As Montanhas Apalaches

Os Apalaches, particularmente as regiões Centro e Sul, são um dos locais mais biodiversos da América do Norte. A orientação norte-sul dos longos cumes e vales contribui para o elevado número de espécies vegetais e animais. As espécies foram capazes de migrar através destas de ambas as direcções durante períodos alternados de aquecimento e arrefecimento, fixando-se nos microclimas que mais lhes convêm.

div>Outras informações: Florestas Apalachian-Blue Ridge, florestas mesófilas apalachianas mistas, floresta tropical temperada apalachiana, florestas da Nova Inglaterra/Acadian, e pântanos Apalaches

FloraEdit

Vista do Monte Mitchell. A 2.037 m (6.684 pés), o Monte Mitchell na Carolina do Norte é o pico mais alto a leste do rio Mississippi

As floras dos Apalaches são diversas e variam principalmente em resposta à geologia, latitude, elevação e disponibilidade de humidade. Geobotanicamente, elas constituem uma província florística da Região Atlântica da América do Norte. Os Apalaches consistem principalmente em árvores de folha larga caduca e coníferas de folha perene, mas também contêm o azevinho americano de folha larga perene (Ilex opaca), e a conífera de folha caduca, o tamaraco, ou lariço oriental (Larix laricina).

A conífera dominante do norte e de alta elevação é o abeto vermelho (Picea rubens), que cresce de perto do nível do mar até acima dos 4.000 pés (1.200 m) acima do nível do mar (asl) no norte da Nova Inglaterra e sudeste do Canadá. Cresce também para sul ao longo da crista dos Apalaches até às elevações mais altas dos Apalaches do sul, como na Carolina do Norte e no Tennessee. No centro dos Apalaches está normalmente confinado acima dos 900 m (3.000 pés) asl, à excepção de alguns vales frios nos quais atinge as elevações mais baixas. No sul dos Apalaches, restringe-se a elevações mais elevadas. Outra espécie é o abeto preto (Picea mariana), que se estende mais a norte de qualquer conífera na América do Norte, encontra-se em altitudes elevadas nos Apalaches do norte, e em pântanos tão a sul como a Pensilvânia.

Os Apalaches são também o lar de duas espécies de abeto, o abeto bálsamo boreal (Abies balsamea), e o abeto endémico de altitude alta do sul, o abeto Fraser (Abies fraseri). O abeto Fraser está confinado às partes mais altas das Montanhas Apalaches do Sul, onde juntamente com o abeto vermelho forma um ecossistema frágil conhecido como a floresta de abeto Apalaches do Sul. O abeto de Fraser raramente ocorre abaixo dos 1.700 m (5.500 pés), e torna-se o tipo de árvore dominante aos 1.900 m (6.200 pés). Em contraste, o abeto bálsamo é encontrado desde o nível do mar até à linha de árvores no norte dos Apalaches, mas varia apenas até ao sul da Virgínia e da Virgínia Ocidental no centro dos Apalaches, onde está normalmente confinado acima dos 1.200 m (3.900 pés) asl, excepto nos vales frios. Curiosamente, está associado a carvalhos na Virgínia. O abeto bálsamo da Virgínia e da Virgínia Ocidental é considerado por alguns como sendo um híbrido natural entre a variedade mais setentrional e o abeto Fraser. Enquanto o abeto vermelho é comum em ambos os habitats de montanha e pântano, o abeto bálsamo, bem como o abeto preto e o tamarack, são mais característicos deste último. Contudo, o abeto bálsamo também se dá bem em solos com um pH tão elevado como 6,

cicuta oriental ou canadiana (Tsuga canadensis) é outra conífera importante de folha de agulha sempre verde que cresce ao longo da cadeia apalachiana de norte a sul, mas está confinada a elevações mais baixas do que o abeto vermelho e os abetos. Ocupa geralmente solos mais ricos e menos ácidos que o abeto e os abetos e é característica dos vales e enseadas das montanhas profundas, sombreadas e húmidas. Está, infelizmente, sujeito à adelgide de cicuta (Adelges tsugae), um insecto introduzido, que o está a extirpar rapidamente como uma árvore da floresta. Menos abundante, e restrito aos Apalaches do sul, é o cicuta Carolina (Tsuga caroliniana). Tal como a cicuta do Canadá, esta árvore sofre severamente de cicuta lanosa adelgida.

