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Em meados dos anos 1500, os marinheiros europeus começaram a trazer africanos negros para a América como escravos. Esta migração forçada foi única na história americana.

Mas o comércio de escravos não era novidade para a Europa ou África. No século VIII, os mercadores mouros comercializavam seres humanos como mercadoria em todo o Mediterrâneo. Além disso, muitos povos da África Ocidental mantinham escravos. Os escravos da África Ocidental eram geralmente prisioneiros de guerra, criminosos, ou os membros mais baixos dos sistemas de castas.

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br>>p>p>uma gravura representando a convenção de 1840 da Sociedade Anti-Escravatura, realizada em Londres. Pessoas de todo o mundo, incluindo dos EUA (Wikimedia Commons)br> A captura e venda de africanos para os mercados de escravos americanos eram bárbaras e frequentemente letais. Dois em cada cinco prisioneiros da África Ocidental morreram na marcha para o litoral atlântico, onde foram vendidos a esclavagistas europeus. A bordo dos navios de escravos, eram acorrentados abaixo do convés em caixões do tamanho de um caixão. Estima-se que um terço destes infelizes indivíduos morreu no mar.

Na América, foram vendidos em leilão aos proprietários, que os queriam principalmente como trabalhadores das plantações. Os proprietários de escravos podiam punir duramente os escravos. Podiam separar famílias através da venda de membros da família.

Apesar das dificuldades, os escravos conseguiram desenvolver uma forte identidade cultural. Nas plantações, todos os adultos cuidavam de todas as crianças. Embora corressem o risco de separação, os escravos casavam frequentemente e mantinham fortes laços familiares. Introduzidos no cristianismo, desenvolveram as suas próprias formas de culto.

Espirituais, a música do culto, exprimia tanto a resistência dos escravos como a crença religiosa. Os escravos alteravam frequentemente as letras dos espirituais para levar a esperança da liberdade ou para celebrar a resistência.

Com o tempo, a cultura africana enriqueceu muito da música, teatro e dança americanos. Os ritmos africanos encontraram o seu caminho nos hinos cristãos e nas marchas europeias. O banjo evoluiu a partir de um instrumento de cordas africano. O som do blues nada mais é do que uma combinação de escalas musicais africanas e europeias. Vaudeville foi em parte uma extensão das formas de música e dança interpretadas pela primeira vez por artistas negros de rua.

Abolição e Guerra Civil

Nos séculos XVII e XVIII, alguns negros ganharam a sua liberdade, adquiriram propriedade, e ganharam acesso à sociedade americana. Muitos mudaram-se para o Norte, onde a escravatura, embora ainda legal, era menos presente. Afro-americanos, tanto escravos como livres, também deram contribuições significativas para a economia e infra-estruturas que trabalhavam em estradas, canais e construção de cidades.

No início do século XIX, muitos brancos e negros livres nos estados do Norte começaram a apelar à abolição da escravatura. Frederick Douglass, um jovem operário negro, foi ensinado a ler pela esposa do seu mestre em Baltimore. Em 1838, Douglass fugiu para Massachusetts, onde se tornou um poderoso escritor, editor e conferencista do crescente movimento abolicionista.

Frederick Douglass sabia que a escravatura não era o fardo do Sul para suportar sozinho. A economia do Norte industrial dependia da agricultura baseada na escravatura do Sul. Douglass desafiou o seu público do Norte a assumir a causa contra a escravatura do Sul. “Serão os grandes princípios da liberdade política e da justiça natural, consubstanciados na Declaração de Independência, extensivos a nós?”, perguntou ele. “O que é para o escravo americano o seu 4 de Julho?”

Quando a Guerra Civil começou, muitos negros do Norte voluntariaram-se para lutar pela União. Algumas pessoas manifestaram surpresa com a forma feroz como as tropas negras lutaram. Mas os soldados negros estavam a lutar por mais do que restaurar a União. Estavam a lutar para libertar o seu povo.

Reconstrução e Reacção

Com a derrota da Confederação, as tropas do Norte permaneceram no Sul para garantir aos escravos a liberdade recém-conquistada. Os negros iniciaram as suas próprias igrejas e escolas, compraram terras e votaram a si próprios para o cargo. Em 1870, os afro-americanos tinham enviado 22 representantes ao Congresso.

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br>>p>Marcus Garvey, um defensor da separação racial. (Wikimedia Commons)>br>>p>p>mas muitos sulistas cedo reagiram à emancipação negra. Apoiados pela estrutura de poder branca sobrevivente, os membros de Ku Klux Klan organizaram ataques terroristas e linchamentos. Eles queimaram casas, escolas e igrejas.

