Où l’on peut voir les meilleures étoiles dans les cieux sombres du monde

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Le livre « Dark Skies : A Practical Guide to Astrotourism » répertorie les sites du monde entier où l’on peut voir les étoiles sans pollution lumineuse.

Ici & Jeremy Hobson, de Now, s’entretient avec l’auteur Valerie Stimac (@Valerie_Valise).

Extrait de livre : « Dark Skies »

Par Valerie Stimac

Introduction

Quand l’étendue nuageuse de la Voie lactée s’étend au-dessus de nous d’un horizon à l’autre, ou qu’un météore traverse le ciel, ou qu’une fusée défie la gravité pour quitter la terre, cela touche à un sentiment d’émerveillement et de crainte. Il y a quelque chose d’époustouflant et d’humble dans le fait de savoir qu’au-delà de la couche protectrice de notre atmosphère, il y a beaucoup plus là-bas. L’univers est vaste, presque au-delà de l’entendement : si la technologie contribue à accroître notre connaissance des lunes, des planètes et des soleils, nous pouvons difficilement imaginer combien d’autres endroits existent dans notre système solaire, notre galaxie et l’univers une fois que l’on a quitté la planète Terre.

Le monde naturel terrestre ne cesse de nous étonner ; nous faisons des pèlerinages à l’Everest, au Niagara, à l’Amazone et à d’innombrables autres sites impressionnants sur notre liste de seaux. Mais d’une manière ou d’une autre, le ciel nocturne est souvent omis de la liste des expériences naturelles que nous devrions rechercher. Pourtant, sa magnificence peut être encore plus impressionnante que les merveilles terrestres. Depuis des millions d’années, les étoiles tournent au-dessus de nos têtes et les planètes exécutent leur danse céleste. Jusqu’à très récemment, l’observation de ce spectacle était un rituel nocturne pour les humains de toute la planète. Mais si nous réservons souvent des voyages pour explorer de nouvelles villes et essayer de nouveaux aliments, nous faisons rarement de même pour les phénomènes astronomiques et les expériences spatiales. Nous avons peut-être été observer les étoiles quand nous étions enfants ou appris l’astronomie à l’école, mais nous ne voyageons pas pour la découvrir de première main. Pourtant, selon un atlas publié en 2016 par le Light Pollution Science and Technology Institute, 99 % des populations d’Europe et des États-Unis n’ont plus accès au ciel nocturne en raison de la pollution lumineuse. En ne cherchant pas à faire des rencontres avec les phénomènes astronomiques, que ce soit dans les parcs certifiés de ciel noir répertoriés dans ce livre ou en observant une pluie de météores ou une éclipse, nous nous privons d’une expérience magique.

Qu’est-ce qui motive notre intérêt collectif pour le ciel nocturne ? Il est probable que les racines de l’astronomie se trouvent au plus profond de l’ère préhistorique, parmi les premiers homo sapiens qui ont pris conscience que les mouvements du soleil, de la lune et des étoiles n’étaient pas aléatoires. Dans une tentative de trouver une signification à ces modèles, des croyances religieuses ont été établies pour aider à donner un sens à ces phénomènes naturels. Ces croyances religieuses restent encore aujourd’hui étroitement liées à l’astronomie, comme en témoigne la pratique de l’astrologie (l’idée que le mouvement et le placement des étoiles et des planètes ont un impact direct sur notre vie quotidienne).

Auteur Valerie Stimac (Courtesy of Stimac)
Auteur Valerie Stimac (Courtesy of Stimac)

Une interprétation plus moderne pourrait également dire que bien que nous n’ayons pas toujours su avec certitude scientifique qu’il y avait  » plus  » au-delà de la terre, notre nature humaine d’explorer et de coloniser nous pousse à regarder vers les étoiles. Au XXIe siècle, il est probable que nos efforts et nos investissements nous mèneront au moins vers d’autres planètes de notre système solaire. Si nous avons passé des siècles à apprendre à connaître le ciel nocturne, notre temps à l’explorer ne fait que commencer.

