Les meilleures plages, hôtels et vie nocturne à Carthagène

David Crookes

À Cartagena, l’or n’est plus d’actualité depuis deux siècles ou plus. Il fut un temps où l’on ne parlait que de ça. Mais vraiment, depuis les guerres napoléoniennes, la conversation s’est déplacée vers des sujets plus terre à terre : l’indépendance, une guerre civile, le trafic de drogue, l’impérialisme américain.

Mais soudain, l’or est revenu. Le président colombien, Juan Manuel Santos, s’est envolé vers Carthagène pour convoquer une conférence de presse à l’ombre de la grande forteresse construite pour tenir à distance les pirates anglais. Un galion espagnol, le San José, a été retrouvé au large. Décrit comme le Saint Graal des épaves, il a été coulé par les Britanniques en 1708 et contiendrait, selon les propos haletants du président lui-même, la plus grande quantité d’or jamais découverte. Il en a évalué la valeur à 662 millions de livres sterling. Pour une fois, Santos a été modeste. D’autres sources disent que la valeur pourrait atteindre les milliards.

Pour Carthagène, c’était comme au bon vieux temps, ce discours fervent sur les navires, l’or et les fortunes. L’or a fait cette ville. Il a rendu les Espagnols riches, et la faim pour le métal a détruit les tribus indigènes le long de cette côte. L’or a envoyé des hommes à la mort dans l’intérieur des terres et a attiré sur ses côtes des coupeurs de gorge et des boucaniers venus de l’autre bout du monde. Les galions chargés de lingots ont financé plusieurs guerres européennes, notamment la tentative d’invasion de l’Angleterre par l’Armada. L’or fit de Carthagène une ville de manoirs, la reine du Main espagnol, la ville la plus riche des Amériques.

La piscine de la Casa San Agustin

David Crookes
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Cartagena de Indias reste un trésor du 16esiècle de rues pavées et de murs aux couleurs pastel, de places à arcades et d’élégantes promenades sur la côte caraïbe. Dans la vieille ville fortifiée, parmi les villas coloniales et les monastères tentaculaires, on entend l’écho obsédant de l’or à chaque tournant. Pendant des siècles, la vie de cette ville n’a été qu’une longue razzia sur sa propre chance : l’or qui coulait à travers elle depuis toute l’Amérique du Sud, une bénédiction et une malédiction.

Toute personne ayant lu Gabriel García Márquez connaît l’atmosphère de Carthagène : la chaleur torride de la côte, le cliquetis des sabots, les manoirs en ruine, le doux son de la salsa qui serpente aux coins des rues, les histoires familiales élaborées, les secrets, les complots, les fantômes et les improbables coups du sort ; le charme, la corruption, la sensualité et la promesse tropicale moite de mésaventures et de mésalliance.

Les vendeurs de rue promènent leurs charrettes sur les pavés, vendant du jus de mangue, des cigares et des chapeaux. De grandes portes cloutées avec des heurtoirs de la taille d’un boulet de canon s’ouvrent pour laisser entrevoir des cours avec des fontaines et des palmiers. Les églises, bardées d’or et de statues, naviguent comme des galions au-dessus des toits de tuiles. Au sommet des murs de la ville, des amoureux sont assis à califourchon sur des canons qui n’ont fameusement pas réussi à repousser les pirates, tandis qu’en haut, des frégates et des pélicans voguent sur les alizés qui les ont portés aux portes de cette ville.

‘Carthagène était comme la femme que tout le monde désirait’, m’a dit Fernando Rivera, mon ami et guide. ‘Elle était riche, belle, et volage. Les Anglais, les Français, les Hollandais, les Portugais, ils ont tous essayé.’ Pour les visiteurs, c’est la carte de visite de la Colombie, toujours la plus belle ville coloniale espagnole des Amériques.