Quando as tropas do Norte partiram em 1877, a estrutura do poder branco regressou. Em algumas décadas, esta estrutura de poder conseguiu suprimir completamente os negros. Os afro-americanos foram excluídos da votação. Os estados do Sul escreveram leis Jim Crow que segregavam os negros da sociedade branca. Os negros viviam sob constante ameaça de violência.

A Grande Migração Norte

A partir da década de 1890, muitos negros começaram a deslocar-se para o Norte. A Primeira Guerra Mundial abriu muitos postos de trabalho em fábricas. Na década de 1920, novas leis rigorosas cortaram drasticamente a imigração europeia. A queda na imigração criou uma procura de trabalhadores industriais nas cidades do Norte. Os negros do Sul, ainda oprimidos pela segregação, começaram a migrar para o Norte em número crescente. Jovens negros avidamente aceitaram empregos não qualificados em fábricas de embalagem de carne, siderurgias, e em linhas de montagem de automóveis em Chicago, Omaha, e Detroit.

Os trabalhadores negros melhoraram inquestionavelmente as suas vidas nas cidades do Norte. Canalizações interiores, calor do gás e escolas próximas aguardavam muitas chegadas do Sul rural. A discriminação também os conheceu.

A cultura urbana negra floresceu. Músicos como Louis Armstrong, Jelly Roll Morton, e King Oliver trouxeram a sua música para norte de Nova Orleães. Na atmosfera urbana sofisticada de Chicago, estes pioneiros do jazz aproveitaram as melhorias nos instrumentos musicais e nas novas tecnologias de gravação para se tornarem celebridades nos rugidos dos anos 20, também conhecidos como a Era do Jazz.

Marcus Garvey, um imigrante jamaicano, pregou o orgulho negro, a separação racial, e o regresso a África. No início da década de 1920, Garvey tinha cerca de 2 milhões de seguidores, a maioria dos quais habitantes da cidade do Norte.
Harlem, um bairro do centro de Nova Iorque, atraía migrantes negros do Sul. O comércio e a cultura negra prosperaram em Harlem. Após a Primeira Guerra Mundial, um grupo de escritores, artistas, e intelectuais negros reuniu-se lá. Tal como Marcus Garvey, muitos procuraram a identidade cultural nas suas origens africanas. Ao contrário de Garvey, porém, não tinham qualquer desejo de regressar a África. Encontraram energia criativa na luta para serem negros e americanos.

Este encontro de artistas e filósofos negros foi chamado de Harlem Renaissance. Langston Hughes, um romancista e poeta negro, usou a linguagem do gueto e os ritmos do jazz para descrever a experiência afro-americana. O jazz continuou o seu desenvolvimento como uma forma de arte exclusivamente americana no Harlem, onde discotecas proeminentes como o Cotton Club apresentavam grandes compositores de jazz como Duke Ellington e Fletcher Henderson. A sua música atraiu os brancos da cidade para o Harlem para partilharem a excitação da Era do Jazz. Zora Neale Hurston combinou a sua capacidade de escrita com o seu estudo da antropologia para transformar histórias orais e contos populares negros rurais em histórias excitantes.

br>>p>bhmlouisArmstrongbr>>p>Jazz great Louis Armstrong. (Wikimedia Commons)br>>p> A Depressão juntou pela primeira vez muitos negros e brancos. Nas cidades, meio milhão de afro-americanos juntaram-se predominantemente a sindicatos de trabalhadores brancos. No Sul, pobres agricultores negros e brancos juntaram-se em sindicatos de agricultores.

Em 1941, o autor afro-americano Richard Wright escreveu: “Nós, negros, a nossa história e o nosso ser actual, somos um espelho de todas as múltiplas experiências da América. O que queremos, o que representamos, o que suportamos é o que a América é…. As diferenças entre negros e brancos não são sangue nem cor, e os laços que nos unem são mais profundos do que aqueles que nos separam. O caminho comum de esperança que todos percorremos trouxe-nos a um parentesco mais forte do que quaisquer palavras, leis, ou reivindicações legais”

Hoje em dia, os negros americanos dão contribuições significativas a todos os segmentos da sociedade americana – negócios, artes e entretenimento, ciência, literatura, e política e direito. Embora as questões de discriminação permaneçam, os afro-americanos perduram, alcançam, e lideram.

Para discussão e escrita

  1. Descreve algumas das lutas que os afro-americanos enfrentaram na América.
  2. Nomeia algumas influências culturais africanas que foram absorvidas pela sociedade americana. Quais acha que são as mais importantes? Porquê?

Para uma Leitura mais aprofundada

Ash, Stephen V. The Black Experience in the Civil War South (Reflections on the Civil War Era). Santa Bárbara: Praeger. 2010.

Foner, Eric. Forever Free: The Story of Emancipation and Reconstruction (Para Sempre Livre: A História da Emancipação e Reconstrução). Nova Iorque: Random House. 2005.

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