maioria de nós pensa. Embora este artigo se concentre principalmente nas relações estabelecidas durante o período de tempo entre o nascimento e os 3 anos de idade, o cérebro em desenvolvimento antes do nascimento – e mesmo antes da concepção – merece alguma atenção. (Para mais informações sobre como apoiar o crescimento durante a pré-concepção e a gravidez, ver capítulos três e sete em Para os nossos bebés: Acabar com a Negligência Invisível dos Bebés da América .)

A saúde e os hábitos da mulher antes de engravidar moldam o desenvolvimento do embrião. Desde pelo menos três meses antes da concepção, os alimentos, bebidas, drogas, toxinas, stress e outras experiências da futura mãe influenciam o ambiente inicial do útero em que o cérebro se desenvolve; isto pode afectar a aprendizagem futura da criança. Uma vez que muitas mulheres engravidam em condições de saúde precárias ou enquanto se envolvem em hábitos pouco saudáveis, a ligação entre a pré-concepção (particularmente a partir dos três meses antes da concepção até à consciência da concepção) e o desenvolvimento saudável do cérebro precisa de ser abordada (Atrash et al. 2006; Kent et al. 2006). Além de uma campanha de educação pública para todos os cidadãos sobre os riscos pré-concepção para o desenvolvimento do cérebro, os Estados Unidos deveriam fornecer uma rede de segurança de serviços pré-concepção às mulheres em idade fértil e de rastreio universal para a depressão e outras questões de saúde mental.

Após a concepção ocorrer e o desenvolvimento do cérebro começar no útero, o ambiente fetal pode influenciar positiva ou negativamente o cérebro em desenvolvimento. O crescimento do cérebro é mais rápido durante este período da vida do que qualquer outro, com os neurónios a serem produzidos a um ritmo espantoso. Os neurónios migram então para a área do cérebro onde irão residir durante toda a vida de uma pessoa, começando a formar ligações e a diferenciar as funções cerebrais. Os fetos utilizam informações – tais como o tipo e quantidade de nutrientes recebidos, o stress experimentado, e as línguas e vozes ouvidas – para moldar os seus cérebros e corpos para antecipar experiências uma vez nascidas. Apenas dois terços da gravidez, uma boa parte da cablagem básica do cérebro já está concluída (Thompson 2010).

Nascimento a 9 meses: Relações de cuidados e o cérebro durante o período de ligação

Durante a primeira fase de desenvolvimento fora do útero, grande parte da atenção inicial dos bebés centra-se na formação e reforço de ligações seguras com os seus cuidadores. Em vez de receberem cuidados de forma passiva, os bebés procuram activamente. Eles vêm ao mundo com aptidões físicas e competências sociais que os preparam para desempenhar um papel activo no seu desenvolvimento. Estão ligados para reagir aos que os rodeiam de forma a despertar interesse e aumentar a probabilidade de contacto e proximidade (Marvin & Britner 2008). Com base no feedback que os bebés recebem das primeiras trocas, orientam os comportamentos de apego para o desenvolvimento de relações seguras com os seus principais prestadores de cuidados. A investigação demonstrou que este apego encaixa na descoberta de que durante os primeiros dois anos de desenvolvimento cerebral, a ligação emocional é a actividade dominante. O cérebro constrói estruturas cruciais e vias de funcionamento emocional que servem de base para a ligação, a actividade emocional e social futura, e a linguagem e o desenvolvimento intelectual que se seguirão (Schore 2000). Nesta fase inicial, os bebés começam a utilizar mensagens de cuidadores para desenvolver percepções da medida em que são amados. Os bebés usam então estas percepções para criar um modelo inicial de trabalho para se envolverem com os outros. Assim, os cuidados que os bebés recebem durante estas primeiras trocas afectam directamente a qualidade da ligação que formam com os seus prestadores de cuidados e influenciam a postura emocional que irão assumir nas interacções com os outros.

Os bebés precisam de relações com os prestadores de cuidados que são:

  • Sensível às suas necessidades e mensagens
  • Tempestivamente em responder (especialmente a mensagens de angústia)
  • Curado na leitura das suas sugestões
  • Compreensão dos níveis apropriados de estimulação (Bornstein 2012)

Sete a 18 meses: Relações de cuidado e o cérebro durante a fase de exploração

Entre os 7 e 18 meses de idade, os bebés são levados a procurar o seu ambiente local, objectos e pessoas; a construir uma definição primitiva de si mesmo; e a testar a força e o uso das relações. Usando as suas capacidades motoras emergentes para explorar, aventuram-se a partir da segurança da proximidade física dos seus cuidadores e testam a força das relações. Entram e saem enquanto observam cuidadosamente a atenção e disponibilidade emocional do seu cuidador. Estão, de certa forma, a praticar a independência (Calkins & Hill 2007; Eisenberg, Hofer, & Vaughan 2007). Também nesta fase, o cérebro dos bebés está a preparar-se para uma vida que não gira inteiramente em torno da proximidade física do prestador de cuidados. Com base nas reacções dos seus cuidadores às suas acções, os bebés e as crianças começam a ter em mente as lições aprendidas, tais como que explorações independentes são consideradas socialmente apropriadas e quais não o são, e que actividades são perigosas, como brincar perto de uma escada não explorada.

