Homo Floresiensis: Facts About the ‘Hobbit’

Homo Floresiensis, apelidado de “o Hobbit”, era um homininídeo antigo que viveu até pelo menos 17.000 anos atrás.

Cientistas descobriram o primeiro fóssil de H. floresiensis, juntamente com ferramentas de pedra e restos de animais, em 2003 na caverna de Liang Bua (LB) na remota ilha indonésia de Flores, de acordo com um artigo da Nature de 2004. Este primeiro espécime – uma fêmea adulta de 3,5 pés (1,06 metros), de 30 anos de idade, chamada LB1 – incluía um crânio quase completo e um esqueleto associado, que inclui vários ossos de membros, ossos de mãos e pés e uma pélvis parcial, de acordo com a revista Nature.

“O seu esqueleto associado é uma das coisas que torna este espécime bastante excitante”, Mark Collard, antropólogo biológico da Universidade Simon Fraser em Burnaby, British Columbia, disse à Live Science “Não temos muitos esqueletos associados de hominídeos fora dos Neandertais.”

A minúscula construção de LB1 ganhou a espécie o apelido de “o Hobbit”, depois do pequeno povo no livro do mesmo nome de J.R.R. Tolkien.

Além de LB1, arqueólogos descobriram mais tarde restos de mandíbula e esqueleto de pelo menos oito outros diminutivos, segundo um artigo de 2009 no Journal of Human Evolution. A pequena estatura destes espécimes sugere que LB1 não era uma anomalia.

A datação inicial dos restos do hobbit deu à espécie uma faixa etária de 74.000 a 17.000 anos atrás. Contudo, a datação dos instrumentos associados e dos depósitos de sedimentos onde os restos foram descobertos sugere que H. floresiensis pode ter vivido desde há 95.000 anos até cerca de 12.000 anos atrás, de acordo com um artigo de 2005 na Nature.

Apenas como H. floresiensis se encaixa na árvore genealógica dos hominídeos – que inclui as espécies que evoluíram após a divisão da linhagem humana (do género Homo) dos chimpanzés – não é claro. Os cientistas têm debatido se os espécimes hobbit representam uma espécie extinta na árvore genealógica humana, talvez uma espécie agachada do Homo erectus, um hominídeo de 1,8 milhões de anos e o primeiro a ter proporções corporais comparáveis com as do Homo sapiens moderno. Argumentos mais recentes sugerem que os espécimes de hobbit podem ter evoluído de um hominídeo pré-H. erectus.

Na verdade, os cientistas têm procurado aprender mais sobre a evolução deste hobbit, procurando pistas, por exemplo, para antepassados hobbit noutras ilhas indonésias. Num estudo, detalhado na edição de 14 de Janeiro de 2016 da revista Nature, uma equipa de investigadores procurou tais pistas na ilha indonésia de Sulawesi, situada entre Flores e a Ásia continental. Lá, encontraram ferramentas de pedra que datam de há pelo menos 118.000 anos, sugerindo que um antepassado hobbit vivia na ilha antes de os humanos modernos aparecerem há cerca de 50.000 anos, disse o investigador do estudo errit van den Bergh, um paleontólogo e zooarqueólogo da Universidade de Wollongong na Austrália. Os investigadores não têm a certeza de quem era este fabricante de ferramentas, embora três possíveis candidatos sejam: os hobbits, Homo erectus e os Denisovans, parentes próximos de Neanderthals.

Para analisar a microencefalia, uma equipa de cientistas liderada por Dean Falk, um paleoneurologista da Florida State University, comparou reconstruções tridimensionais geradas por computador, chamadas #34;endocasts,#34; de cérebros de nove microcefálicos humanos modernos com os de 10 cérebros modernos-humanos normais. Encontraram dois rácios criados utilizando diferentes medidas do crânio que podiam distinguir com precisão os humanos normais (crânio, à direita) dos microcefálicos. Quando a equipa de Falk#39;s aplicou este sistema de classificação a um endocast virtual o crânio de Hobbit#39;s (esquerda), encontraram as suas características mais parecidas com as de um humano normal do que com as de um microcefálico.

