Les sirènes et autres monstres marins : Faits et légendes

Les sirènes et autres monstres marins

La majeure partie de notre planète bleue étant recouverte d’eau, il n’est guère étonnant qu’il y a des siècles, on ait cru que les océans cachaient des créatures mystérieuses, notamment des serpents de mer et des sirènes. Les merfolk (sirènes et hermines) sont, bien sûr, la version marine des légendes mi-humaines, mi-animales qui ont captivé l’imagination humaine depuis des siècles. Une source, les « Mille et une nuits », décrit les sirènes comme ayant « des visages lunaires et des cheveux comme ceux d’une femme, mais leurs mains et leurs pieds étaient dans leur ventre et elles avaient des queues comme des poissons. »

C.J.S. Thompson, ancien conservateur du Collège royal des chirurgiens d’Angleterre, note dans son livre « The Mystery and Lore of Monsters » que « les traditions concernant des créatures de forme mi-humaine et mi-poisson existent depuis des milliers d’années, et la divinité babylonienne Era ou Oannes, le dieu-poisson […]…. est généralement dépeint comme ayant une tête barbue avec une couronne et un corps d’homme, mais à partir de la taille, il a la forme d’un poisson. » La mythologie grecque contient des histoires du dieu Triton, l’homme messager de la mer, et plusieurs religions modernes, dont l’hindouisme et le candomble (une croyance afro-brésilienne), vénèrent encore aujourd’hui des déesses sirènes.

De nombreux enfants connaissent peut-être mieux la version Disney de « La petite sirène », une version quelque peu aseptisée d’un conte de fées de Hans Christian Andersen publié pour la première fois en 1837. Dans certaines légendes d’Écosse et du Pays de Galles, les sirènes se lient d’amitié avec les humains, voire les épousent. Meri Lao, dans son livre « Seduction and the Secret Power of Women », note que « dans les îles Shetland, les sirènes sont des femmes d’une beauté éblouissante qui vivent sous la mer ; leur apparence hybride est temporaire, l’effet étant obtenu en revêtant la peau d’un poisson. Elles doivent faire très attention à ne pas perdre celle-ci en se promenant sur la terre ferme, car sans elle, elles seraient incapables de retourner dans leur royaume sous-marin. »

Dans le folklore, les sirènes étaient souvent associées au malheur et à la mort, attirant les marins errants hors de leur route et même sur des hauts-fonds rocheux (les sirènes terrifiantes du film « Pirates des Caraïbes : On Stranger Tides » de 2011 sont plus proches des créatures légendaires que l’Ariel de Disney).

Bien que moins connues que leurs avenantes homologues féminines, il y a bien sûr les sirènes – et elles ont une réputation tout aussi féroce pour invoquer les tempêtes, couler les navires et noyer les marins. Un groupe particulièrement redouté, les hommes bleus du Minch, habiterait dans les Hébrides extérieures, au large de l’Écosse. Ils ressemblent à des hommes ordinaires (à partir de la taille en tout cas), à l’exception de leur peau teintée de bleu et de leur barbe grise. Les traditions locales prétendent qu’avant d’assiéger un navire, les Hommes Bleus défient souvent son capitaine dans un concours de rimes ; si le capitaine est assez rapide d’esprit et agile de langue, il peut battre les Hommes Bleus et sauver ses marins d’une tombe aquatique.

Les légendes japonaises comportent une version des merfolk appelée kappa. Censés résider dans les lacs, les côtes et les rivières japonaises, ces esprits de l’eau de taille enfantine semblent plus animaux qu’humains, avec des visages simiesques et des écailles de tortue sur le dos. Comme les Hommes Bleus, les kappa interagissent parfois avec les humains et les défient dans des jeux d’adresse où la peine encourue est la mort. On dit que les kappa ont un appétit pour les enfants et ceux qui sont assez fous pour nager seuls dans des endroits reculés – mais ils apprécient particulièrement les concombres frais.

Des sirènes « réelles » ?

La réalité des sirènes a été présumée à l’époque médiévale, lorsqu’elles étaient représentées avec simplicité aux côtés d’animaux aquatiques connus tels que les baleines. Il y a des centaines d’années, les marins et les habitants des villes côtières du monde entier ont raconté avoir rencontré les demoiselles de la mer. Une histoire datant des années 1600 raconte qu’une sirène était entrée en Hollande par une digue et qu’elle avait été blessée. Elle a été emmenée dans un lac voisin et a rapidement été soignée. Elle est finalement devenue une citoyenne productive, apprenant à parler le néerlandais, à effectuer des tâches ménagères, et s’est finalement convertie au catholicisme.