As capacidades de comunicação e linguagem dos bebés aumentam dramaticamente durante a fase de exploração. Embora os bebés possam dizer apenas algumas palavras, eles chegam a compreender muito mais (Thompson 2011). As palavras que ouvem dos adultos estimulam os percursos de desenvolvimento da língua no cérebro. Não são apenas as palavras que importam, mas também os padrões maiores de comunicação – não apenas o que é dito, mas como é dito e received (Pawl & St. John 1998). Após repetidas trocas com os seus cuidadores, os bebés começam a construir um sentido primitivo de si próprios. Eles passam a esperar:

“Sou ouvido ou não.”
“O que escolho fazer é valorizado ou não.”
“Como expresso as minhas emoções é aceite ou não.”
“Tenho permissão para explorar ou não.”
“A maior parte das minhas necessidades são satisfeitas ou não.”

Os pensamentos, emoções, e experiências partilhadas que os processos de desenvolvimento do cérebro em interacções com adultos têm um impacto profundo na auto-percepção e acções da criança em desenvolvimento.

Quinze a 36 meses: Relações de cuidado e o cérebro durante a fase de auto-definição

Durante a terceira fase, as crianças pequenas estão a desenvolver uma consciência da sua separação dos seus cuidadores e pares, bem como um sentido de si próprias como indivíduos (Vaughn, Kopp, & Krakow 1984). Começam a exibir emoções auto-conscientes, são particularmente sensíveis aos julgamentos dos outros, sentem vergonha e embaraço facilmente quando outros criticam os seus comportamentos e aparência, e começam a desenvolver uma consciência. Esta fase é também caracterizada por uma explosão de crescimento cerebral em várias áreas de desenvolvimento (para além do desenvolvimento emocional que era dominante anteriormente). Intelectualmente, as crianças têm as ideias na mente por breves instantes, engajam-se em jogos de simulação, e tornam-se cada vez mais capazes de concentrar a sua atenção em tópicos, pessoas, e objectos introduzidos por outros. O seu uso da linguagem falada aumenta muito. Utilizam muitas palavras novas e estruturas de frases complexas. As crianças desenvolvem capacidades perceptivas e motoras que lhes permitem correr rápido, subir alto, e atingir com dificuldade o desenvolvimento do autocontrolo especialmente importante (Brownell & Kopp 2007).

Felizmente, esta fase de autodefinição também traz a emergência precoce de capacidades de função executiva, que incluem o desenvolvimento da memória de trabalho, flexibilidade mental, e autocontrolo (Center on the Developing Child 2012). Estas competências emergentes influenciam todas as áreas de desenvolvimento, aumentando a capacidade das crianças para explorar e aprender sobre o seu ambiente social – e para navegar em conflitos com outros. À medida que as crianças adquirem uma compreensão mais clara de interesses independentes e separados, apercebem-se de que têm escolhas, o que é bastante libertador. No entanto, com escolhas – especialmente as que envolvem prestadores de cuidados e pares – obtém-se uma consciencialização crescente da responsabilidade. Esta tensão entre escolha e responsabilidade é central para o drama desta fase. Mais uma vez, as relações de cuidado desempenham um papel proeminente na forma como o jovem cérebro se torna estruturado. A forma como os adultos reagem durante este período de tensão afecta grandemente a forma como as crianças pequenas vêm a ver os seus direitos e os direitos dos outros. As interacções que as crianças têm com os seus prestadores de cuidados, pares e outros moldam o futuro social e emocional dos seus cérebros. O que as crianças pequenas experimentam no seu dia-a-dia forma as suas expectativas quanto ao que constitui um comportamento adequado para com os outros (Barry & Kochanska 2010). Estas primeiras experiências fornecem lições para o desenvolvimento de códigos morais e éticos, ganhando controlo de impulsos e emoções, e aprendendo e adaptando-se às regras da sua família, cultura, e sociedade. À medida que as crianças pequenas experimentam um sentido crescente de independência e auto-controlo, a capacidade dos seus cérebros para regular o seu comportamento continua a desenvolver-se; mas ainda precisam da orientação dos adultos, e esta orientação vem mais frequentemente através de relações de carinho.

Comportamento de Cuidados Durante a Etapa da Auto-Definição

Rotinas previsíveis em ambientes seguros e claramente definidos; respostas respeitosas; e orientações consistentes proporcionam o tipo de cuidados que fortalecem a auto-regulação e o início da função executiva.

O jovem cérebro precisa dos adultos para agir de forma a honrar os direitos da criança de desejar, esperar, explorar e mostrar preferências, ao mesmo tempo que ajuda a criança a aprender a honrar os direitos semelhantes dos outros. Embora a criança esteja a ficar mais velha e mais independente, o jovem cérebro permanece vulnerável. Relações de cuidado, com regras claras de comportamento que são aplicadas de forma consistente e fundamentada, proporcionam segurança enquanto o cérebro ainda está a ser formado, assegurando que as experiências de individuação e as lições de socialização ocorrem num ambiente justo e previsível.

Conclusão

O que estamos a aprender com a ciência cerebral ajuda-nos a compreender melhor os múltiplos factores que influenciam o desenvolvimento das crianças pequenas e proporciona-nos estratégias de cuidado que estão em harmonia com o cérebro em desenvolvimento. Em essência, o desenvolvimento do cérebro é sobre toda a criança, desde a saúde da mãe até às primeiras experiências da criança na cultura e língua da sua família, da sua comunidade, e do seu programa de aprendizagem precoce. A base do desenvolvimento do cérebro é o desenvolvimento social e emocional fundamentado em relações de cuidados. Se os prestadores de cuidados estiverem conscientes de como toda a experiência de uma criança – especialmente o tenor emocional – influencia o cérebro em desenvolvimento, podem proporcionar relações de cuidados que ajudam a criança a sentir-se segura e aberta a um mundo envolvente de exploração e aprendizagem ao longo dos primeiros anos.

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