En tant que pays, c’est la débutante de l’Amérique du Sud, sortant d’années de réclusion. Pendant des décennies, une guerre civile, transmise au fil des générations de pères en fils comme un héritage, a tenu les voyageurs à l’écart. Mais la bonne nouvelle est que la guerre est terminée. Des pourparlers de paix sont en cours et le pays reprend confiance en son avenir. Les expatriés qui sont partis à l’étranger pendant les mauvaises années reviennent avec empressement et la Colombie est pleine d’énergie entrepreneuriale.

La cathédrale de la ville, qui fut autrefois attaquée par Sir Francis Drake

David Crookes

Les visiteurs sont étonnés par la diversité. Il y a les sommets des Andes et les prairies sèches des cow-boys, le pays vert et vallonné du café et deux côtes, les Caraïbes et le Pacifique. Il y a des haciendas rustiques, des tribus isolées et des villes qui vibrent au rythme de la salsa. Et il y a Carthagène, déjà ancienne lorsque le capitaine Cook est parti à la recherche de l’Australie.

En vérité, la ville n’a jamais vraiment fait partie des problèmes de la Colombie. En cela, comme en tant d’autres choses, c’est un lieu à part. La famille de Rivera a déménagé ici de Bogota quand il avait 10 ans pour trouver la paix.

Une maison dans le le barrio Getsemaní

David Crookes

« C’était comme une libération,’ dit-il. J’étais soudain libre d’aller n’importe où. Ma mère n’avait plus peur. Le matin, je courais à l’école avec les autres garçons. Nous escaladions les vieux murs. Nous jouions au football dans les rues jusqu’à tard dans la soirée. Il n’y a jamais eu de problèmes ici. Et les gens étaient différents », dit-il. ‘Plus chauds, plus amicaux, plus faciles ; les gens de la côte.’

Nous sommes arrivés dans le quartier de Getsemaní où Rivera a grandi. L’ancien centre fortifié de Carthagène a connu un embourgeoisement considérable – de nombreuses demeures coloniales sont devenues des hôtels et des restaurants chics, des bars à vin et des boutiques. Mais Getsemaní, toujours un quartier plus pauvre, est encore un peu miteux, et c’est ici que l’atmosphère traditionnelle de Carthagène est la plus vivante.

« Je veux vous montrer mon salon quand j’étais enfant », dit Rivera. Nous sommes sur la Plaza de la Santisima Trinidad, une place devant la façade sobre d’une vieille église. C’est la fin de l’après-midi et la ville s’éveille.

Pendant les chaudes après-midi, Carthagène somnole derrière ses volets. Dans les cours, parmi les perroquets et les palmiers, les rocking-chairs grincent et les hamacs se balancent. Mais avec le rafraîchissement du soir, la ville reprend vie. Les gens émergent, les pouls s’accélèrent. La musique reprend.

C’est à cette heure que la plupart des Getsemaní convergent vers la place, prenant place sur les bancs et le long des murs de pierre surélevés. Ils viennent s’asseoir et discuter, échanger des nouvelles et des blagues, boire de la bière et manger des empanadas chaudes, se disputer, commérer et flirter. Les stands de nourriture sont enveloppés de délicieux arômes et de nuages de fumée. De jeunes garçons jouent au football avec une bouteille d’eau en plastique vide, la faisant tourner en arrière avec une insouciance étudiée. Des hommes âgés se serrent autour d’un jeu d’échecs ou de dominos, faisant claquer les pions avec un geste théâtral. Des serveurs polissent les verres des tables de café qui s’étalent sur les trottoirs. Une radio est réglée sur la salsa et des femmes dansent ensemble en se déhanchant à l’unisson.

En haut de la rue, un groupe accorde ses instruments dans le Café Havana tandis que les parieurs font la queue au bar en fer à cheval pour des Mojitos. Le Café Havana est le bar à salsa dont vous avez toujours rêvé et que vous ne pensiez jamais trouver. C’est un lieu splendide des années 1930, aussi funky et rétro qu’une Oldsmobile vintage. Les murs lambrissés sont tapissés de vieilles photographies en noir et blanc de grands musiciens. Des ventilateurs de plafond à grandes pales tournent lentement. Des rangées de bouteilles brillent tandis que les barmans écrasent la menthe, pressent les citrons verts et versent le rhum. Tout le monde est de bonne humeur et porte un panama.

