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Biographie

Charles S Peirce était le fils de Benjamin Peirce et de Sarah Hunt Mills, la fille du sénateur Elijah Hunt Mills. On note que ce nom de famille se prononce « Purse ». Charles était le deuxième des cinq enfants de ses parents. Son frère aîné, James Mills Peirce, est devenu mathématicien au département de mathématiques de Harvard, puis, de 1890 à 1895, a été doyen de la Graduate School de Harvard et, par la suite, doyen de la faculté des arts et des sciences. Les deux frères cadets de Charles ont également connu de belles carrières, Benjamin Mills Peirce comme ingénieur des mines et Herbert Henry Davis Peirce comme diplomate.
Charles est né dans un foyer américain de premier plan. Son père était peut-être le plus grand scientifique d’Amérique et il invitait des universitaires, des politiciens, des poètes, des scientifiques et des mathématiciens dans sa maison. Enfant prodige, Charles s’épanouit dans cette atmosphère intellectuelle. Benjamin Peirce avait du mal à trouver des élèves suffisamment brillants pour bénéficier de son enseignement, mais il a trouvé chez ses propres enfants le talent qui semblait manquer ailleurs. Il a utilisé ses propres idées pédagogiques pour enseigner à Charles et à ses autres enfants, ce qui, à bien des égards, les a préparés à entreprendre des recherches. Cependant, conscient que les plus grands penseurs jouissent d’une indépendance d’esprit, il refuse de discipliner ses enfants au cas où il détruirait cette originalité. À bien des égards, cette éducation a produit le génie dont Charles a fait preuve, mais elle lui a également posé des problèmes d’intégration, ce qui a rendu sa vie difficile. À l’âge de douze ans, Charles lisait des textes de niveau universitaire sur la logique, et l’année suivante, il a commencé à lire la Critique de la raison pure d’Emmanuel Kant. Il restera très influencé par Kant tout au long de sa vie.
On aurait pu s’attendre à ce que le brillant jeune homme qu’est Charles s’impose dans le système éducatif, mais c’est à ce stade que l’indépendance de pensée que son père a si soigneusement cultivée joue en sa défaveur :-

Au collège, il montre les signes de ses difficultés ultérieures à s’entendre avec les gens : il n’excelle pas dans les travaux de classe, préférant lire des œuvres de son propre choix.

Il entre au Harvard College en 1855 et en sort quatre ans plus tard avec un A.B., Il continue à étudier pendant un an au niveau supérieur. À ce moment-là, son père, Benjamin Peirce, travaillait pour le United States Coast Survey et Charles commença à travailler occasionnellement pour le Coast Survey. Il travaille notamment pour eux à partir du 1er juillet 1859. En 1861, il entre à la Lawrence Scientific School de Harvard, où son père joue à nouveau un rôle important, et où il semble avoir brillé beaucoup plus que pendant ses années de licence. Il obtient une maîtrise à Harvard en 1862, puis un Sc.B. avec distinction de la Lawrence Scientific School en 1863. Le 16 octobre de la même année, il épousa Harriet Melusina Fay, issue d’une grande famille de Cambridge et militante féministe active.

