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De tout ce que la science du cerveau nous a appris au cours des 30 dernières années, l’une des conclusions les plus claires est que le développement précoce du cerveau est directement influencé par les interactions quotidiennes des bébés avec leurs soignants. Avant même la naissance, les bébés s’attendent à ce que les adultes soient disponibles et répondent à leurs besoins (Shonkoff & Phillips 2000). Leur survie même dépend de cette disponibilité. Si les attentes des bébés en matière de protection et de soins sont satisfaites, leur cerveau éprouve du plaisir et de la joie. Ces interactions précoces et agréables stimulent le cerveau et incitent le bébé à établir des relations avec les personnes qui s’occupent de lui avec confiance et facilité. Si ses attentes ne sont pas suffisamment satisfaites, sa confiance dans la satisfaction de ses besoins par le biais des relations peut être remise en question. Lorsque cela se produit, le développement émotionnel et social en pâtit et, comme la base émotionnelle des bébés est le fondement de tous les autres apprentissages, il en va de même pour le développement intellectuel et linguistique (Greenspan 1990 ; IOM & NRC 2015).

Les premières expériences relationnelles d’un bébé, que ce soit à la maison ou dans un environnement éducatif précoce, préparent le terrain pour le fonctionnement futur du cerveau. Les informations recueillies dans ces premières relations sont au cœur d’un processus de construction du cerveau riche et complexe. À mesure que les bébés sont confrontés aux réactions des personnes qui s’occupent d’eux, leur cerveau commence à se faire une idée de la manière dont ils seront traités et de la façon dont ils doivent réagir. Par exemple, lorsqu’un bébé s’agite ou pleure, les réponses constantes de l’adulte qui le réconforte aident l’enfant à anticiper des réponses similaires à l’avenir. À mesure que les attentes sont renforcées par la répétition d’expériences similaires, le cerveau des bébés construit des perceptions du monde social et émotionnel dans lequel ils vivent. Ces perceptions influencent la façon dont les bébés comprennent leur environnement, entrent en relation avec les autres et s’engagent dans l’apprentissage. Lorsque ces expériences sont essentiellement positives, les enfants perçoivent les comportements et les messages des autres de manière positive et sont motivés pour explorer de plus en plus le monde (y compris les personnes et les choses). Lorsque les bébés ont des expériences précoces défavorables répétées, ils en viennent à s’attendre à ce que les comportements et les messages des autres soient négatifs, et ils commencent à percevoir les nouvelles expériences avec les autres de manière négative.

Dans la croissance précoce du cerveau, l’expérience crée l’attente, ce qui modifie la perception.

Si les relations précoces des bébés sont largement positives ou négatives, cela a un impact significatif sur leur capacité à gérer le stress. De la naissance à l’âge de 3 ans, le stress peut avoir un effet particulièrement néfaste sur le développement du cerveau (NRC & IOM 2009). Lorsque les enfants ont des expériences relationnelles précoces positives, ils développent des attachements émotionnellement sûrs avec leurs fournisseurs de soins qui peuvent amortir le stress à différents niveaux d’intensité. Si le stress est grave et persistant, il devient toxique et les tampons émotionnels fournis par les relations sécurisantes sont d’une importance cruciale (Center on the Developing Child 2007). Lorsque les enfants doivent faire face à un stress tolérable (moins intense et temporaire), les relations sécurisantes sur le plan émotionnel les aident à réguler leurs réponses et, une fois le stress retombé, à se recentrer sur l’exploration et l’apprentissage. Ce que nous avons appris de la recherche sur le cerveau au cours des 30 dernières années, c’est que les « soins affectueux » préconisés par les éducateurs de la petite enfance depuis de nombreuses décennies ne sont pas seulement la façon aimable de traiter les enfants, mais un élément crucial du développement précoce du cerveau.

