L’incident des quarante-sept Ronin

Ukiyo-e représentant l'assaut d'Asano Naganori contre Kira Yoshinaka's assault on Kira YoshinakaL’un des épisodes les plus célèbres de l’histoire du Japon est honoré à la date traditionnelle du 14 décembre. Il s’est produit lorsque le Japon était dirigé depuis Edo (aujourd’hui Tokyo) par les shoguns Tokugawa, les empereurs étant réduits à un rôle cérémoniel. En 1701, un noble du nom d’Asano Naganori, seigneur d’Ako, a été prié d’aider à accomplir certaines tâches officielles à la cour du shogun à Edo. Cependant, un fonctionnaire arrogant nommé Kira Yoshinaka s’est montré si peu serviable et a traité Asano avec un tel mépris que ce dernier a perdu son sang-froid, a sorti son épée et l’a attaqué. C’était une grave violation du protocole et Asano a reçu l’ordre de se suicider immédiatement, ce qu’il a fait. Il fut enterré dans un temple à l’extérieur d’Edo et ses biens furent confisqués.

Les quarante-sept samouraïs de la garde rapprochée d’Asano, désormais réduits au statut de ronin, ou samouraï sans maître, décidèrent que leur code d’honneur exigeait une vengeance. Se livrant à une oisiveté et à une dissipation ostentatoires pour mettre Kira et les autorités hors d’état de nuire, ils ont attendu pendant près de deux ans. Le plus âgé d’entre eux, âgé de quatre-vingts ans, abandonna, mais les quarante-six autres pénétrèrent de force dans la maison de Kira par une froide matinée d’hiver à la fin du mois de janvier 1703, le trouvèrent caché dans une dépendance et le tuèrent. Au cours de l’action, ils ont également tué plusieurs samouraïs de Kira, qui l’avaient courageusement défendu. Les ronin triomphants coupèrent la tête de Kira, la transportèrent dans un seau les quelques kilomètres jusqu’au temple et la déposèrent sur la tombe de leur seigneur.

Les autorités étaient en difficulté. Les ronin avaient agi conformément au code des guerriers, mais ils avaient bafoué l’autorité du shogun, Tokugawa Tsunayoshi, qui était surtout connu, soit dit en passant, pour son horreur de la cruauté envers les animaux : il avait fait du meurtre d’un chien un crime capital. Après mûre réflexion, les ronin reçurent l’ordre de se faire hara-kiri. Tous, âgés de quinze à soixante-dix-sept ans, s’empressèrent d’obéir. Ils sont devenus des héros populaires et des modèles, et leur histoire est un thème majeur du théâtre, de la littérature et du cinéma japonais. Ils ont été enterrés dans le même temple que leur seigneur et leurs tombes constituent une attraction pour les visiteurs dans le temple Sengakuji à Tokyo.

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