Puis le groupe commence à jouer, et une charge érotique fait le tour de la salle comme de l’électricité. Si vous pensiez que la salsa était un amusement bon et propre, détrompez-vous. L’idée de la danse comme expression verticale d’un désir horizontal est peut-être née ici, au Café Havana. C’est chaud et sexy mais jamais grossier. Avec des hanches fluides, les couples nagent dans la musique. Et après quelques Mojitos supplémentaires, moi aussi.

Le lendemain matin, je soigne ma gueule de bois sur la Plaza de Bolívar, ombragée. Une fontaine joue. Une statue de Simón Bolívar, le grand libérateur sud-américain, à califourchon sur une impressionnante stèle, trotte entre les palmiers. Les habitants se reposent sur des bancs, s’épongeant le front, tandis que les masseurs de tête itinérants, les cireurs de chaussures et les photographes portraitistes exercent leur métier. À un coin de la place se trouve le Palacio de la Inquisición, aujourd’hui un musée. Il témoigne de la fièvre religieuse, toujours d’actualité au 18e siècle, lorsque les catholiques étaient les fanatiques fondamentalistes les plus violents du monde. La traditionnelle question d’ouverture de l’accusation –  » Quand êtes-vous devenue une sorcière ?  » – donne plutôt le ton. Pour l’accusé, l’innocence n’était jamais une option.

Fruits de mer grillés et curry au restaurant La Ceinture. fruits de mer et curry à La Cevicheria

David Crookes

Situés autour d’une pièce du rez-de-chausséesalle du rez-de-chaussée du musée, il y a des arguments convaincants pour dire aux procureurs ce qu’ils voulaient entendre : La Mesa de Torturas ou le Rack, El Aplosta Cabeza, un étau pour faire sortir lentement le cerveau par les oreilles, et La Hanguilla del Hereje, un ignoble arrangement de collier et de couteau destiné à vous garder éveillé jour et nuit. Si vous vous assoupissiez, votre gorge était tranchée d’une oreille à l’autre.

Un Dieu plus clément se trouve dans la splendide cathédrale de la ville, construite un siècle avant celle de Saint-Paul, malgré les efforts de Sir Francis Drake. A Cartagena, on maudit encore le nom d’El Draque. Quand je l’évoque à mon chauffeur de taxi, il manque de rouler dans un fossé.

La flotte de Drake a accosté le mercredi des cendres de 1586 en arborant des drapeaux noirs. Un millier de gars avec des œillères et des accents du West Country sont descendus sur la ville pour 48 jours de pillage. Drake finit par consentir à partir, mais seulement s’ils lui donnaient autant d’or qu’il pouvait en transporter. Pour aider à focaliser les esprits, il installe plusieurs canons sur la Plaza de Bolívar en direction de la cathédrale. Les Cartagènes comparent défavorablement Drake à leur propre Blas de Lezo, un personnage noble et héroïque qui avait plusieurs surnoms, dont Patapalo (jambe de bois) et Mediohombre (demi-homme). Il perdit sa jambe gauche à cause d’un boulet de canon anglais pendant la guerre de Succession d’Espagne. Lors de la défense de Toulon, c’est son œil gauche qui est touché. Au siège de Barcelone, il sacrifia son bras droit. L’année 1741 le trouve à Cartagena alors que les navires anglais apparaissent à l’horizon. Toujours en héros, le vieux Blas réussit à repousser 25 000 attaquants anglais avec seulement 2 500 hommes. Mais malheureusement, il perdit la jambe qui lui restait dans la bataille et mourut l’année suivante.