Un développement cérébral précoce sain de la naissance à l’âge de 3 ans

Pendant les trois premières années de la vie, les enfants traversent une période d' »impuissance prolongée », dépendant des autres pour leur sécurité, leur survie et leur socialisation (Gopnik 2016). Comme le cerveau des bébés est programmé pour apprendre de leurs soignants, cette période d’impuissance est une force, et non une faiblesse. Le temps passé par les nourrissons et les tout-petits avec les autres câblerait leur cerveau pour la survie en prévision de leur fonctionnement futur (Hamburg 1995). Le cerveau construit des structures et des voies cruciales qui servent de base au fonctionnement social, émotionnel, linguistique et intellectuel futur (Schore 2005 ; Drury et al. 2010). Par conséquent, les relations qu’un enfant vit chaque jour et les environnements dans lesquels ces relations se déroulent sont les éléments constitutifs du cerveau. En participant à des expériences d’apprentissage avec les personnes qui s’occupent d’eux, les bébés façonnent leur cerveau pour fonctionner dans les environnements physiques, sociaux et linguistiques particuliers de ces personnes. Les bébés apprennent, en grande partie en suivant les modèles de leurs soignants, comment se sentir, penser et agir. Des interactions simples et quotidiennes ont un impact énorme. Par exemple, une personne qui s’occupe d’un enfant et qui effectue ses routines avec douceur et utilise le langage pour aider l’enfant à anticiper ce qui va se passer ensuite apprend à l’enfant à connaître les relations d’affection et favorise le développement du langage. Au cours de cette période de formation, il est essentiel que les personnes qui s’occupent de l’enfant créent un climat de soins dans l’optique d’une croissance saine du cerveau. En termes simples, les jeunes enfants se développent et fonctionnent bien lorsqu’ils sont pris en charge dans des environnements sûrs, intéressants et intimes, où ils établissent et entretiennent des relations sécurisées et de confiance avec des soignants compétents qui sont attentifs à leurs besoins et à leurs intérêts (Lally 2006).

Le cerveau du nourrisson est à la fois vulnérable et compétent ; ces deux attributs doivent être pris en compte simultanément pour un développement cérébral sain. Le bébé vulnérable dépend des relations avec les adultes pour sa survie physique, sa sécurité émotionnelle, une base sûre pour l’apprentissage, l’aide à l’autorégulation, le modelage et le mentorat du comportement social, et les informations et échanges sur le fonctionnement du monde et les règles de vie. En même temps, le bébé vient au monde avec de grandes compétences en tant qu’apprenant curieux, motivé et autonome – imitateur, interprète, intégrateur, inventeur, explorateur, communicateur, chercheur de sens et bâtisseur de relations. Pour que le cerveau se développe de manière robuste, il a besoin d’un contexte de relations bienveillantes qui fournissent simultanément une prévisibilité émotionnelle pour le côté vulnérable du bébé et un climat de nouveauté intellectuelle pour le côté compétent (Lally 2013).

Préconception et développement prénatal

Quand les relations bienveillantes commencent-elles à influencer le développement du cerveau ? Plus tôt que la plupart d’entre nous le pensent. Bien que cet article se concentre principalement sur les relations établies pendant la période allant de la naissance à l’âge de 3 ans, le développement du cerveau avant la naissance – et même avant la conception – mérite une certaine attention. (Pour plus d’informations sur le soutien au développement pendant la préconception et la grossesse, voir les chapitres trois et sept de For Our Babies : Ending the Invisible Neglect of America’s Infants .)

La santé et les habitudes d’une femme avant de tomber enceinte façonnent le développement de l’embryon. À partir d’au moins trois mois avant la conception, la nourriture, les boissons, les drogues, les toxines, les stress et autres expériences de la future mère influencent l’environnement précoce de l’utérus dans lequel le cerveau se développe ; cela peut affecter l’apprentissage futur de l’enfant. Étant donné que de nombreuses femmes tombent enceintes alors qu’elles sont en mauvaise santé ou qu’elles ont des habitudes malsaines, il convient de s’intéresser au lien entre la préconception (en particulier entre trois mois avant la conception et la prise de conscience de la conception) et le développement sain du cerveau (Atrash et al. 2006 ; Kent et al. 2006). En plus d’une campagne d’éducation publique pour tous les citoyens sur les risques de la préconception pour le développement du cerveau, les États-Unis devraient fournir un filet de sécurité de services de préconception aux femmes en âge de procréer et un dépistage universel de la dépression et d’autres problèmes de santé mentale.

Une fois que la conception a lieu et que le développement du cerveau commence dans l’utérus, l’environnement fœtal peut influencer positivement ou négativement le cerveau en développement. La croissance du cerveau est plus rapide pendant cette période de la vie que toute autre, les neurones étant produits à une vitesse étonnante. Les neurones migrent ensuite vers la zone du cerveau où ils résideront toute la vie d’une personne, commençant à former des connexions et à différencier les fonctions cérébrales. Les fœtus utilisent des informations – telles que le type et la quantité de nutriments reçus, le stress subi, les langues et les voix entendues – pour façonner leur cerveau et leur corps afin d’anticiper les expériences qu’ils vivront une fois nés. Aux deux tiers de la grossesse, une bonne partie du câblage de base du cerveau est déjà achevée (Thompson 2010).

