Florence Nightingale’s syphilis that was not

Nursing lore tem mantido durante muito tempo que a misteriosa doença que enviou Florence Nightingale para a cama durante 30 anos após o seu regresso da Crimeia era sífilis. Pelo menos foi o que foi dito a muitos estudantes de enfermagem nos anos 60, quando a minha mulher estava a trabalhar no seu BSN. A sífilis, contudo, seria difícil de conciliar com o facto de que o Nightingale foi provavelmente celibatário durante toda a sua vida e não tinha um único sinal ou sintoma típico daquela infecção venérea.

Even, portanto, o Nightingale era uma doença decididamente estranha, uma doença que teimou em desafiar o diagnóstico desde a sua morte neste dia, há 95 anos atrás. Muito provavelmente, a sua semente foi semeada em 1854, quando em meados dos seus 30 anos, viajou para Skutari (Uskudar), Turquia, para cuidar dos soldados britânicos que combatiam os russos no que veio a ser conhecido como a Guerra da Crimeia. Com apenas 38 enfermeiras, supervisionou os cuidados de um fluxo infinito de tropas envolvidas por geadas, gangrena, disenteria, e outras doenças amontoadas em 4 milhas de camas com menos de 18 polegadas de distância. Os seus próprios aposentos estavam apertados e infestados de roedores e vermes. Durante Janeiro e Fevereiro do seu primeiro Inverno, viu morrer 3.000 dos seus pacientes, enquanto trabalhava 20 horas por dia, cuidando ela própria dos casos mais graves. Em Maio do ano seguinte, ela desenvolveu uma doença quase fatal (muito provavelmente brucelose). Embora instada a regressar a Inglaterra para recuperar, permaneceu no Exército durante 21 meses até o último soldado ter partido para casa.

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Florence Nightingale. Crédito da Imagem: Domínio Público via Wikimedia Commons.
Image Credit: “Florence Nightingale”. Domínio Público via Wikimedia Commons.

Quando finalmente regressou a Inglaterra, apareceu endurecida e envelhecida por doença e exaustão. Queixou-se de febre intermitente, perda de apetite, fadiga, insónias, irritabilidade, depressão, ciática, falta de ar, e palpitações. Durante quase três décadas, estas queixas mantiveram-na confinada ao seu quarto, quase nunca fora da cama. Finalmente, nos seus 60 anos, os seus sintomas começaram a dissipar-se, e o rouxinol frio, obcecado, e tirânico do trabalho tinha sido como um inválido gradualmente transformado numa suave matrona capaz de algo próximo das relações normais com amigos e família. Morreu não compos mentis aos 90 anos de idade de “velhice e insuficiência cardíaca”

Desde a morte do Nightingale, biógrafos, historiadores, enfermeiros, e médicos debateram a causa da sua estranha doença, com alguns convencidos de que tinha uma base orgânica e outros convencidos de que os seus sintomas eram o produto de uma neurose. Tem sido sugerido que ela sofria de “dilatação do coração e neurastenia”; uma “doença estratégica” sem base física; autopiedade manifestada como “melodrama vitoriano”; e “auto-aversão reprimida” pela sua arrogância e ignorância ao não reconhecer que a condição insalubre das suas alas foi a razão pela qual o seu exército pereceu. Muito provavelmente, Nightingale não tinha uma, mas sim quatro desordens diferentes, todas elas pelo menos desordens de personalidade bipolarmente relacionadas, febre da Crimeia (brucelose), desordem de stress pós-traumático (TEPT), e demência senil terminal (doença de Alzheimer).

Em relação ao TEPT, não há registo de que o Nightingale alguma vez tenha falado ou escrito de flashbacks ou sonhos recorrentes da sua experiência da Crimeia. Contudo, ela não teve ninguém com experiências ou problemas semelhantes em quem pudesse ter confiado tais pensamentos ou sonhos. Ela nunca falou das suas experiências em tempo de guerra depois de regressar a Inglaterra. Também nunca voltou a ministrar pessoalmente aos doentes ou feridos, talvez para evitar situações ou actividades susceptíveis de despertar memórias traumáticas da Crimeia. Tal como muitos dos que hoje sofrem de TEPT, ela isolou-se das interacções sociais, no seu caso castigando-se durante quase 30 anos com o que equivalia a uma prisão virtual auto-imposta.

Como todas as guerras anteriores e posteriores, o Nightingale’s foi um inferno mergulhado na escuridão da morte, não deixando nenhum deleite limpo e puro, e torturando as mentes dos envolvidos muito depois do fim dos combates.

Crédito de Imagem: “London – Crimean War Memorial” de Magnus Halsnes. CC BY NC 2.0 via Flickr.