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Os lagartos de cauda de chicote são um grupo bastante vulgar, mas algumas espécies estão entre os animais mais estranhos que existem. Talvez não se consiga perceber porquê à primeira vista, mas olhando para os seus genes logo se revela o seu segredo – são todos fêmeas, cada um deles. Um terço dos chicoteadores acabaram completamente com os machos, um truque que apenas uma pequena minoria de animais conseguiu realizar sem se extinguir.

p>alguns leitores podem regozijar-se com a perspectiva de um mundo sem machos mas, em geral, esta não é uma boa notícia para uma espécie. O sexo tem benefícios tremendos. Cada ave embaralha os genes dos dois parceiros e distribui-os à geração seguinte em novas combinações. O sexo cria diversidade genética e, ao fazê-lo, arma uma população com novas armas contra parasitas e predadores. Estes benefícios são tão grandes que o sexo é quase universal entre a vida complexa. Apenas alguns grupos, como os incríveis rotíferos bdelóides, encontraram formas de se tornarem permanentemente assexuados.

Fazer sexo é ainda mais raro para os vertebrados (animais com ossos dorsais). Os chicoteadores do género Aspidocelis são uma excepção flagrante. A sua incursão na assexualidade começou quando duas espécies intimamente relacionadas acasalaram. Por alguma razão, estes encontros produziram híbridos assexuados. Por exemplo, o chicote do Novo México (Aspidocelis neomexicana) é um híbrido do chicote ocidental (A. Inornatus) e o pequeno chicote listrado (A. tigris). Na espécie híbrida, as fêmeas (e só há fêmeas) reproduzem-se através da postura de ovos que nunca encontraram nenhum esperma.

O problema é que isto realmente não deveria funcionar. Espermatozóides e óvulos são criados através de um processo chamado meiose, em que os cromossomas de uma célula são duplicados antes de a célula se dividir duas vezes. Isto produz quatro células filhas, cada uma com metade do ADN do original. Isto significa que os óvulos contêm apenas metade do número total de cromossomas que a maioria das outras células do corpo contém. É a sua união com os espermatozóides, que são também geneticamente meio-cockados, que restaura o equilíbrio total dos cromossomas, prontos para a próxima geração.

Então, como é que os lagartos obtêm o seu conjunto completo? A resposta é enganosamente simples. Começam com o dobro.

Cromossomas
Cromossomas

Aracely Lutes do Stowers Institute for Medical Research mostrou que todas as mulheres têm um estilo subtilmente diferente de meiose. Elas duplicam os seus cromossomas duas vezes antes de tudo começar, criando oito cópias de cada um. Durante as duas rondas normais de divisão celular, estas cópias são divididas duas por peça entre as quatro células filhas.

Auto mediram a quantidade de ADN nos óvulos (oócitos) de duas chicotadas intimamente relacionadas, imediatamente antes de passarem pela primeira ronda da meiose. Ela descobriu que, nesta fase, os cromossomas do rabo de chicote assexuado (A. tesselatus) ocupam o dobro do espaço que os do rabo de chicote texano malhado sexual (A. gularis), apesar de ambas as espécies terem genomas de tamanho semelhante. Sob um microscópio, Lutes conseguiu mesmo contar o dobro do número normal de cromossomas nos oócitos de cauda de chicote axadrezada.

Acontecer oito conjuntos de cromossomas em vez de quatro pode parecer uma grande coisa, mas na realidade não é preciso muito para que isto aconteça. Há duas vias possíveis. A célula poderia duplicar o seu ADN mas não conseguir dividir-se em duas, ou duas células poderiam fundir-se. Isto parece ter acontecido também noutros animais assexuados, incluindo algumas salamandras e uma espécie de gafanhoto. Ter cromossomas extra pode ser uma solução comum para os problemas de abandonar os machos.