Peirce entreprit alors une série d’études scientifiques différentes. Il avait étudié la classification des espèces avec Louis Agassiz, un zoologiste de Harvard. Il a donné les conférences de Harvard sur la logique de la science au printemps 1865 et les conférences de l’Institut Lowell sur la logique de la science ; ou Induction et hypothèse dans la dernière partie de 1866. Il est élu à l’Académie américaine des arts et des sciences le 30 janvier 1867. D’octobre 1869 à décembre 1872, il mène des recherches en astronomie en tant qu’assistant à l’Observatoire de Harvard. Pendant toute cette période, il poursuit ses recherches en géodésie pour le compte de l’U.S. Coast Survey, qui l’envoie en Europe de juin 1870 à mars de l’année suivante. Il continue à gravir les échelons au sein de l’U.S. Coast Survey en étant chargé des expériences sur les pendules en novembre 1872, puis promu assistant en décembre de la même année. La principale tâche de Peirce dans son travail géodésique pour l’U.S. Coast Survey était de mesurer la force de gravité sur différents sites aux États-Unis et à l’étranger. Son autre tâche consistait à utiliser les données issues des résultats de ses expériences pour déterminer la forme de la terre. Dans le cadre de ces travaux, il effectue de nouveaux voyages en Europe, d’avril 1875 à août 1876, puis à nouveau pendant trois mois à partir de septembre 1877. Entre ces deux voyages, il se sépare de sa femme Melusina en octobre 1876 et cela marque le début d’un problème qui affectera grandement sa carrière.
Pendant un certain temps, la carrière de Peirce continue d’avancer. Il est élu à l’Académie nationale des sciences (États-Unis) en avril 1877 et publie les résultats de ses recherches antérieures en astronomie dans un livre intitulé Photometric Researches (1878). Bien que ses travaux scientifiques aient été nombreux, il s’est toujours intéressé à la philosophie et à la logique et, en 1879, il a été nommé maître de conférences en logique au département de mathématiques de l’université Johns Hopkins. À cette époque, Sylvester est le chef du département de mathématiques de l’université Johns Hopkins et, pendant un certain temps, les choses vont bien pour Peirce. Il s’intéresse au problème des quatre couleurs, ainsi qu’aux problèmes de nœuds et de liaisons étudiés par Kempe. Il étend ensuite les travaux de son père sur les algèbres associatives et travaille sur la logique mathématique, la topologie et la théorie des ensembles. Cependant, Peirce vit désormais avec Juliette Froissy Pourtalès, une gitane française. Il a divorcé de sa première femme Melusina le 24 avril 1883 et a épousé Juliette six jours plus tard. En 1884, Simon Newcomb, qui vient d’être nommé professeur de mathématiques et d’astronomie à l’université Johns Hopkins, signale aux administrateurs de l’université que Peirce vit avec une gitane française alors qu’il est encore marié à Melusina. Ne souhaitant pas être impliqués dans un scandale, les administrateurs décident de ne pas renouveler le contrat de Peirce. Peirce n’occupera plus jamais de poste universitaire.

Le seul travail régulier de Peirce était désormais pour le Coast and Geodetic Survey. Il se rendit à Washington, D.C. pour travailler sur les données des mesures de gravité qui avaient été ramenées de l’Arctique. Il s’installe à New York en 1886 et poursuit son travail pour le Survey, mais il est de plus en plus en désaccord avec ses supérieurs et travaille de plus en plus isolément. Le Coast Survey subit également une pression croissante en raison du manque de financement de la part du gouvernement. En avril 1887, Peirce s’installe dans une maison louée à Milford, en Pennsylvanie, mais après le décès de sa mère, le 12 octobre de la même année, il hérite d’une somme suffisante pour acheter des terres et commencer à construire un domaine qu’il appelle Arisbe, près de Milford. Il a acheté d’autres terres et une ferme après avoir reçu un petit héritage d’une tante en 1888. Lorsqu’il a finalement soumis son principal rapport sur la gravité à l’U.S. Coastal Survey en 1890, celui-ci a été rejeté pour publication à moins qu’il n’y apporte des révisions majeures. Ne recevant plus rien de lui à la fin de l’année 1891, le Survey lui demande de démissionner. Peirce n’avait désormais plus aucun revenu.
Pendant cette période difficile de sa vie, sa femme souffrait d’une mauvaise santé. On lui diagnostique une tuberculose au milieu de l’année 1889 et avant la fin de l’année, elle voyage en Europe pour tenter de se rétablir. De retour aux États-Unis au printemps 1890, elle ne se sent toujours pas bien et en janvier 1891, elle subit une opération chirurgicale. Malgré ces problèmes de santé, qui coïncident avec les difficultés de Peirce avec l’U.S. Coastal Survey, Juliette survit à son mari.
T S Fiske, écrivant sur la New York Mathematical Society (avant qu’elle ne devienne l’American Mathematical Society) dans , décrit Charles Peirce au début des années 1890:-

Conspicuous among those who in the early nineties attended the monthly meetings … was the famous logician, Charles S Peirce. Ses manières dramatiques, son mépris total de l’exactitude dans ce qu’il appelait les « détails sans importance », ses articles de journaux astucieux décrivant les réunions de notre jeune Société nous ont tous intéressés et amusés. … Il a toujours été très pauvre, vivant en partie de ce qu’il pouvait emprunter à ses amis, et en partie de ce qu’il obtenait de petits boulots comme la rédaction de critiques de livres… Il était tout aussi brillant, qu’il soit sous l’influence de l’alcool ou non, et sa compagnie était appréciée par les diverses organisations auxquelles il appartenait ; il n’a jamais été exclu d’aucune d’entre elles, même s’il était incapable de payer ses cotisations. Il a rendu furieuse Charlotte Angas Scott en publiant dans le New York Evening Post une notice nécrologique non signée d’Arthur Cayley dans laquelle il affirmait sans aucun fondement, si ce n’est que le père de Cayley avait résidé pendant un certain temps en Russie, que Cayley avait hérité son génie d’une Russe que son père avait épousée à Saint-Pétersbourg. Peu de temps après, Mlle Scott a contribué au Bulletin un article plus factuel et plus sobre sur la vie et l’œuvre de Cayley …