Au coin de la cathédrale de Carthagène se trouve le Museo del Oro, le musée de l’or, dont les pièces faiblement éclairées partagent un même silence ecclésiastique. Un agent de sécurité se tient près de la porte, tenant un fusil. Les visiteurs se déplacent et regardent, bouche bée. Dans les vitrines éclairées, de délicats bijoux brillent comme de purs points de lumière.

Le peuple indigène Zenú de cette côte était un maître orfèvre, et ses ornements et figures sont exposés avec la révérence due aux œuvres d’art. Pour eux, elle avait une valeur spirituelle plutôt qu’économique. Dans les mains des artisans Zenú, l’or était un support de métaphores et de significations.

« Ils étaient enterrés avec leur or, murmure Rivera, généralement sous les arbres. Ils accrochaient des cloches aux branches pour que le vent les fasse carillonner. Lorsque les Espagnols sont arrivés, ils ont simplement suivi le son des cloches.’

Le musée conserve les trésors qui ont échappé aux Espagnols. Il y a des animaux et des insectes fantastiques, de magnifiques pendentifs en forme d’oiseaux aux ailes déployées. Il y a des images de métamorphose : des hommes se transformant en créatures mythiques. Il y a des boucles d’oreilles avec la délicatesse de toiles d’araignées. Suspendues dans l’une des vitrines, des dizaines de broches ailées en filigrane, comme une nuée montante de papillons dorés pris dans des rayons de lumière.

L’arrivée des Espagnols signe la fin de la civilisation Zenú. Les conquistadors pillèrent les tombes ancestrales sous les arbres et réduisirent en esclavage les membres des tribus qui n’avaient pas succombé aux maladies européennes.

Mais certaines choses persistent. Dans l’intérieur du pays, parmi la population mestizos, on entend encore des légendes sur les créatures mythiques, mi-homme mi-alligator, qui vivent sous les eaux des lacs dans de spectaculaires palais d’or pur. Et dans la mer, devant la vieille ville fortifiée, des experts en sauvetage sont à l’œuvre pour tenter de déterminer comment relever le San José. Carthagène est de retour là où elle a commencé, une ville qui bourdonne de nouvelles d’or.

Où MANGER À CARTAGENA

La cuisine colombienne rivalise désormais avec celle du Pérou dans les cercles de foodies sud-américains. Dans un pays où l’on trouve toutes sortes d’habitats et de climats, les menus regorgent de fruits et de légumes exotiques, ainsi que de viandes et de poissons de premier choix provenant de l’Atlantique et du Pacifique. Le tout avec des chefs jeunes et énergiques, revenus au pays après avoir été formés à l’étranger, pétillants d’idées et d’influences.

Jouer des dames à Cartagena

David Crookes

Carmen

Situé dans un élégant bâtiment colonial, ce lieu offre un choix de trois espaces : une cour avec des fontaines et des plantes ; un toit-terrasse avec une vue imprenable et une salle à manger plus formelle (climatisée). Le chef californien Rob Pevitts explore la diversité des ingrédients locaux tout en apportant quelques touches asiatiques. Essayez le filet de bar, fumé à votre table avec de la noix de coco carbonisée, servi sur du  » sable  » de plantain et accompagné d’un risotto à la banane et au rhum avec la plus légère mousse de citron.

Site web : carmencartagena.com
Prix : Menu dégustation en cinq plats à partir de 30 £ environ

La Cocina de Pepina

Mon restaurant préféré de Carthagène : seulement huit tables, beaucoup de locaux et un portrait de Gabriel García Márquez (un habitué de longue date) sur le mur. Tout a commencé avec María Josefina Yances Guerra, l’un des grands chefs et restaurateurs du pays, qui croyait en la nécessité de maintenir vivante la cuisine traditionnelle. Aujourd’hui dirigé par son neveu, cet établissement a peu de prétentions et propose une cuisine étonnante (soupes des Caraïbes, ceviche d’espadon, mote de quesa). Si vous étiez colombien, les plats vous rappelleraient les merveilleux dîners servis par votre grand-mère.