La façon la plus facilement accessible de profiter du ciel nocturne est l’observation des étoiles, en regardant les constellations et les planètes visibles à l’œil nu ou à travers un télescope. L’astronomie remonte à près de 5 000 ans, à l’âge du bronze. Bien qu’il n’existe pas beaucoup de documents datant de cette époque, les archéo-astronomes ont découvert des preuves et des reliques qui suggèrent que, dès les premières périodes de l’histoire de l’humanité, nous étions attentifs au ciel nocturne et tentions d’enregistrer les modèles observés. Presque toutes les grandes civilisations ont, à un moment donné, été impliquées dans l’étude de l’astronomie. Des sites majeurs témoignant des connaissances astronomiques des cultures antérieures subsistent dans le Yucatan, à Uxmal et Chichen Itza ; à Chaco Canyon ; et aux pyramides d’Égypte, à Stonehenge, et plus encore.

Les premières contributions de civilisations comme les Sumériens, les Babyloniens et les Indiens sont encore utilisées en astronomie aujourd’hui. Au fil des siècles, l’amalgame des travaux des astronomes chinois, islamiques, égyptiens et européens a contribué à solidifier l’astronomie en un domaine scientifique à part entière. Au cours de l’ère médiévale, l’astronomie a connu des avancées significatives grâce aux travaux des astronomes islamiques. Alors que l’astronomie était activement pratiquée en Asie, les astronomes islamiques ont contribué à la traduction du grec ancien en latin des textes astronomiques fondamentaux de penseurs tels qu’Aristote, Euclide et Ptolémée. En conséquence, les astronomes européens ont pu reprendre la science de l’astronomie qui risquait de se perdre. Les astronomes islamiques ont également créé certains des calendriers, des modèles prédictifs et des observations enregistrées de phénomènes astronomiques les plus précis de l’histoire humaine.

Plus tard, l’astronome de la Renaissance Nicolaus Copernic a contribué à initier la révolution scientifique qui a fondamentalement modifié la compréhension humaine de l’astronomie et de la science aux 15e et 16e siècles. Alors que l’idée d’un univers héliocentrique avait été proposée des siècles auparavant par l’astronome grec Ptolémée, la réaffirmation par Copernic que la terre tournait autour du soleil est devenue l’une des idées les plus controversées de l’histoire humaine. Des physiciens et des astronomes, dont Galilée, Kepler et Newton, ont contribué à faire avancer notre compréhension de l’univers grâce à ce nouveau modèle.

Après une résistance initiale de l’Église catholique, la théorie copernicienne a été acceptée et les connaissances sur l’astronomie et les principes astrophysiques ont commencé à recevoir un consensus mondial. La révolution copernicienne a trouvé sa conclusion naturelle avec la découverte d’une série de lois scientifiques qui nous ont aidés à comprendre le ciel nocturne et notre place dans celui-ci. Entre le 17e et le 20e siècle, le rythme des découvertes des astronomes d’observation a augmenté de façon exponentielle à mesure que les objets et phénomènes astronomiques énoncés par ces nouvelles lois étaient confirmés. Parmi les découvertes, citons celles de planètes, de lunes, d’astéroïdes et de comètes dans notre système solaire, ainsi que de galaxies plus lointaines, de nébuleuses, d’exoplanètes et de trous noirs. Le développement de nouvelles technologies d’observation a également accéléré le rythme de nos découvertes. Inventés pour la première fois en 1608, les télescopes simples sont devenus de plus en plus puissants pour observer le ciel. Si des désaccords persistaient pour concilier les croyances religieuses et scientifiques sur le système solaire et l’univers, ils étaient pour la plupart relégués loin de l’avancée régulière des connaissances humaines sur les planètes et les lunes, les astéroïdes et les comètes, les nébuleuses, les supernovas et les galaxies.

Au cours du 20e siècle, des avancées massives ont été réalisées pour améliorer la technologie astronomique d’observation du ciel, et notre compréhension théorique a fait des progrès similaires après les percées d’Einstein autour de la relativité générale et de la relativité restreinte. La lumière que nous voyons des étoiles et des planètes doit traverser l’espace pour atteindre la Terre ; par conséquent, il est fondamental de comprendre comment la lumière se déplace pour comprendre l’univers. En s’appuyant sur l’héritage considérable des civilisations et des siècles d’astronomie, les scientifiques ont pu poser les questions les plus profondes sur les origines de l’univers – et ont commencé à élaborer des réponses sur la base des données d’observation et des modèles théoriques que nous avons développés. À l’aube du XXIe siècle, nous sommes plus près que jamais de comprendre le ciel nocturne, mais il nous reste encore beaucoup de questions à poser. Lorsque nous regardons les étoiles et les galaxies dans le ciel nocturne, nous assistons à la mort de vieilles étoiles dans des supernovas, à la naissance de nouvelles dans des nébuleuses stellaires (aussi parfois appelées « pouponnières ») et, dans certains cas, aux impacts de trous noirs invisibles à utiliser sur l’espace qui les entoure.

