galáxia ‘Godzilla’, uma das maiores observadas, hospeda um trilião de sóis

The “Godzilla Galaxy”, também conhecida como UGC 2885, anã da Via Láctea, hospedando 10 vezes mais estrelas. Imagem: NASA, ESA, e B. Holwerda (Universidade de Louisville)

A maior galáxia espiral do universo local poderia muito bem ganhar o apelido “Galáxia Godzilla”, dizem os astrónomos, graças ao seu tamanho verdadeiramente gigantesco. A galáxia, UGC 2885, é 2,5 vezes mais larga que a Via Láctea e acolhe um trilião de estrelas, 10 vezes mais do que o lar galáctico da Terra. UGC 2885 está localizada a cerca de 232 milhões de anos-luz na constelação Perseus.

Apesar do seu enorme tamanho, a galáxia é um “gigante suave” com cerca de metade da taxa de formação de estrelas como a Via Láctea e um buraco negro “adormecido” que parece estar faminto de gás em queda.

O astrónomo tardio Vera Rubin (1928-2016) estudou a UGC 2885, medindo a sua rotação. Os resultados forneceram provas fundamentais para a existência de matéria negra. Benne Holwerda da Universidade de Louisville no Kentucky utilizou o Telescópio Espacial Hubble para capturar uma imagem espantosa da galáxia, em parte para honrar Rubin.

“A minha investigação foi em grande parte inspirada pelo trabalho de Vera Rubin em 1980 sobre o tamanho desta galáxia”, disse ele. “Consideramos isto uma imagem comemorativa”. Este objectivo de citar o Dr. Rubin na nossa observação fazia muito parte da nossa proposta original Hubble”

A imagem inclui um número de estrelas da Via Láctea mais próximas em primeiro plano, identificáveis por espigões de difracção semelhantes a raios com o núcleo mais brilhante da galáxia.

As novas observações fazem parte de um estudo para determinar como é que a galáxia cresceu até um tamanho tão enorme. Holwerda apresentou os seus dados na reunião de Inverno da Sociedade Astronómica Americana em Honolulu Hawaii.

“How got so big is something we don’t quite know yet”, disse ele. “É tão grande quanto se pode fazer uma galáxia de discos sem bater em mais nada no espaço”

UGC 2885 está bastante isolada no espaço e nenhuma galáxia próxima ameaça colidir com ela ou perturbar o seu disco em espiral. Ainda não é claro se a galáxia canibalizou galáxias de satélite mais pequenas ao longo da sua vida ou se acelerou lentamente o gás necessário para formar novas estrelas.

“Parece que tem andado a abanar, a crescer lentamente”, disse Holwerda. A sua equipa está agora a contar os aglomerados globulares na auréola da galáxia para determinar se podem ter sido capturados de galáxias mais pequenas ao longo de milhares de milhões de anos.