Site web : facebook.com/lacocina.depepina
Prix : Environ 20 £ pour deux

Maria

Alejandro Ramirez a travaillé partout – Mexico, Prague, Tokyo, la France et Londres avec Gordon Ramsey (un minet, apparemment) – avant de revenir il y a deux ans pour ouvrir Maria, au cœur de la ville fortifiée de Carthagène. La salle au plafond haut comporte des banquettes sous des impressions Pop Art de Cartalina Estrada ; le menu comprend un carpaccio de poulpe chaud avec une compôte de poireaux et une sauce aux asperges et au piment.

Site web : mariacartagena.com
Prix : Environ 40 £ pour deux

À l’extérieur du bar KGB à thème soviétique, près du Parque Parque.soviétique du KGB près du Parque Fernandez Madrid

David Crookes

El Boliche Cebicheria

Petit et charmant avec seulement sept tables en bois et un aquarium de palourdes, c’était la première cevicheria de Cartagena (voir aussi La Cevicheria, tout près, sur la Calle 7). Les propriétaires, Oscar Colmenares et Viviana Díaz, ont vu le potentiel que représentait le fait de servir le poisson le plus frais pêché par les pêcheurs locaux. Formé dans la cuisine étoilée du restaurant de Martin Berasategui à San Sebastián, Colmenares est un exilé de retour au pays, tout excité par le potentiel alimentaire de son pays. Optez pour la crevette géante avec la saucisse butifarra et les œufs de caille dans un bouillon de poisson crémeux.

Téléphone : +57 5 660 0074
Prix : Environ 15 £ pour deux

Demente

Nicolas Wiesner a travaillé dans la finance internationale jusqu’à ce qu’il décide de réévaluer ses priorités. Aujourd’hui, il a trouvé une nouvelle vie en tant que propriétaire d’un bar à tapas dans le quartier funky et plein d’avenir de Getsemaní, à l’angle de la merveilleuse Plaza de la Santisima Trinidad. En accord avec le reste du quartier, il a conservé l’extérieur non reconstruit et les murs en pierre nue, ajoutant des tables en bois récupéré et des chaises à bascule, une sérieuse cave à rhum et des cigares cubains. Il y a aussi un four à pizza italien chauffé au bois dans la cour voisine.

Téléphone : +57 317 441 1037
Prix : Environ 25 £ pour deux

El Pescador de Colores

Ce club de plage décontracté – quelque chose de complètement différent pour Cartagena – est accessible par bateau, qui vous fait traverser la baie jusqu’à Isla Barú. Il a été ouvert récemment par Lina, une Colombienne, et Portia, une Britannique, et propose des sons latins cool, des lits Bali à baldaquin rembourrés, des chaises longues façonnées à partir de vieux canoës et un grand restaurant en plein air. Le look est de la récupération de bois flotté ; la nourriture est franco-colombienne, comme les moules dans une sauce au fromage bleu.

Site web : elpescadordecolores.com
Prix : Environ 30 £ pour deux

Où SEJOURNER À CARTAGENA

L’architecture de la ville – toutes les cours et les arcades et les balcons – signifie qu’une atmosphère intense et merveilleuse est construite. Tous les meilleurs endroits où séjourner ont plusieurs centaines d’années, et les très bons ont probablement des ossements de pirates briqués dans un mur quelque part.

Une chambre à la Casa San. Agustin

David Crookes

Casa San Agustin

Le meilleur hôtel boutique de la vieille ville fortifiée, c’est aussi l’un des plus récents (il a ouvert en 2012). Trois maisons du XVIIIe siècle ont été démolies pour former un espace magnifique. Il est digne de son classement cinq étoiles : rien n’est négligé ici et le personnel est formidable. Dans la cour, une piscine en forme de L coule sous l’ancien aqueduc de la ville. À l’étage se trouve une bibliothèque avec des fauteuils profonds et un bar honnête. Les chambres sont grandes, avec iPads, lits à baldaquin et salles de bains en marbre. Le restaurant Alma, au niveau de la rue, est excellent : mangez en regardant les calèches passer en cliquetant.