Une autre rencontre avec une sirène autrefois proposée comme une histoire vraie est décrite dans l’ouvrage d’Edward Snow intitulé « Mystères et légendes incroyables de la mer ». Un capitaine de mer au large des côtes de Terre-Neuve a décrit sa rencontre en 1614 : « Le capitaine John Smith a vu une sirène ‘nager avec toute la grâce possible’. Il l’a décrite comme ayant de grands yeux, un nez finement dessiné mais ‘un peu court’, et des oreilles bien formées mais un peu trop longues. Smith poursuit en disant que « ses longs cheveux verts lui conféraient un caractère original qui n’était en aucun cas inesthétique ». En fait, Smith était tellement sous le charme de cette charmante femme qu’il a commencé à « ressentir les premiers effets de l’amour » en la contemplant avant de réaliser soudainement (et sûrement avec une profonde déception) qu’elle était un poisson à partir de la taille. Le peintre surréaliste René Magritte a représenté une sorte de sirène inversée dans son tableau de 1949 « L’invention collective. »

Dès les années 1800, les canulars fabriquaient de fausses sirènes à la douzaine pour satisfaire l’intérêt du public pour ces créatures. Le grand showman P.T. Barnum a exposé la « Feejee Mermaid » dans les années 1840 et elle est devenue l’une de ses attractions les plus populaires. Ceux qui payaient 50 cents dans l’espoir de voir une beauté aux longues jambes et à la queue de poisson se coiffer étaient sûrement déçus ; ils voyaient plutôt un faux cadavre grotesque de quelques pieds de long. Il avait le torse, la tête et les membres d’un singe et la partie inférieure d’un poisson. Pour des yeux modernes, c’était un faux évident, mais il a trompé et intrigué beaucoup de monde à l’époque.

Les sirènes modernes ?

Les histoires de sirènes pourraient-elles avoir une base scientifique ? Certains chercheurs pensent que les observations d’animaux océaniques de taille humaine, comme les lamantins et les dugongs, pourraient avoir inspiré les légendes de sirènes. Ces animaux ont une queue plate, semblable à celle d’une sirène, et deux nageoires qui ressemblent à des bras courts. Ils ne ressemblent pas exactement à une sirène ou à un homme typique, bien sûr, mais de nombreuses observations ont été faites à une distance assez grande et, étant en grande partie immergés dans l’eau et les vagues, seules certaines parties de leur corps étaient visibles. L’identification des animaux dans l’eau est intrinsèquement problématique, puisque les témoins oculaires ne voient par définition qu’une petite partie de la créature. Si l’on ajoute à cela la faible luminosité au coucher du soleil et les distances à parcourir, l’identification positive d’une créature, même connue, peut s’avérer très difficile. L’aperçu d’une tête, d’un bras ou d’une queue juste avant qu’elle ne plonge sous les vagues a pu donner naissance à des rapports de sirènes.

Les signalements de sirènes modernes sont très rares, mais ils se produisent ; par exemple, des reportages en 2009 ont affirmé qu’une sirène avait été aperçue au large des côtes d’Israël, dans la ville de Kiryat Yam. Elle (ou il) a exécuté quelques tours pour les spectateurs avant de disparaître pour la nuit, juste avant le coucher du soleil. L’une des premières personnes à avoir vu la sirène, Shlomo Cohen, a déclaré : « J’étais avec des amis quand soudain nous avons vu une femme allongée sur le sable de façon étrange. Au début, j’ai pensé que c’était juste une autre personne qui prenait le soleil, mais quand nous nous sommes approchés, elle a sauté dans l’eau et a disparu. Nous étions tous sous le choc car nous avons vu qu’elle avait une queue ». L’office du tourisme de la ville, ravi de leur nouvelle célébrité, a offert une récompense d’un million de dollars à la première personne qui photographierait la créature. Malheureusement, les rapports ont disparu presque aussi vite qu’ils ont fait surface, et personne n’a jamais réclamé la récompense.

En 2012, une émission spéciale d’Animal Planet, « Mermaids : The Body Found », a relancé l’intérêt pour les sirènes. Elle présentait l’histoire de scientifiques trouvant la preuve de la présence de vraies sirènes dans les océans. Il s’agissait d’une fiction, mais présentée sous la forme d’un faux documentaire qui semblait réaliste. L’émission était si convaincante que la National Oceanic and Atmospheric Administration a reçu suffisamment de demandes de renseignements à la suite du spécial TV pour qu’elle publie une déclaration niant officiellement l’existence des sirènes.

Un temple de Fukuoka, au Japon, abriterait les restes d’une sirène qui s’est échouée sur le rivage en 1222. Ses os ont été conservés à la demande d’un prêtre qui croyait que la créature venait du palais légendaire d’un dieu dragon au fond de l’océan. Pendant près de 800 ans, les os ont été exposés, et l’eau utilisée pour tremper les os était censée prévenir les maladies. Il ne reste que quelques ossements, et comme ils n’ont pas été testés scientifiquement, leur véritable nature reste inconnue.

Les sirènes sont peut-être anciennes, mais elles sont toujours avec nous sous de nombreuses formes ; leurs images peuvent être trouvées tout autour de nous dans les films, les livres, les films Disney, chez Starbucks – et peut-être même dans les vagues de l’océan si nous regardons assez près.