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A minha paciente era uma assistente executiva de 37 anos num estúdio de cinema, e embora a conhecesse há muito tempo, esta foi a primeira vez que ela mencionou que gostava de comer papel. O desejo, disse-me ela, tinha estado com ela durante anos. Considerando-a como uma peculiar mas inofensiva peculiaridade, ela não tinha realmente partilhado o seu desejo por papel com ninguém antes.

“Bem, quanto papel é que come? perguntei eu. Não queria envergonhá-la sugerindo uma grande quantidade, por isso agarrei numa raspadinha que guardo à mão na minha sala de exames, rasguei um canto de uma página, e segurei-a. “Assim tanto?”

p>A ela riu. “Estás a brincar? Eu podia comer duas ou três dessas páginas ao almoço. Há um bloco na minha secretária no meu escritório, e eu mordisco o dia inteiro. E sabes que mais? Adoro o cheiro do cimento, especialmente do cimento húmido” p>Ale praticamente lambeu os lábios enquanto me dizia isto. “Por vezes faço uma pausa na escadaria de betão no trabalho só para apreciar o cheiro. Nozes, não é?” Ela ria, certa de que eu pensava que ela era louca.

Crazy não era o que eu estava a pensar. Eu estava a pensar em pica. A pica é um distúrbio alimentar em que uma pessoa come habitualmente substâncias não nutritivas numa idade em que o desenvolvimento é inadequado. Até aos 24 meses de idade, as crianças põem qualquer coisa na boca, mas quando se é adulto já se deve saber melhor. Fora do domínio pediátrico, a pica aparece normalmente neste país entre os adultos com deficiências mentais ou perturbações psiquiátricas. Tem sido documentado que as pessoas comem de tudo, desde terra, barro e cabelo a seixos, pontas de cigarro, amido de lavandaria e fezes. Pacientes com doenças psiquiátricas graves ingeriram botões, agulhas, moedas, e até mesmo lâmpadas.

Em muitas regiões, contudo, a pica pode ser um comportamento aprendido. Comer barro branco para tratar doenças matinais, por exemplo, tem sido uma prática em algumas comunidades rurais afro-americanas. Mas a minha doente que comia o jornal não estava grávida, nem era deficiente em termos de desenvolvimento. Ela nunca tinha mostrado quaisquer sinais de uma doença psiquiátrica.

Considerei outras razões para o seu desejo invulgar. Recordei que certas deficiências nutricionais estão associadas à pica. A deficiência de ferro, em particular, pode induzir gostos estranhos, embora não se saiba porquê. Em qualquer caso, a correcção da carência de ferro resolve o problema. Curiosamente, na maioria das picas associadas a deficiências conhecidas, a substância que se deseja não contém sequer o mineral em falta. Como se pode adivinhar, não há muito ferro numa toalha de papel.

P>Tirei sangue para testes, e os resultados depressa confirmaram que o meu paciente tinha pouco ferro. Porque seria? Para uma mulher em idade fértil, a razão mais frequente é a perda de sangue menstrual, e eu presumi que esta era a causa na minha paciente. Depois de verificar se ela não tinha qualquer hemorragia difícil de detectar no seu tracto intestinal, prescrevi-lhe um suplemento oral de ferro e pedi-lhe que voltasse dentro de dois meses. Disse-lhe que tinha a certeza de que isto iria curar tanto a sua deficiência como o seu desejo de papel.

Alas, na nossa próxima reunião ela disse-me que ainda tinha uma propensão para o papel, e um teste de ferro repetido mostrou que ela ainda estava em baixo neste mineral vital. Ela assegurou-me que tinha estado a tomar o suplemento de ferro. Então, porque não estava ela melhor? Ela estava a ingerir o ferro, mas aparentemente o seu corpo não o estava a absorver. Algumas condições de má absorção podem levar à deficiência de ferro, mas estas estão quase sempre associadas a outros sintomas, como a diarreia. Embora a minha paciente nunca se tivesse queixado de problemas intestinais, decidi perguntar sobre os seus hábitos intestinais. Ela disse-me que eram normais e que não tinham mudado durante anos.

“Bem, quantas vezes por dia se tem um movimento intestinal?” perguntei eu. “Em média”

“Cinco ou seis”, disse ela.

Há um bloco de papel na minha secretária, e eu mordo o dia inteiro.

“Tem cinco ou seis BMs por dia? Todos os dias?” Questionei, as minhas sobrancelhas levantadas sem dúvida traindo a minha surpresa.

“Claro”, disse ela. “Não se lembra toda a gente?”

lembrei-me de um velho adágio: Oiça os seus pacientes; eles dir-lhe-ão o que está errado. Encomendei novas análises ao sangue, e os resultados sugeriram que a minha paciente tinha doença celíaca, uma das causas mais comuns de má absorção. Uma biópsia do seu intestino delgado confirmou o diagnóstico. A doença celíaca é uma doença que pode surgir entre pessoas com uma sensibilidade geneticamente influenciada a uma proteína encontrada no trigo e alimentos relacionados. Quando se come estes alimentos, o intestino fica tão inflamado que os nutrientes não são bem absorvidos. Outros sintomas são cólicas e diarreia de gravidade variável.

O tratamento para a doença celíaca é eliminar o glúten, a proteína ofensiva, da dieta. Isto significa evitar todos os alimentos que contenham trigo, centeio e cevada. Uma vez que o glúten já não está presente na dieta, o intestino cura-se e recupera a sua capacidade de absorver nutrientes.

Contactei à minha paciente o seu diagnóstico e expliquei que o problema era facilmente resolúvel. O novo regime alimentar, sem trigo, delineado pelo dietista a quem a referi não era muito apelativo; ela concordou em aderir a ele, no entanto. Três meses mais tarde, o seu nível de ferro estava a atingir o normal. Ela, por sua vez, relatou que o seu desejo de papel tinha diminuído consideravelmente e que a sua BM era muito menos frequente.

“Bem, aí tens,” disse a mim própria. “A diarreia desapareceu, a deficiência de ferro desapareceu, e a pica desapareceu. Um puzzle de diagnóstico transformou-se num truque de chapéu terapêutico”. Mas as minhas ruminações auto-satisfeitas foram cortadas quando o meu paciente resmungou: “Puseste-me nesta dieta sem trigo”

“Sim”, disse eu, “e estás a fazer muito melhor, não?”

“Não. Ganhei mais de 15 libras. Nenhuma das minhas roupas me serve mais””

Verifiquei a ficha dela para confirmar o ganho de peso. Num instante apercebi-me que esta mulher outrora magra não só tinha recuperado a capacidade de absorver ferro, como também estava agora a absorver a maior parte das calorias que comia. No passado, ela tinha sido capaz de consumir tudo o que queria impunemente. Agora já não. Ela tinha-se tornado mais pesada, e a culpa foi minha. Tive de suprimir um sorriso de arrependimento quando outro velho adágio me veio à mente: Nenhuma boa acção ficará impune.

A minha paciente trabalhava numa indústria que privilegiava a aparência pessoal, e a frustração na sua voz deixou claro que ela teria de bom grado voltado às suas seis visitas diárias à casa de banho e aos frequentes petiscos de Post-its se ao menos pudesse ter o seu corpo mais fino de volta. Eu empatizei com ela e expliquei-lhe o que tinha acontecido. Falei então com ela sobre uma dieta pobre em calorias para reduzir o seu peso. Dada a sua grande motivação, não demorou muito até ela perder os quilos indesejados.

H. Lee Kagan é internista em Los Angeles. Os casos descritos em Vital Signs são reais, mas os nomes dos pacientes e outros detalhes foram alterados.