De la naissance à 9 mois : Les relations de soins et le cerveau pendant la période d’attachement

Pendant la première étape du développement hors de l’utérus, une grande partie de l’attention initiale des bébés se concentre sur la formation et le renforcement de liens sécurisés avec leurs soignants. Plutôt que de recevoir passivement des soins, les bébés les recherchent activement. Ils viennent au monde avec des aptitudes physiques et des compétences sociales qui les préparent à jouer un rôle actif dans leur développement. Ils sont câblés pour réagir à leur entourage de manière à susciter l’intérêt et à augmenter la probabilité de contact et de proximité (Marvin & Britner 2008). Sur la base des réactions que les bébés reçoivent lors des premiers échanges, ils orientent les comportements d’attachement vers le développement de relations sécurisantes avec leurs principaux fournisseurs de soins. Les recherches ont montré que cette recherche d’attachement correspond à la constatation selon laquelle, pendant les deux premières années du développement du cerveau, le câblage émotionnel est l’activité dominante. Le cerveau construit des structures et des voies cruciales du fonctionnement émotionnel qui servent de base à l’attachement, aux activités émotionnelles et sociales futures, ainsi qu’au développement linguistique et intellectuel qui suivra (Schore 2000). À ce stade précoce, les bébés commencent à utiliser les messages des personnes qui s’occupent d’eux pour développer des perceptions de la mesure dans laquelle ils sont aimés. Les bébés utilisent ensuite ces perceptions pour créer un premier modèle de travail sur la façon d’interagir avec les autres. Ainsi, les soins que les bébés reçoivent au cours de ces premiers échanges affectent directement la qualité de l’attachement qu’ils forment avec leurs soignants et influencent la position émotionnelle qu’ils adopteront dans leurs interactions avec les autres.

Les jeunes bébés ont besoin de relations avec des soignants qui sont :

  • Sensibles à leurs besoins et à leurs messages
  • Temps dans la réponse (notamment aux messages de détresse)
  • Accomplissement dans la lecture de leurs signaux
  • Compréhension des niveaux de stimulation appropriés (Bornstein 2012)

De sept à 18 mois : Les relations attentionnées et le cerveau au stade de l’exploration

Entre 7 et 18 mois, les bébés sont poussés à rechercher leur environnement local, les objets et les personnes ; à construire une définition primitive de soi ; et à tester la force et l’utilisation des relations. En utilisant leurs capacités motrices émergentes pour explorer, ils s’aventurent hors de la sécurité de la proximité physique de leurs soignants et testent la force des relations. Ils vont et viennent tout en observant attentivement l’attention et la disponibilité émotionnelle de leur soignant. Ils pratiquent, en quelque sorte, l’indépendance (Calkins & Hill 2007 ; Eisenberg, Hofer, & Vaughan 2007). À ce stade également, le cerveau des bébés se prépare à une vie qui ne tourne pas entièrement autour de la proximité physique avec la personne qui s’occupe d’eux. En se basant sur les réactions de leurs soignants à leurs actions, les bébés et les tout-petits commencent à garder en mémoire les leçons apprises, comme les explorations indépendantes qui sont considérées comme socialement appropriées et celles qui ne le sont pas, et les activités qui sont dangereuses, comme jouer près d’un escalier non fermé.

Les capacités de communication et de langage des bébés augmentent considérablement pendant le stade d’exploration. Bien que les bébés ne puissent dire que quelques mots, ils en comprennent beaucoup plus (Thompson 2011). Les mots qu’ils entendent de la part des adultes stimulent les voies de développement du langage dans le cerveau. Ce ne sont pas seulement les mots qui importent, mais aussi les schémas de communication plus larges – pas seulement ce qui est dit, mais la façon dont c’est dit et reçu (Pawl & St. John 1998). Après des échanges répétés avec les personnes qui s’occupent d’eux, les nourrissons commencent à construire un sens primitif du soi. Ils en viennent à s’attendre :

« On m’écoute ou non. »
« Ce que je choisis de faire est valorisé ou non. »
« La façon dont j’exprime mes émotions est acceptée ou non. »
« On me permet d’explorer ou non. »
« La plupart de mes besoins sont satisfaits ou non. »

Les pensées, les émotions et les expériences partagées que le cerveau en développement traite dans les interactions avec les adultes ont un impact profond sur la perception de soi et les actions de l’enfant en développement.