Para analisar a microencefalia, uma equipa de cientistas liderada por Dean Falk, um paleoneurologista da Florida State University, comparou reconstruções tridimensionais geradas por computador, chamadas “endocasts”, de cérebros de nove humanos modernos microcefálicos com os de 10 cérebros humanos modernos normais. Encontraram dois rácios criados utilizando diferentes medidas do crânio que podiam distinguir com precisão os humanos normais (crânio, à direita) dos microcefálicos. Quando a equipa de Falk aplicou este sistema de classificação a um endocast virtual do crânio do Hobbit (esquerda), encontraram as suas características mais parecidas com as de um humano normal do que com as de um microcefálico. (Crédito de imagem: Professor Peter Brown, Universidade de New England)

Como era o hobbit?

Baseado em LB1, os especialistas estimam que H. floresiensis pesava entre 35 e 79 libras. (16 e 36 kg), de acordo com um artigo da Nature de 2004, que descreve o espécime.

Os espécimes hobbit mostram um conjunto único de características ancestrais (traços primitivos retidos de uma espécie ancestral) e características derivadas (características evoluídas não partilhadas pelos antepassados). Tinham crânios que se assemelhavam a espécies Homo primitivas, incluindo uma testa plana e inclinada e uma face curta e plana; contudo, os seus dentes e maxilares assemelhavam-se mais aos Australopithecus (antepassados Homo), de acordo com a Natureza.

Adicionalmente, num estudo de 2007 na revista Science, os investigadores analisaram de perto três ossos do pulso de LB1 e descobriram que se assemelhavam mais aos dos macacos do que os humanos modernos. Esta descoberta implicava que H. floresiensis era de facto uma espécie separada dos humanos modernos.

Em 2012, Susan Hayes, uma investigadora sénior da Universidade de Wollongong, Nova Gales do Sul, Austrália, e os seus colegas deram à cara do hobbit feminino carregando informação de imagens 3D do seu crânio para um programa de computação gráfica. Em comparação com retratos do hobbit por paleo-artistas, a representação facial de Hayes de H. floresiensis mostrou características humanas mais modernas em vez de características semelhantes às de um macaco. O hobbit, nesta descrição, não tem olhos de corça feminina, e falta-lhe muito na testa. Além disso, o retrato recém modelado tem um rosto mais largo, mais curto e uma estrutura nasal comparativamente moderna do que os modelos faciais anteriores, de acordo com o estudo dos investigadores de 2013 no Journal of Archaeological Science.

Que mais sabemos sobre o Homo floresiensis?

Quando os investigadores descobriram H. floresiensis pela primeira vez, também descobriram ferramentas de pedra e restos de animais nas mesmas camadas sedimentares da caverna de Liang Bua. As ferramentas eram simples e semelhantes a Oldowan, assemelhando-se aos primeiros e mais primitivos tipos de ferramentas do registo fóssil.

Os restos animais incluíam os de dragões de Komodo, ratos, morcegos e Stegodon (um elefante extinto, elefante suíno) juvenis. Os restos de Stegodon mostraram indícios de marcas de corte, sugerindo que H. floresiensis abateu os animais, enquanto ossos carbonizados e rochas fendidas sugerem que os hobbits aproveitaram o fogo, de acordo com o artigo da Nature de 2005.

No interior da caverna de Liang Bua, os cientistas encontraram mais tarde vários fósseis de aves, incluindo ossos de asas e pernas do que parece ter sido uma cegonha de quase 1,8 metros de altura, de acordo com um estudo de 2010 no Jornal Zoológico da Sociedade Linnean. A cegonha de marabu (Leptoptilos robustus), que viveu há algum tempo entre 20.000 e 50.000 anos atrás, ter-se-ia alimentado de peixes, lagartos, outras aves … e possivelmente até de hobbits juvenis, embora não haja provas directas para esse tipo de festa, dizem os investigadores.