Téléphone : +57 5 681 0000
Site web : hotelcasasanagustin.com
Prix : Doubles à partir d’environ 275 £

Bastion

L’équipe de conception ici n’a pas seulement préservé un autre beau bâtiment colonial, elle l’a revigoré avec des murs en briques nues, de l’acier, du bois sombre et des tissus lumineusement pâles. Un almendro à fleurs violettes se dresse dans la cour gravillonnée ; des canapés en cuir et des troncs d’arbres anciens et sombres rappellent l’ambiance historique de Carthagène. La meilleure addition est la terrasse sur le toit avec sa piscine à débordement, ses lits de jour à baldaquin et ses belles vues sur la ville jusqu’à la mer au-delà.

Téléphone : +57 5 642 4100
Site internet : bastionluxuryhotel.com
Prix : Doubles à partir d’environ 240 £

Santa Clara

Installé dans un couvent du XVIIe siècle, cet hôtel appartenant à Sofitel est un endroit tentaculaire près des anciennes digues, imprégné d’histoire et doté de suffisamment de passages et de balcons intérieurs pour satisfaire tout amateur d’architecture espagnole historique. De plus, il possède tout ce qu’un grand hôtel doit offrir : un spa et une salle de sport de premier ordre, des piscines, une sérieuse collection d’art et un service impeccable. Les cours sont plutôt des jardins tropicaux exotiques – parfaits pour un cocktail d’après-midi ou de soirée.

Site web : sofitel.com
Prix : Doubles à partir de £245 environ

La Casa Don Sancho hôtel

David Crookes

Casa Don Sancho

Autrefois propriété du gouverneur qui se rendit aux Français en 1697, dans la rue qui porte également son nom, cet endroit charmant est immensément fier de ses liens aristocratiques. Le salon du premier étage contient de beaux livres et de la musique, la salle à manger dispose d’un splendide balcon pour le Cohiba d’après dîner et une piscine extérieure est encadrée par des piliers et des arcs romans. Le look est élégant mais contemporain, avec un équilibre adroit entre le bois, les carreaux et le plâtre, et des terrasses ensoleillées de verdure.

Téléphone : +57 566 86622
Site internet : casadonsancho.com
Prix : Doubles à partir de 140 £ environ

Casa de Indias

À quelques portes de la Casa don Sancho, c’est une affaire nettement plus bohème avec beaucoup de couleurs, des espaces labyrinthiques, des touches de design excentriques et un fouillis d’objets arty qui donnent à cette maison de 10 chambres une ambiance somptueuse et légèrement décadente. La piscine de la cour est encadrée par un feuillage exubérant, et vous pouvez toujours trouver des recoins et des terrasses inattendus. Elle peut également être prise dans son ensemble.

Téléphone : +57 566 44361
Site internet : hotelcasaindiacatalina.com
Prix : Doubles à partir de 55 £ environ

Tre Pasos de la Havane

Un favori des New-Yorkais qui s’y rendent pour le week-end grâce aux nouveaux vols directs. Les familles et les groupes d’amis prennent toute la maison de 200 ans, qui dispose de cinq chambres attenantes, d’une longue piscine à tour de rôle et de touches modernes apportées par les designers Meteoro Estudio de Bogota. C’est cool, c’est pratique, et c’est ce qui est écrit : à trois pas du meilleur club de salsa de Carthagène, le Café de Havana.

Site web :
Réservez votre séjour
Prix : Environ 850 £ par nuit (10 personnes)

VERS CARTAGENA

Plan South America (+44 20 7993 6930 ; www.plansouthamerica.com) peut organiser un voyage de cinq nuits à Cartagena à partir de 2 956 £ par personne, en logeant à la Casa San Agustin. Ce prix comprend les vols aller-retour de Londres à Bogota et les vols intérieurs pour Carthagène, ainsi que tous les transferts terrestres, une excursion en bateau au restaurant Pescador de Colores et une visite des îles en hors-bord.