As espécies de pinheiros característicos dos Apalaches são pinheiro branco oriental (Pinus strobus), pinheiro da Virgínia (Pinus virginiana), pinheiro breu (Pinus rigida), pinheiro da Table Mountain (Pinus pungens) e pinheiro de folha curta (Pinus echinata). O pinheiro vermelho (Pinus resinosa) é uma espécie boreal que forma alguns outliers de alta elevação, tão a sul como a Virgínia Ocidental. Todas estas espécies, com excepção do pinheiro branco, tendem a ocupar solos arenosos, rochosos e pobres, que são na sua maioria de carácter ácido. O pinheiro branco, uma espécie de grande porte valorizada pela sua madeira, tende a fazer melhor em solos ricos e húmidos, de carácter ácido ou alcalino. O pinheiro bravo também se encontra em casa em solo ácido, pantanoso, e o pinheiro de Table Mountain também pode ocasionalmente ser encontrado neste habitat. O pinho de folha curta é geralmente encontrado em habitats mais quentes e em elevações mais baixas do que as outras espécies. Todas as espécies listadas são melhores em habitats abertos ou ligeiramente sombreados, embora o pinheiro branco também prospere em enseadas sombreadas, vales, e em planícies aluviais.

A vista de Craggy Gardens no Blue Ridge Parkway

Os Apalaches são caracterizados por uma riqueza de grandes e belas árvores de folha larga (madeira dura) de folha caduca. As suas ocorrências são melhor resumidas e descritas no clássico de E. Lucy Braun de 1950, “Deciduous Forests of Eastern North America” (Macmillan, Nova Iorque). As florestas mais diversas e mais ricas são as mistas mesofíticas ou de humidade média, que estão em grande parte confinadas a solos montanhosos ricos e húmidos do sul e centro dos Apalaches, particularmente nas montanhas de Cumberland e Allegheny, mas também prosperam nas enseadas do sul dos Apalaches. As espécies características do dossel são o baixo-baixo branco (Tilia heterophylla), o balancim amarelo (Aesculus octandra), o bordo de açúcar (Acer saccharum), a faia americana (Fagus grandifolia), a tulipa (Liriodendron tulipifera), o freixo branco (Fraxinus americana) e a bétula amarela (Betula alleganiensis). Outras árvores comuns são o ácer vermelho (Acer rubrum), o chacrudo e o nogueira-amargo (Carya ovata e C. cordiformis) e a bétula preta ou doce (Betula lenta). Pequenas árvores de sub-bosque e arbustos incluem madeira de cão florida (Cornus florida), hophornbeam (Ostrya virginiana), hamamelis virginiana e spicebush (Lindera benzoin). Existem também centenas de ervas perenes e anuais, entre as quais plantas medicinais e herbáceas como o ginseng americano (Panax quinquefolius), goldenseal (Hydrastis canadensis), bloodroot (Sanguinaria canadensis) e black cohosh (Cimicifuga racemosa).

As árvores, arbustos e ervas acima referidas estão também mais amplamente distribuídas em florestas mésicas menos ricas que geralmente ocupam enseadas, vales de riachos e planícies de inundação em todo o sul e centro dos Apalaches, em elevações baixas e intermédias. No norte dos Apalaches e nas elevações mais altas dos Apalaches central e meridional, estas diversas florestas mésicas dão lugar a “folhosas do norte” menos diversificadas, com copas dominadas apenas por faia americana, ácer, bétula americana (Tilia americana) e bétula amarela e com muito menos espécies de arbustos e ervas aromáticas.

Costas e cristas mais secas e rochosas são ocupadas por florestas do tipo castanheiro dominadas por uma variedade de carvalhos (Quercus spp.), nogueiras (Carya spp.) e, no passado, pela castanha americana (Castanea dentata). A castanha americana foi praticamente eliminada como espécie de copa das árvores pelo fungo introduzido (Cryphonectaria parasitica), mas continua a viver como brotos do tamanho de uma planta que se originam de raízes, que não são mortas pelo fungo. Nas actuais copas florestais, a castanha foi largamente substituída por carvalhos.

As florestas de carvalhos dos Apalaches do sul e do centro consistem largamente em carvalhos negros, vermelhos do norte, brancos, castanhos e escarlate (Quercus velutina, Q. rubra, Q. alba, Q. prinus e Q. coccinea) e nogueira, como a pinhata (Carya glabra) em particular. As florestas mais ricas, que classificam em tipos mésicos, geralmente em enseadas e em encostas suaves, têm carvalhos dominantemente brancos e vermelhos do norte, enquanto os locais mais secos são dominados por carvalhos castanhos, ou por vezes por carvalhos escarlate ou vermelhos do norte. Nos Apalaches do Norte, os carvalhos, excepto os brancos e os vermelhos do Norte, desistem, enquanto estes últimos se estendem mais a norte.

