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Biografia

Charles S Peirce era filho de Benjamin Peirce e Sarah Hunt Mills, a filha do Senador Elijah Hunt Mills. Notamos que este apelido é pronunciado “Purse”. Carlos foi o segundo dos seus pais, cinco filhos. O seu irmão mais velho era James Mills Peirce, que se tornou matemático no Departamento de Matemática em Harvard, e depois, de 1890 a 1895 serviu como Reitor da Escola de Pós-Graduação em Harvard e, depois disso, como Reitor da Faculdade de Artes e Ciências. Os dois irmãos mais novos de Charles também tiveram carreiras de sucesso, Benjamin Mills Peirce como engenheiro de minas e Herbert Henry Davis Peirce como diplomata.
Charles nasceu numa família americana líder. O seu pai foi talvez o principal cientista na América e convidou académicos, políticos, poetas, cientistas, e matemáticos para a sua casa. Uma criança prodígio, Carlos prosperou na atmosfera intelectual. Benjamin Peirce achou difícil encontrar estudantes que fossem suficientemente brilhantes para beneficiar do seu ensino, mas nos seus próprios filhos encontrou o talento que parecia faltar em qualquer outro lugar. Utilizou as suas próprias ideias educacionais no ensino de Charles e dos seus outros filhos, e de muitas maneiras isso criou-os para empreender pesquisas. No entanto, compreendendo que os maiores pensadores gozavam de independência de pensamento, recusou-se a disciplinar os seus filhos caso destruísse esta originalidade. Em muitos aspectos esta educação produziu o génio que Carlos mostrou, mas também deu a Carlos problemas de adaptação, o que significava que a sua vida era difícil. Aos doze anos de idade, Carlos estava a ler textos padrão de nível universitário sobre lógica, e no ano seguinte começou a ler a Crítica de Pura Razão de Immanuel Kant. Ele permaneceu muito influenciado por Kant ao longo da sua vida.
Uma pessoa poderia esperar que o brilhante jovem Charles deixasse a sua marca no sistema educativo, mas foi nesta fase que a independência de pensamento que o seu pai cultivou tão cuidadosamente funcionou em desvantagem :-

Na faculdade ele mostrou sinais das suas dificuldades posteriores em se dar bem com as pessoas: ele não se distinguia no trabalho de classe, preferindo ler obras da sua própria escolha.

Engressou no Harvard College em 1855 e formou-se quatro anos mais tarde com um A.B, continuando a estudar lá a nível de pós-graduação durante um ano. Nesta fase, o seu pai, Benjamin Peirce, estava a trabalhar para o United States Coast Survey e Charles começou a empreender trabalhos ocasionais para o Coast Survey. Em particular, ele trabalhou para eles a partir de 1 de Julho de 1859. Em 1861 entrou na Escola Científica Lawrence em Harvard, onde novamente o seu pai desempenhou um papel importante, e aqui parece ter brilhado muito mais do que nos seus anos de licenciatura. Recebeu um mestrado de Harvard em 1862 e depois uma licenciatura com distinção da Escola Científica de Lawrence em 1863. A 16 de Outubro desse ano casou com Harriet Melusina Fay, que veio de uma importante família de Cambridge e foi uma activista feminista.

