A colonização europeia das Américas matou 10% da população mundial e causou arrefecimento global

Embora a Europa estivesse nos primeiros tempos da Renascença, havia impérios nas Américas que sustentavam mais de 60 milhões de pessoas. Mas o primeiro contacto europeu em 1492 trouxe doenças para as Américas que devastaram a população nativa, e o consequente colapso da agricultura nas Américas foi tão significativo que pode até ter arrefecido o clima global.

O número de pessoas que vivem na América do Norte, Central e do Sul quando Cristóvão Colombo chegou é uma questão que os investigadores têm tentado responder há décadas. Ao contrário da Europa e da China, nenhum registo sobre a dimensão das sociedades indígenas nas Américas antes de 1492 é preservado. Para reconstruir os números populacionais, os investigadores confiam nos primeiros relatos de testemunhas oculares europeias e, em registos de depois do domínio colonial ter sido estabelecido, pagamentos de tributo conhecidos como “encomiendas”. Este sistema de tributação só foi estabelecido após epidemias europeias terem devastado as Américas, pelo que nada nos diz sobre a dimensão das populações pré-coloniais.

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Contas precoces dos colonos europeus são susceptíveis de ter sobrestimado a dimensão dos colonatos e a população para anunciar as riquezas das suas terras recém-descobertas aos seus patrocinadores feudais na Europa. Mas ao rejeitar estas alegações e ao concentrar-se antes nos registos coloniais, foram publicadas estimativas extremamente baixas da população no início do século XX que contavam a população após a doença a ter devastado.

Por outro lado, pressupostos liberais sobre, por exemplo, a proporção da população indígena que era obrigada a pagar tributos ou as taxas a que as pessoas tinham morrido levaram a estimativas extraordinariamente elevadas.

O nosso novo estudo clarifica a dimensão das populações pré-colombianas e o seu impacto no seu ambiente. Combinando todas as estimativas publicadas de populações de todas as Américas, encontramos uma provável população indígena de 60 milhões em 1492. Para comparação, a população da Europa na altura era de 70 a 88 milhões espalhada por menos de metade da área.

The Great Dying

A grande população pré-colombiana sustentava-se através da agricultura – existem provas arqueológicas extensivas para a agricultura de corte e queimada, campos em socalcos, grandes montes de terra e jardins domésticos.

Sabendo quanto terreno agrícola é necessário para sustentar uma pessoa, os números populacionais podem ser traduzidos a partir da área que se sabe estar sob uso humano da terra. Descobrimos que 62 milhões de hectares de terra, ou cerca de 10% da massa de terra das Américas, tinham sido cultivados ou estavam sob outro uso humano quando Colombo chegou. Para comparação, na Europa 23% e na China 20% da terra tinha sido utilizada por seres humanos na altura.

Isto mudou nas décadas após os europeus terem pisado pela primeira vez a ilha de Hispaniola em 1497 – agora Haiti e República Dominicana – e o continente em 1517. Os europeus trouxeram sarampo, varíola, gripe e a peste bubónica através do Atlântico, com consequências devastadoras para as populações indígenas.

Uma lhama nos degraus incas das montanhas andinas

Uma lhama perto da cidadela inca de Machu Picchu em Cusco, Peru, Dez. 2, 2014.

Crédito:

Enrique Castro-Mendivil/Reuters

A nossa nova melhor estimativa, baseada em dados, é um número de mortes de 56 milhões no início dos anos 1600 – 90% da população indígena pré-colombiana e cerca de 10% da população global na altura. Isto torna o “Grande Morte” o maior evento de mortalidade humana em proporção à população global, colocando-o em segundo lugar em termos absolutos apenas em relação à Segunda Guerra Mundial, na qual 80 milhões de pessoas morreram – 3% da população mundial na altura.

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Um valor de 90% de mortalidade na América pós-contacto é extraordinário e excede epidemias semelhantes, incluindo a Peste Negra na Europa – o que resultou numa perda de 30% da população na Europa. Uma explicação é que múltiplas vagas de epidemias atingiram os sistemas imunitários indígenas que tinham evoluído isoladamente das populações eurasiáticas e africanas durante 13.000 anos.

As Américas Nativas na altura nunca tinham estado em contacto com os agentes patogénicos que os colonos trouxeram, criando as chamadas epidemias de “solo virgem”. Pessoas que não morreram de varíola, morreram devido à seguinte onda de gripe. Aqueles que sobreviveram sucumbiram ao sarampo. A guerra, a fome e as atrocidades coloniais fizeram o resto nos Grandes Mortos.

Acusações globais

Esta tragédia humana significou que simplesmente não havia trabalhadores suficientes para gerir os campos e as florestas. Sem intervenção humana, as paisagens anteriormente geridas regressaram ao seu estado natural, absorvendo assim o carbono da atmosfera. A extensão deste recrescimento do habitat natural foi tão vasta que removeu o suficiente CO₂ para arrefecer o planeta.

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As temperaturas mais baixas provocaram retrocessos no ciclo do carbono que eliminaram ainda mais CO₂ da atmosfera – tal como menos CO₂ sendo libertado do solo. Isto explica a queda em CO₂ em 1610 vista nos núcleos de gelo da Antárctida, resolvendo um enigma do porquê de todo o planeta ter arrefecido brevemente nos anos 1600. Durante este período, invernos rigorosos e verões frios causaram fomes e rebeliões da Europa ao Japão.

Um gráfico mostrando a temperatura ao longo do tempo

Temperaturas globais mergulhadas ao mesmo tempo que os Grandes Mortos nas Américas.

Crédito:

Robert A. Rohde/Wikipedia

O mundo moderno começou com uma catástrofe de proporções quase inimagináveis. No entanto, é a primeira vez que as Américas foram ligadas ao resto do mundo, marcando o início de uma nova era.

Agora sabemos mais sobre a escala das populações pré-europeias americanas e dos Grandes Mortos que apagaram tantas delas. As acções humanas naquela época causaram uma queda na atmosfera CO₂ que arrefeceu o planeta muito antes de a civilização humana se preocupar com a ideia das alterações climáticas.

Tão dramático acontecimento não contribuiria muito para atenuar o ritmo do aquecimento global moderno, no entanto. O evento de reflorestação sem precedentes nas Américas levou a uma redução de 5 partes por milhão CO₂ da atmosfera – hoje apenas cerca de três anos de emissões de combustíveis fósseis.