Grande espessura de loureiro na Floresta Nacional de Pisgah

As florestas de carvalhos carecem geralmente das diversas pequenas árvores, arbustos e ervas das florestas mésicas. Os arbustos são geralmente eriçáceos, e incluem o louro de montanha sempre verde (Kalmia latifolia), várias espécies de mirtilos (Vaccinium spp.), mirtilos negros (Gaylussacia baccata), um número de rododendros decíduos (azáleas), e charnecas mais pequenas como o teaberry (Gaultheria procumbens) e o medronheiro (Epigaea repens). O grande rododendro sempre verde (Rhododendron maximum) é característico dos vales dos cursos de água húmidos. Estas ocorrências estão de acordo com o carácter ácido prevalecente na maioria dos solos da floresta de carvalhos. Em contraste, o muito mais raro carvalho chinquapineiro (Quercus muehlenbergii) exige solos alcalinos e cresce geralmente onde a rocha calcária está perto da superfície. Assim, não há arbustos ericáceos associados a ele.

As floras apalachianas incluem também um conjunto diversificado de bryophytes (musgos e hepáticas), bem como fungos. Algumas espécies são raras e/ou endémicas. Tal como as plantas vasculares, estas tendem a estar estreitamente relacionadas com o carácter dos solos e do ambiente térmico em que se encontram.

As florestas de folha caduca do Leste estão sujeitas a uma série de surtos graves de insectos e doenças. Entre as mais evidentes é a da traça cigana introduzida (Lymantria dispar), que infesta principalmente os carvalhos, causando desfoliação severa e mortalidade das árvores. Mas também tem o benefício de eliminar indivíduos fracos, e assim melhorar o stock genético, bem como criar um habitat rico de um tipo através da acumulação de madeira morta. Como as madeiras duras brotam tão prontamente, esta traça não é tão nociva como a lã de cicuta adelgida. Talvez mais grave seja o complexo introduzido da doença da casca da faia, que inclui tanto um insecto em escala (Cryptococcus fagisuga) como componentes fúngicos.

Cranberry Glades, uma reserva de pântano na Virgínia Ocidental

Durante o século XIX e início do século XX, as florestas dos Apalaches foram sujeitas a abate severo e destrutivo de árvores e limpeza de terrenos, o que resultou na designação das florestas e parques nacionais, bem como de muitas áreas protegidas estatais. No entanto, estas e uma variedade de outras actividades destrutivas continuam, embora sob formas diminuídas; e até agora, apenas algumas práticas de gestão de base ecológica se têm vindo a impor.

Os pântanos Apalaches são ecossistemas boreais, que ocorrem em muitos locais nos Apalaches, particularmente nos sub-lugares de Allegheny e Blue Ridge. Embora popularmente chamados pântanos, muitos deles são tecnicamente pântanos.

FaunaEdit

Animais que caracterizam as florestas dos Apalaches incluem cinco espécies de esquilos de árvores. A mais comumente vista é o esquilo cinzento oriental (Sciurus carolinensis) de elevação baixa a moderada. Ocupando habitat semelhante é o esquilo raposo ligeiramente maior (Sciurus niger) e o esquilo voador muito mais pequeno do sul (Glaucomys volans). O esquilo vermelho (Tamiasciurus hudsonicus) é mais característico do habitat mais fresco do norte e de maior altitude, enquanto que o esquilo voador Apalachian do norte (Glaucomys sabrinus fuscus), que se assemelha muito ao esquilo voador do sul, está confinado às florestas de madeira dura do norte e de abeto.

Como esquilos familiares, são o coelho de cauda de algodão oriental (Silvilagus floridanus) e o veado de cauda branca (Odocoileus virginianus). Este último, em particular, aumentou muito em abundância como resultado da extirpação do lobo oriental (Canis lupus lycaon) e do puma. Isto levou ao sobrepastoreio e à exploração de muitas plantas das florestas apalachianas, bem como à destruição de culturas agrícolas. Outros veados incluem o alce (Alces alces), encontrado apenas no norte, e o alce (Cervus canadensis), que, embora outrora extirpado, está agora a regressar, através de transplantes, aos Apalaches do sul e centro. No Quebec, os Chic-Chocs acolhem a única população de caribus (Rangifer tarandus) a sul do rio St. Uma espécie adicional que é comum no norte, mas estende o seu alcance para sul em elevações elevadas até à Virgínia e Virgínia Ocidental é a variação de lebre nevada (Lepus americanus). Contudo, estas populações centrais dos Apalaches estão dispersas e muito pequenas.

