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L’hypospadias est une malformation congénitale masculine dans laquelle l’ouverture de l’urètre est située sur la face inférieure du pénis au lieu de son extrémité. Bien que cette anomalie soit courante et que sa prévalence augmente (2 à 8 cas pour 1 000 naissances vivantes dans les pays occidentaux), les causes de la plupart des cas sont inconnues. Certaines études suggèrent que des niveaux réduits de gonadotrophine chorionique humaine (hCG), une hormone placentaire, pourraient jouer un rôle ; d’autres suggèrent des associations entre l’hypospadias et des conditions telles qu’un faible poids de naissance, une naissance prématurée et une prééclampsie qui pourraient être causées par un mauvais fonctionnement du placenta et des anomalies subséquentes dans la régulation hormonale et la nutrition fournie au fœtus (une condition connue sous le nom d’insuffisance placentaire). Une nouvelle étude présente maintenant des preuves supplémentaires que l’hypospadias a pour origine un dysfonctionnement du placenta .

Les données sur 292 cas d’hypospadias et 427 témoins ont été recueillies dans le cadre d’une étude conjointe danoise et suédoise portant à la fois sur l’hypospadias et la cryptorchidie (testicules non descendus). En Suède, les cas d’hypospadias ont été recrutés dans une clinique de chirurgie pédiatrique et les données ont été recueillies au moyen de questionnaires auto-administrés. Au Danemark, les cas provenaient de la Danish National Birth Cohort, une cohorte de femmes et d’enfants basée sur la population. Les mères ont été interrogées pendant leur grossesse et deux fois après l’accouchement. Les témoins appariés étaient nés dans un délai d’au moins 6 mois après chaque cas et dans le même comté, et ont été sélectionnés au hasard dans les registres nationaux des naissances et de la population.

Les chercheurs ont trouvé plusieurs conditions indépendamment associées à un risque accru d’hypospadias, dont la plupart, selon eux, pourraient s’expliquer par une altération de la production d’hormones par le placenta. Les mères qui n’avaient pas de nausées au premier trimestre étaient deux fois plus susceptibles de donner naissance à des fils atteints d’hypospadias, tout comme les mères qui avaient un indice de masse corporelle de 30 ou plus avant la grossesse. Ces résultats appuient la théorie selon laquelle l’insuffisance placentaire contribue à l’hypospadias. Les nausées seraient causées par une poussée précoce d’hormones de grossesse, et l’absence de nausées au premier trimestre est associée à de faibles taux de hCG. Une étude précédente a montré que les femmes obèses ont des niveaux plus faibles d’une famille de protéines appelées inhibiteurs de l’activateur du plasminogène, dont certaines sont dérivées du placenta.

L’équipe a également déterminé qu’un régime maternel manquant à la fois de poisson et de viande était associé à un risque plus que quadruplé d’hypospadias chez les bébés garçons. Ce résultat complète une étude réalisée en 2000 par d’autres auteurs qui a montré une forte association positive entre le régime végétarien maternel et l’hypospadias chez la progéniture. Les auteurs de l’étude actuelle concluent que l’exclusion des protéines animales pourrait augmenter le risque d’une carence transitoire en certains nutriments essentiels à la formation des organes ou du placenta. Une autre explication est que certaines sources de protéines dans l’alimentation des végétariens (comme le soja) contiennent des composés ayant des effets hormonaux qui peuvent affecter le développement des organes urogénitaux chez l’homme.