De 15 à 36 mois : Les relations de soins et le cerveau au cours du stade de la définition de soi

Au cours du troisième stade, les jeunes enfants développent une conscience de leur séparation d’avec les personnes qui s’occupent d’eux et de leurs pairs, ainsi qu’un sens d’eux-mêmes en tant qu’individus (Vaughn, Kopp, & Krakow 1984). Ils commencent à manifester des émotions conscientes d’elles-mêmes, sont particulièrement sensibles aux jugements des autres, ressentent facilement la honte et l’embarras lorsque les autres critiquent leurs comportements et leur apparence, et commencent à développer une conscience. Ce stade se caractérise également par une explosion de la croissance du cerveau dans plusieurs domaines de développement (en plus du développement émotionnel qui dominait auparavant). Sur le plan intellectuel, les enfants gardent brièvement des idées en tête, s’adonnent à des jeux de rôles et deviennent de plus en plus capables de concentrer leur attention sur des sujets, des personnes et des objets présentés par d’autres. Leur utilisation du langage parlé augmente considérablement. Ils utilisent de nombreux nouveaux mots et des structures de phrases complexes. Les enfants développent des compétences perceptives et motrices qui leur permettent de courir vite, de grimper haut et de frapper fort, ce qui rend le développement de la maîtrise de soi particulièrement important (Brownell & Kopp 2007).

Heureusement, cette étape d’autodéfinition entraîne également l’émergence précoce des compétences des fonctions exécutives, qui comprennent le développement de la mémoire de travail, la flexibilité mentale et la maîtrise de soi (Center on the Developing Child 2012). Ces compétences émergentes influencent tous les domaines du développement, augmentant la capacité des enfants à explorer et à apprendre sur leur environnement social – et à gérer les conflits avec les autres. À mesure que les enfants comprennent mieux leurs intérêts indépendants et distincts, ils réalisent qu’ils ont des choix, ce qui est assez libérateur. Cependant, ces choix – en particulier ceux qui concernent les personnes qui s’occupent d’eux et leurs pairs – s’accompagnent d’une prise de conscience de la responsabilité. Cette tension entre choix et responsabilité est au cœur du drame de cette étape. Une fois encore, les relations de soins jouent un rôle prépondérant dans la façon dont le jeune cerveau se structure. La façon dont les adultes réagissent au cours de cette période de la vie riche en tensions influe grandement sur la façon dont les jeunes enfants perçoivent leurs droits et ceux des autres. Les interactions que les enfants ont avec les personnes qui s’occupent d’eux, leurs pairs et d’autres personnes façonnent l’avenir social et émotionnel de leur cerveau. Ce que les tout-petits vivent dans leur vie quotidienne forme leurs attentes quant à ce qui constitue un comportement approprié envers les autres (Barry & Kochanska 2010). Ces expériences précoces fournissent des leçons pour développer des codes moraux et éthiques, acquérir le contrôle des impulsions et des émotions, et apprendre et s’adapter aux règles de leur famille, de leur culture et de la société. Au fur et à mesure que les jeunes enfants éprouvent un sentiment croissant d’indépendance et de maîtrise de soi, la capacité de leur cerveau à réguler leur comportement continue de se développer ; mais ils ont encore besoin de l’encadrement des adultes, et cet encadrement passe le plus souvent par des relations bienveillantes.

Comportement bienveillant pendant l’étape de la définition de soi

Les routines prévisibles dans des environnements sûrs et clairement définis ; les réponses respectueuses ; et les conseils cohérents fournissent le type de soins qui renforcent l’autorégulation et les débuts de la fonction exécutive.

Le jeune cerveau a besoin que les adultes agissent de manière à honorer les droits de l’enfant à désirer, espérer, explorer et montrer ses préférences, tout en l’aidant à apprendre à honorer les droits similaires des autres. Bien que l’enfant grandisse et devienne plus indépendant, le jeune cerveau reste vulnérable. Des relations bienveillantes, avec des règles de comportement claires et appliquées de manière cohérente et raisonnée, offrent une sécurité alors que le cerveau est encore en cours de formation, garantissant que les expériences d’individuation et les leçons de socialisation se produisent dans un environnement juste et prévisible.

Conclusion

Ce que nous apprenons de la science du cerveau nous aide à mieux comprendre les multiples facteurs qui influencent le développement des jeunes enfants et nous fournit des stratégies de soins qui sont en harmonie avec le cerveau en développement. En substance, le développement du cerveau concerne l’enfant dans son ensemble, de la santé de la mère aux premières expériences de l’enfant dans la culture et la langue de sa famille, de sa communauté et de son programme d’apprentissage précoce. Le développement du cerveau repose sur un développement social et affectif fondé sur des relations bienveillantes. Si les soignants sont attentifs à la façon dont l’ensemble de l’expérience de l’enfant – en particulier la teneur émotionnelle – influence le cerveau en développement, ils peuvent offrir des relations bienveillantes qui aident l’enfant à se sentir en sécurité et à s’ouvrir à un monde engageant d’exploration et d’apprentissage tout au long des premières années.

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