Outra espécie de grande interesse é o castor (Castor canadensis), que está a mostrar um grande ressurgimento em número após a sua quase extirpação para a sua pelagem. Este ressurgimento está a provocar uma alteração drástica no habitat através da construção de barragens e outras estruturas em todas as montanhas.

Outros animais florestais comuns são o urso negro (Ursus americanus), o gambá (Mephitis mephitis), o guaxinim (Procyon lotor), o carrasco (Marmota monax), o gato-do-mato (Lynx rufus), a raposa cinzenta (Urocyon cinereoargenteus), raposa vermelha (Vulpes vulpes) e, nos últimos anos, o coiote (Canis latrans), outra espécie favorecida pelo advento dos europeus e a extirpação dos lobos orientais e vermelhos (Canis rufus). Os javalis europeus (Sus scrofa) foram introduzidos no início do século XX.

As aves características da floresta são o peru selvagem (Meleagris gallopavo silvestris), o galo-do-mato (Bonasa umbellus), a pomba (Zenaida macroura), o corvo comum (Corvus corax), o pato da floresta (Aix sponsa), a grande coruja (Bubo virginianus), coruja barrada (Strix varia), coruja bufo (Megascops asio), falcão de cauda vermelha (Buteo jamaicensis), falcão de ombros vermelhos (Buteo lineatus), e goshawk do norte (Accipiter gentilis), bem como uma grande variedade de “pássaros canoros” (Passeriformes), como os toutinegras em particular.

Perus selvagens orientais masculinos

De grande importância são as muitas espécies de salamandras e, em particular, as espécies sem alma (Família Plethodontidae) que vivem em grande abundância escondidas por folhas e detritos, no chão da floresta. No entanto, é mais frequentemente visto o tritão oriental ou vermelho (Notophthalmus viridescens), cuja forma terrestre é frequentemente encontrada no chão seco e aberto da floresta. Estima-se que as salamandras representam a maior classe de biomassa animal nas florestas apalachianas. As rãs e sapos são de menor diversidade e abundância, mas o sapo da madeira (Rana sylvatica) é, tal como o sapo, comummente encontrado no solo seco da floresta, enquanto algumas espécies de pequenos sapos, tais como os pimentos de Primavera (Pseudacris crucifer), animam a floresta com os seus chamamentos. Salamandras e outros anfíbios contribuem muito para o ciclo de nutrientes através do seu consumo de pequenas formas de vida no solo da floresta e em habitats aquáticos.

p>Embora os répteis sejam menos abundantes e diversificados do que os anfíbios, um número de cobras são membros notáveis da fauna. Uma das maiores é a cobra-negra não venenosa (Elaphe obsoleta), enquanto que a cobra-liga comum (Thamnophis sirtalis) se encontra entre as mais pequenas mas mais abundantes. A cabeça de cobre americana (Agkistrodon contortrix) e a cascavel da madeira (Crotalus horridus) são víboras venenosas do poço. Existem poucos lagartos, mas a cabeça larga (Eumeces laticeps), com até 13 em (33 cm) de comprimento, e um excelente trepador e nadador, é um dos maiores e mais espectaculares em aparência e acção. A tartaruga mais comum é a tartaruga de caixa oriental (Terrapene carolina carolina), que se encontra tanto nas florestas de montanha como de planície, no centro e sul dos Apalaches. Entre as espécies aquáticas, destaca-se a grande tartaruga de snapping comum (Chelydra serpentina), que ocorre ao longo dos Apalaches.

Os riachos dos Apalaches são notáveis pela sua grande diversidade de vida de peixes de água doce. Entre os mais abundantes e diversificados estão os da família das minhocas (família Cyprinidae), enquanto as espécies de darters coloridos (Percina spp.) também são abundantes.

Um peixe característico dos riachos da floresta Apalaches sombreados e frescos é o riacho selvagem ou truta salpicada (Salvelinus fontinalis), que é muito procurado como um peixe de caça.