Même la course à l’espace du 20e siècle était en partie motivée par l’attraction que nous ressentons pour atteindre les étoiles. Des jalons tels que la mise en place du premier homme dans l’espace ou l’atteinte de la lune étaient significatifs parce qu’ils constituaient des étapes importantes au-delà de notre planète – l’endroit que nous appelons maison depuis des millénaires. La course de l’homme vers l’espace a continué à lancer des satellites, des orbiteurs, des télescopes spatiaux et des rovers pour explorer plus profondément l’espace afin de mieux comprendre le fonctionnement de l’univers.

La seconde moitié du 20e siècle et le début du 21e siècle ont également vu la montée du mouvement de préservation du ciel noir. Sous l’impulsion d’organisations internationales comme l’International Dark-Sky Association, d’organismes nationaux comme la Société royale d’astronomie du Canada, ainsi que d’institutions et de groupes de défense locaux, l’accent est mis de plus en plus sur la préservation du ciel noir là où il est encore visible ou, dans certains cas, sur le retour à un ciel plus sombre par la planification des infrastructures et le remplacement des éclairages. De nombreux lieux mentionnés dans ce livre sont des destinations axées sur la préservation du ciel noir, et certains ont reçu des désignations pour leur travail de préservation de l’obscurité. Si vous pensez avoir vu le ciel nocturne mais que vous n’en avez jamais été témoin depuis un endroit où le ciel est vraiment sombre, vous allez avoir la surprise de votre vie.

Le ciel au-dessus de nos têtes fait partie de notre patrimoine, tant naturel que culturel. L’astronomie et l’observation des étoiles constituent une partie importante de l’histoire de l’humanité, qui peut nous ramener aux premiers mythes ou nous éveiller à la vaste échelle de notre Univers et à ses nombreux mystères. En observant le balayage de la Voie lactée, les restes des comètes qui passent et se consument dans notre atmosphère, ou les aurores boréales, nous comprenons mieux l’espace et la place que nous y occupons. Ce livre vous aidera à découvrir tout cela et bien plus encore, afin que vous puissiez vous-même entrevoir certaines des merveilles célestes. Que vous visitiez un observatoire professionnel, participiez au Space Camp, observiez une pluie de météores ou repériez simplement les constellations au-dessus de vous, votre voyage approfondira votre connaissance et votre appréciation de notre planète et de l’univers dans son ensemble.

Comment utiliser ce livre

Ce livre est divisé en sections selon qu’il s’agit d’être témoin du ciel noir dans une réserve spécifique, d’observer de près un phénomène naturel comme une pluie de météores, une éclipse ou une aurore, ou de se rendre dans un grand télescope ou un laboratoire. Vous pouvez même explorer les possibilités de vol spatial suborbital ! Ou encore, vous ne voyagerez peut-être que vers le haut, en observant le ciel directement dans votre jardin. Dans chaque section, vous découvrirez différentes activités liées à l’espace, puis vous comprendrez où et comment vivre cette expérience.

L’observation des étoiles se concentre sur les bases de l’appréciation du ciel noir. Vous y trouverez un aperçu de la façon d’observer les étoiles et des types d’objets que vous pouvez rechercher dans le ciel nocturne. Vous trouverez également des conseils sur l’observation des étoiles en milieu urbain, ce que la plupart des gens peuvent faire quel que soit leur lieu de résidence. Vous trouverez des informations sur la façon de vous impliquer davantage dans les communautés d’observation des étoiles, notamment en rejoignant des clubs d’astronomie, en visitant des observatoires et en participant à des soirées d’observation. Vous obtiendrez quelques conseils sur la façon de prendre des photos astrophotographiques et sur la façon dont vous pouvez donner en retour par le biais de la science citoyenne qui utilise le soutien de personnes ordinaires sur terre pour analyser et répondre à certaines de nos plus grandes questions sur l’espace.