Peirce empreendeu agora uma série de estudos científicos diferentes. Tinha estudado classificação de espécies com Louis Agassiz, um zoólogo de Harvard. Deu as conferências de Harvard sobre A Lógica da Ciência na Primavera de 1865 e as do Lowell Institute sobre A Lógica da Ciência; ou Indução e Hipótese na última parte de 1866. Foi eleito para a Academia Americana de Artes e Ciências a 30 de Janeiro de 1867, depois, de Outubro de 1869 a Dezembro de 1872, conduziu investigação em astronomia como assistente no Observatório de Harvard. Durante todo este tempo continuou a investigação em geodesia para o U.S. Coast Survey, e foi enviado para a Europa pelo Survey de Junho de 1870 a Março do ano seguinte. Continuou a progredir nas fileiras do U.S. Coast Survey, sendo encarregado das experiências de pêndulo em Novembro de 1872, sendo depois promovido a assistente em Dezembro do mesmo ano. A principal tarefa que Peirce realizou no seu trabalho geodésico para o U.S. Coast Survey foi medir a força da gravidade em vários locais, tanto nos Estados Unidos como no estrangeiro. A sua outra tarefa era utilizar os dados dos resultados das suas experiências para determinar a forma da terra. Como parte deste trabalho, fez mais viagens à Europa, de Abril de 1875 a Agosto de 1876, e novamente durante três meses a partir de Setembro de 1877. Entre estas duas viagens separou-se da sua esposa Melusina em Outubro de 1876, o que marcou o início de um problema que afectaria grandemente a sua carreira.
Por algum tempo a carreira de Peirce continuou a avançar. Foi eleito para a Academia Nacional de Ciências (Estados Unidos) em Abril de 1877 e publicou os resultados das suas pesquisas anteriores em astronomia num livro Photometric Researches (1878). Embora o seu trabalho tivesse sido muito abrangente nas ciências, sempre se interessou pela filosofia e pela lógica e, em 1879, foi nomeado Professor de Lógica no Departamento de Matemática da Universidade Johns Hopkins. Sylvester foi Chefe de Matemática na Universidade Johns Hopkins nesta altura e durante algum tempo as coisas correram bem para Peirce. Interessou-se pelo problema das quatro cores, e pelos problemas de nós e ligações estudados por Kempe. Depois alargou o trabalho do seu pai sobre álgebras associativas e trabalhou em lógica matemática, topologia e teoria de conjuntos. No entanto, Peirce já vivia com Juliette Froissy Pourtalès, uma cigana francesa. Divorciou-se da sua primeira esposa Melusina a 24 de Abril de 1883 e casou com Juliette seis dias mais tarde. Em 1884 Simon Newcomb, que tinha acabado de ser nomeado professor de matemática e astronomia na Universidade Johns Hopkins, relatou aos administradores da universidade que Peirce tinha vivido com uma cigana francesa enquanto ainda casado com Melusina. Não querendo envolver-se num escândalo, os administradores optaram por não renovar o contrato de Peirce. Peirce nunca mais ocuparia outro posto académico.

Peirce tinha agora apenas um trabalho estável para o Coast and Geodetic Survey. Ele foi para Washington, D.C. para trabalhar em dados sobre medições de gravidade que tinham sido devolvidos pelo Ártico. Mudou-se para Nova Iorque em 1886 e continuou o seu trabalho para o Inquérito, mas tornou-se cada vez mais em desacordo com os seus superiores e trabalhou cada vez mais isolado. O Coast Survey também foi sujeito a uma pressão crescente devido à falta de financiamento por parte do governo. Peirce mudou-se para uma casa alugada em Milford, Pensilvânia, em Abril de 1887, mas após a morte da sua mãe a 12 de Outubro desse ano, herdou o suficiente para comprar terras e começar a construir uma propriedade a que chamou Arisbe, perto de Milford. Comprou mais terras e uma quinta depois de ter recebido uma pequena herança de uma tia donzela em 1888. Quando finalmente apresentou o seu grande relatório sobre a gravidade ao U.S. Coastal Survey em 1890, foi rejeitado para publicação, a menos que fizesse grandes revisões. Quando nada mais foi recebido dele até ao final de 1891, o Inquérito pediu a sua demissão. Peirce não tinha agora qualquer rendimento.
Durante este período difícil da sua vida, a sua esposa sofria de saúde precária. Foi-lhe diagnosticada tuberculose em meados de 1889 e antes do final do ano viajou para a Europa, numa tentativa de recuperação. Regressando aos Estados Unidos na Primavera de 1890, ainda não estava bem e em Janeiro de 1891 foi submetida a uma cirurgia. Apesar destes problemas de saúde, que coincidiram com as dificuldades de Peirce com o U.S. Coastal Survey, Juliette sobreviveu ao seu marido.
T S Fiske, escrevendo sobre a New York Mathematical Society (antes de se tornar a American Mathematical Society) em , descreve Charles Peirce no início dos anos 1890:-