Une grande partie de ce que Peirce a écrit à partir de cette époque a été soit rejetée pour publication, soit il n’a pas réussi à terminer le projet. Dans la première catégorie, on trouve How to Reason (rejeté par deux éditeurs en 1894), et New Elements of Mathematics (rejeté en 1895). Dans la deuxième catégorie, on trouve Search for a Method (annoncé en 1893 mais non achevé), The Principles of Philosophy (douze volumes annoncés en 1894 mais non achevés), et The History of Science (annoncé en 1898 mais non achevé).
Peirce est aujourd’hui surtout connu comme philosophe bien qu’il soit juste de dire que cette renommée n’est venue que tardivement. En 1877 et 1878, Peirce a publié six essais sur les Illustrations de la logique de la science dans le Popular Science Monthly. Les deux premiers de ces essais s’intitulent The Fixation of Belief et How to Make Our Ideas Clear. C’est dans le second qu’il expose sa philosophie pragmatique pour laquelle il est le plus connu aujourd’hui. Il écrivait:-

Considérez quels effets, qui pourraient avoir des implications pratiques, nous concevons que l’objet de notre conception ait. Ensuite, notre conception de ces effets est l’ensemble de notre conception de l’objet.

Burch écrit :-

Peut-être le fait le plus important à garder à l’esprit pour comprendre la philosophie de Peirce est que Peirce a été un scientifique physique pratiquant toute sa vie…. Quand il a dit que toute la signification d’une conception (claire) consiste en l’ensemble de ses conséquences pratiques, il avait à l’esprit qu’une conception significative doit avoir une certaine « valeur monétaire » expérientielle, capable d’être spécifiée comme une sorte de collection d’observations empiriques possibles dans des conditions spécifiables. Peirce insistait sur le fait que la signification entière d’une conception significative consistait en la totalité de telles spécifications d’observations possibles.

En fait, c’est vingt ans après avoir publié ces idées sur le pragmatisme que, grâce au travail de William James, Peirce a commencé à obtenir le crédit de ses idées. Peirce a donné une conférence sur le pragmatisme à Harvard de mars à mai 1903 et a publié une série d’essais expliquant ses idées dans The Monist en 1905.
Il est impossible de rendre justice à l’ampleur de l’œuvre philosophique de Peirce dans cet article. Notons simplement quelques exemples supplémentaires. Il a écrit sur les ensembles infinis et les infinitésimaux et a argumenté pour la cohérence de l’introduction des infinitésimaux dans le système numérique. Il a écrit sur la probabilité en s’opposant aux idées de De Morgan selon lesquelles la probabilité est une mesure de confiance et en s’opposant également aux idées de Bayes. Pour Peirce, la probabilité est plutôt la limite du rapport entre les occurrences observées et les occurrences possibles et le nombre d’observations tend vers l’infini. Il a également étudié les catégories universelles et pour lui, presque tout se divise en trois catégories ou triades. Du côté mathématique, issu de son travail pour le Coast Survey, nous mentionnons qu’il s’est intéressé aux projections cartographiques conformes où il a inventé une projection cartographique quincunaire utilisant des fonctions elliptiques.
Nous avons déjà indiqué que Peirce était un personnage un peu particulier. Voici le compte-rendu d’une conférence que Peirce a donnée au club de philosophie de Harvard le 21 mai 1879, extrait d’une lettre écrite par Thomas Davidson:-

La communication de Peirce était captieuse, brillante et pauvre. Après qu’il fut terminé, j’ai eu un long entretien avec le professeur Benjamin Peirce, qui a entrepris de me prouver mathématiquement que l’espace a quatre dimensions. Les Peirce sont tous un peu fous, je crois.

Peirce est mort d’un cancer à son domicile d’Arisbe, Milford, Pennsylvanie.