Les lieux sombres sont consacrés à la mise en évidence de 35 des meilleurs endroits dans le monde pour l’observation des étoiles et l’expérience du ciel nocturne. Bien que cette section soit loin d’être exhaustive, elle comprend des endroits à travers le monde qui sont désignés comme des lieux de ciel noir. Ces lieux désignés prennent des mesures supplémentaires pour réduire la pollution lumineuse et garantir que si le ciel est dégagé, vous pourrez voir les étoiles (rien ne peut vous aider à surmonter une nuit nuageuse, hélas). Il y a aussi dans cette section des lieux sombres qui n’ont pas de désignation officielle mais qui possèdent un attrait particulier pour l’observation des étoiles et l’astrotourisme.

L’astronomie en action se concentre sur les destinations et les expériences où vous pouvez voir de plus près la science spatiale. Dans cette section, vous reconnaîtrez certaines des meilleures installations de recherche et observatoires du monde. La plupart de ces lieux sont ouverts au public (bien que souvent à des horaires limités), ce qui signifie que vous pouvez prévoir de les visiter lors d’un voyage dans la région – ou même faire de l’astronomie l’unique objectif de votre voyage.

Les pluies de météores a tout ce que vous devez savoir sur certaines des pluies de météores les plus constantes et les plus impressionnantes de chaque année. Les pluies de météores se produisent tout au long de l’année selon un calendrier régulier star.’ Vous apprendrez la science derrière les pluies de météores, quand elles se produisent et les nuits de pic d’activité, et où regarder dans le ciel nocturne pour essayer de voir des météores.

Les aurores sont consacrées à un autre phénomène astronomique à couper le souffle : les aurores. La section est subdivisée en deux parties, se concentrant sur les aurores boréales dans l’hémisphère nord et les aurores australes dans l’hémisphère sud. Vous obtiendrez des indications sur les endroits où voir les aurores dans chaque pays où elles se produisent couramment, ainsi que quelques conseils sur d’autres destinations où il est possible (mais rare) de voir des aurores.

Eclipses est consacrée à la science et au calendrier des éclipses solaires totales au cours de la prochaine décennie, afin que vous puissiez planifier votre voyage et devenir un chasseur d’éclipses. Vous apprendrez où se trouve le chemin de la totalité pour chaque éclipse, plus comment vous y rendre et ce que vous pouvez expérimenter dans la région une fois l’éclipse solaire terminée.

Launches vous aide à découvrir un autre aspect de l’astrotourisme : les fusées. Les pays du monde entier lancent activement des fusées pour envoyer des instruments, des fournitures et des humains dans l’espace, et vous pouvez voyager vers les lieux de lancement autour du globe.

Le tourisme spatial aborde l’avenir des humains dans l’espace – y compris vous ! Dans cette section, vous découvrirez les principaux acteurs du marché du tourisme spatial, qui évolue rapidement, ainsi que certaines des destinations et expériences courantes pour aller dans l’espace.

Dans les annexes, vous trouverez des ressources supplémentaires sur certains des sujets abordés dans d’autres sections du livre. Vous en saurez plus sur l’échelle de ciel noir de Bortle, qui aide les scientifiques à comprendre à quel point le ciel est sombre dans différentes régions – et vous pourrez découvrir à quel point le ciel est sombre là où vous vivez. Il y a aussi un calendrier étendu des éclipses pour vous aider à planifier vos aventures de chasse aux éclipses.

Ce livre n’est pas une encyclopédie de l’astronomie ou le guide complet de toutes les expériences spatiales dans le monde. Il existe de nombreux endroits non répertoriés ici où vous pouvez profiter des aurores, voir des météores et des étoiles dans un ciel nocturne sombre, et même vous émerveiller de l’ingéniosité humaine qui fait de nous une espèce multiplanétaire. Utilisez plutôt ce livre comme une source d’inspiration. Laissez-le susciter l’idée que vous pouvez profiter de votre prochaine destination après le coucher du soleil, ajouter quelques jours supplémentaires pour l’une de ces expériences, ou planifier un voyage pour profiter du ciel nocturne n’importe où dans le monde.