Conspícuo entre aqueles que no início dos anos noventa assistiram às reuniões mensais … era o famoso lógico, Charles S Peirce. A sua forma dramática, o seu desrespeito imprudente pela precisão naquilo a que chamou “pormenores sem importância”, os seus artigos de jornal inteligentes descrevendo as reuniões da nossa jovem Sociedade interessaram-nos e divertiram-nos a todos. … Ele sempre foi duro, vivendo em parte do que podia pedir emprestado aos amigos, e em parte do que recebia de trabalhos estranhos, tais como escrever críticas de livros … Era igualmente brilhante, quer sob a influência de bebidas alcoólicas ou não, e a sua empresa era premiada pelas várias organizações a que pertencia; e nunca foi abandonado por nenhuma delas, mesmo sendo incapaz de pagar as suas quotas. Enfureceu Charlotte Angas Scott ao contribuir para o New York Evening Post um obituário não assinado de Arthur Cayley no qual declarou, sem qualquer fundamento, excepto que o pai de Cayley tinha residido durante algum tempo na Rússia, que Cayley tinha herdado a sua genialidade de um russo com quem o seu pai se tinha casado em São Petersburgo. Pouco tempo depois a menina Scott contribuiu para o Boletim um artigo mais factual e sóbrio sobre a vida e obra de Cayley …

Much do que Peirce escreveu a partir desta altura ou foi rejeitado para publicação, ou não completou o projecto. Na primeira categoria há How to Reason (rejeitado por duas editoras em 1894), e New Elements of Mathematics (rejeitado em 1895). Na segunda categoria está Search for a Method (anunciado em 1893 mas não concluído), The Principles of Philosophy (doze volumes anunciados em 1894 mas não concluídos), e The History of Science (anunciado em 1898 mas não concluído).
Peirce é hoje mais famoso como filósofo, embora seja justo dizer que esta fama só chegou tarde. Em 1877 e 1878 Peirce publicou seis ensaios sobre Ilustrações da Lógica da Ciência no Mês da Ciência Popular. Os dois primeiros destes ensaios foram The Fixation of Belief e How to Make Our Ideas Clear. Foi no segundo destes que ele expôs a sua filosofia pragmática, pela qual é hoje mais conhecido. Escreveu:-

Considerando quais os efeitos, que concebemos que podem ter efeitos práticos, concebemos que o objecto da nossa concepção deve ter. Então, a nossa concepção destes efeitos é a totalidade da nossa concepção do objecto.

Burch escreve em :-

Talvez o facto mais importante a ter em mente na compreensão da filosofia de Peirce é que Peirce foi um cientista físico praticante durante toda a sua vida … Quando ele disse que todo o significado de uma concepção (clara) consiste no conjunto das suas consequências práticas, ele tinha em mente que uma concepção significativa deve ter algum “valor monetário” experiencial, capaz de ser especificada como uma espécie de colecção de possíveis observações empíricas em condições especificáveis. Peirce insistiu que todo o significado de uma concepção significativa consistia na totalidade de tais especificações de possíveis observações.

De facto, foi vinte anos depois de ter publicado estas ideias sobre pragmatismo que, através do trabalho de William James, Peirce começou a ganhar o crédito pelas suas ideias. Peirce deu uma conferência sobre Pragmatismo em Harvard em Março a Maio de 1903 e publicou uma série de ensaios explicando as suas ideias no The Monist em 1905.
É impossível fazer justiça à amplitude do trabalho filosófico de Peirce neste artigo. Tomemos apenas nota de mais alguns exemplos. Ele escreveu sobre infinitos conjuntos e infinitesimais e defendeu a consistência da introdução de infinitesimais no sistema numérico. Ele escreveu sobre a probabilidade argumentando contra as ideias de De Morgan que a probabilidade é uma medida de confiança e também argumentando contra as ideias de Bayes. Em vez disso, para Peirce a probabilidade é o limite do rácio de ocorrências observadas sobre as possíveis ocorrências e o número de observações tende ao infinito. Também estudou categorias universais e para ele quase tudo se dividiu em três categorias ou tríades. Do ponto de vista matemático, e saindo do seu trabalho para o Coast Survey, mencionamos que ele estava interessado em projecções cartográficas conformes onde inventou uma projecção cartográfica quincuncial usando funções elípticas.
Já indicámos que Peirce era um personagem algo invulgar. Aqui está um relatório de uma palestra que Peirce deu ao Clube de Filosofia de Harvard a 21 de Maio de 1879, extraído de uma carta escrita por Thomas Davidson:-

Peirce’s paper was captious, bright, and poor. Depois de terminado, tive uma longa conversa com o Professor Benjamin Peirce, que se comprometeu a provar-me matematicamente que o espaço tem quatro dimensões. Os Peirce’s são todos um pouco loucos, penso eu.

Peirce morreu de cancro na sua casa em Arisbe, Milford, Pennsylvania.