Krill guia: o que são, e porque são tão importantes

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O que são krill?

Krill é o nome comum de qualquer membro da ordem dos crustáceos Euphausiacea. Estão na mesma classe de animais que os caranguejos, lagostas e lagostins, assim como os camarões e os piolhos de madeira. 82 espécies de krill foram descritas.

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Crescem até cerca de 6cm de comprimento e podem viver até 5 anos. Os krill são pelágicos, isto é, vivem em mar aberto, e reúnem-se em enxames densos de mais de 10.000 indivíduos por metro cúbico de água.

Uma captura de Krill do Antárctico, Euphausia superba durante uma expedição científica
Krill do Antárctico, Euphausia superba. © Tenedos/Getty
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Are krill do mesmo modo que plâncton?

Krill são plâncton mas nem todo o plâncton é krill! Plâncton significa apenas qualquer pequeno organismo de água doce ou marinho que devido ao seu tamanho, imobilidade, ou fraqueza não consegue nadar contra a corrente, e existe num estado de deriva.

Plâncton pode ser classificado em dois grupos com base na forma como se alimenta. O fitoplâncton é autotrófico ou “auto-alimentado”, fazendo os seus próprios alimentos por fotossíntese ou quimiossíntese. Estes plâncton incluem algas e bactérias. O zooplâncton é heterotrófico, o que significa que precisam de consumir outros organismos para ganhar energia. Estes incluem pequenos animais e alguns organismos unicelulares.

Krill estão entre os maiores e ecologicamente mais importantes zooplâncton e alimentam-se de fitoplâncton.

Fitoplâncton e zooplâncton. luplupme/Getty
Ilustração de vários fitoplâncton e zooplâncton. © luplupme/Getty
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O que come krill?

Krill significa ‘comida de baleia’ em norueguês.

Krill são a presa principal de muitas espécies de pinguins, baleias, e peixes. Isto inclui o maior animal conhecido que alguma vez viveu na terra, a baleia azul! As baleias azuis alimentam-se quase exclusivamente de krill e precisam de comer um grande número para as sustentar, cerca de 4 toneladas dos minúsculos crustáceos por dia. Trata-se do peso de um hipopótamo adulto.

Uma baleia azul no Sri Lanka, Marissa, Oceano Índico. eco2drew/Getty
Uma baleia azul no Sri Lanka, Marissa, Oceano Índico. © eco2drew/Getty

assim como pelos animais da Antárctida, o krill também é comido pelos humanos. Devido à sua elevada abundância e qualidades nutritivas (são ricos em proteínas, vitamina A, e ácidos gordos ómega 3), o krill são cada vez mais colhidos para consumo humano.

A colheita total global de krill de todas as pescarias é de cerca de 150-200.000 toneladas por ano, embora apenas uma pequena percentagem desta seja para consumo humano. A maior parte é utilizada como alimento para aquicultura e isco, e para o gado e alimentos para animais de estimação. O krill também tem utilizações médicas importantes, pois as suas enzimas são utilizadas em vários tratamentos.

Krill seco. Im Yeongsik/Getty
Krill seco. © Im Yeongsik/Getty
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Por que são os krill tão importantes?

Krill são tão importantes devido ao lugar que ocupam na cadeia alimentar global. Embora pequenos, como a dieta principal para tantos animais marinhos, constituem um elo de tamanho gigantesco na cadeia e apoiam essencialmente o ecossistema antárctico. O declínio das populações de krill tem efeitos de grande alcance.

Existem também muitos deles! Representam uma grande percentagem da biomassa do oceano, com a biomassa de apenas uma espécie do Oceano Sul, Euphausia superba, estimada em 379.000.000 toneladas. Isto constitui uma vasta quantidade de alimentos e faz com que se encontrem entre as espécies com maior biomassa total.

Como se alimentam de fitoplâncton, desempenham também um papel importante na conversão destes produtores primários numa fonte alimentar para aqueles que se encontram mais acima na cadeia alimentar e que não podem comer organismos tão pequenos.

Porque muitas espécies de krill exibem ‘migrações verticais’ em que viajam para a superfície do oceano durante o dia para se alimentarem e regressarem às profundezas à noite, fornecem alimento tanto para os predadores de superfície como para os de profundidade do mar. Isto faz deles uma importante fonte alimentar em todo o ecossistema oceânico.

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