A investigação também se centrou na questão de saber se os hobbits viviam ou não ao lado dos humanos modernos, que provavelmente teriam aparecido em ilhas indonésias como Flores há cerca de 50.000 anos, dizem os cientistas. Trabalhos anteriores tinham sugerido que os hobbits ocupavam a caverna entre cerca de 12.000 e 95.000 anos atrás, proporcionando uma ampla sobreposição entre os hobbits e os seus parentes de corpo maior. Em pesquisas mais recentes, publicadas online a 30 de Março de 2016, na revista Nature, os cientistas encontraram provas de que os hobbits desapareceram da ilha mais cedo do que nas datas anteriores. Expondo novas camadas da caverna de Liang Bua e analisando os sedimentos e fósseis dentro dela, os cientistas concluíram que o Homo floresiensis estava vivo e a dar pontapés na caverna entre 190.000 e 50.000 anos atrás. Mesmo que os dois tivessem vivido um ao lado do outro, não teria sido por muito tempo, disseram os investigadores.

O Homo floresiensis era uma espécie separada?

Críticos argumentaram que o espécime pertencia a um humano extinto com microcefalia, uma condição patológica caracterizada por uma cabeça pequena (estima-se que o hobbit tenha um cérebro com cerca de um terço do tamanho dos humanos modernos), baixa estatura e deficiências intelectuais.

Para descobrir se H. floresiensis era realmente um humano moderno com microcefalia, os investigadores criaram endocasts dos cérebros de humanos saudáveis e daqueles com microcefalia, encontrando duas proporções de crânio que distinguiam os dois. Depois de aplicar este método ao crânio de H. floresiensis, a equipa concluiu em 2007 na revista Actas da Academia Nacional de Ciências (PNAS) que as características do hobbit estavam mais próximas de um humano moderno típico do que de uma pessoa microcefálica, sugerindo que os pequenos hominídeos não tinham microcefalia.

Um estudo publicado em 2013 na revista Proceedings of the Royal Society B revelou que H. floresiensis tinha um cérebro maior do que outrora se pensava. O TAC do crânio do hobbit sugeriu que o seu cérebro era de cerca de 426 centímetros cúbicos (quase 26 polegadas cúbicas), em vez dos habitualmente citados 400 cm cúbicos. Isto é mais de um terço do tamanho do cérebro humano moderno, que ostenta um volume médio de cerca de 1.300 cm cúbicos, ou 79 polegadas cúbicas.

Os resultados sugerem que H. erectus pode ser o antepassado de H. floresiensis, uma vez que espécimes javaneses de H. erectus tinham cérebros de cerca de 860 cm cúbicos (52 polegadas cúbicas) de tamanho. Alternativamente, o hobbit pode ter evoluído de H. habilis, cujo cérebro tinha apenas cerca de 600 cm cúbicos (37 polegadas cúbicas), a investigação sugeriu.

P>Muito recentemente, uma equipa de investigação utilizou um argumento patológico diferente para sugerir que H. floresiensis não era uma espécie distinta. No seu estudo, publicado em 2014 na PNAS, argumentaram que as características cranianas de LB1 são o diagnóstico da síndrome de Down.

No entanto, numa carta PNAS em resposta ao artigo, Collard e os seus colegas refutaram esta afirmação, argumentando que H. floresiensis carece da estrutura da mandíbula – especificamente do queixo – que é uma característica que define o Homo sapiens (os autores do estudo original escreveram mais tarde outra resposta para reafirmar a sua posição).

“Tem havido um grande enfoque nas possíveis patologias destes espécimes, particularmente LB1″, disse Collard. ” centrou-se na patologia dos espécimes sem demonstrar nada que os ligue ao Homo sapiens”. Embora LB1 pudesse muito bem ter algum tipo de patologia, “ela não tem características que nos levassem a pensar que é um Homo sapiens patológico”, acrescentou ele.

Num estudo publicado a 22 de Julho no Proceedings of the Royal Society B, Collard e os seus colegas compilaram um conjunto de dados contendo 380 características cranianas e dentárias para as 20 espécies conhecidas de homininídeos. Após analisar e comparar estas características utilizando modelos estatísticos, concluíram que H. floresiensis era, de facto, uma espécie distinta e não apenas um humano de corpo pequeno ou deformado.

Além disso, a análise sugere que o hobbit é descendente de um hominídeo pré-H. erectus de corpo pequeno que migrou para fora de África e para o Sudeste Asiático. Isto implica que H. erectus pode não ter sido o primeiro homininídeo a migrar para fora de África (dado que o hobbit viveu na Ásia mas não evoluiu de H. erectus), de acordo com o estudo.