Les femmes  » rois  » de l’Égypte ancienne

Cet article a été publié pour la première fois dans le numéro de Noël 2014 de BBC History Magazine

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Selon les anciens Égyptiens, l’univers entier était composé d’éléments masculins et féminins, maintenus dans un état d’équilibre parfait par la déesse Maat. Ses nombreux compagnons divinités comprenaient un dieu de la terre masculin et une déesse du ciel féminine. Tandis que Geb, à la teinte verte, restait allongé, sa sœur Nout, constellée d’étoiles, s’étirait très haut pour former l’étendue du ciel, retenir les forces du chaos et donner naissance au soleil à chaque aube.

Nout était la mère des divinités jumelles Isis et Osiris. Isis était le partenaire actif de son frère passif Osiris, qu’elle a ressuscité des morts pour concevoir leur enfant, Horus. Isis était également considérée comme « plus puissante que mille soldats ». Ce même mélange de nourricière et de destructrice était partagé avec Hathor, déesse de l’amour et de la beauté, capable de se transformer en Sekhmet, une divinité si féroce que l’on disait des pharaons masculins qu’ils  » faisaient rage comme un Sekhmet  » contre leurs ennemis au combat.

Ce mélange des sexes ne se limitait pas au mythe, puisque les femmes égyptiennes étaient dépeintes aux côtés des hommes à tous les niveaux de la société. Cela explique sans doute pourquoi l’historien grec Hérodote a été contraint de conclure que les Égyptiens « ont inversé les pratiques ordinaires de l’humanité » lorsqu’il a visité l’Égypte vers 450 avant J.-C..

Alors que le titre féminin le plus courant dans les 3 000 ans d’histoire de l’Égypte était « dame de la maison » (femme au foyer), de nombreuses femmes travaillaient dans la hiérarchie du temple. D’autres femmes étaient des surveillantes et des administratrices, ou bien elles détenaient des titres allant de médecin, garde et juge à trésorier, vizir (premier ministre) et vice-roi.

Et certaines femmes étaient également des monarques, des régentes qui gouvernaient au nom de fils mineurs à celles qui gouvernaient de plein droit en tant que pharaon, un terme signifiant simplement « celle du palais ». Pourtant, certains égyptologues continuent de dévaloriser les femmes souveraines en les définissant par le terme relativement moderne de « reine », qui peut simplement désigner une femme mariée à un roi masculin. Et si Hatchepsout, du 15e siècle avant J.-C., a régné comme un pharaon à part entière, elle est encore souvent considérée comme l’exception qui confirme la règle – même si les preuves suggèrent qu’il y avait au moins sept femmes pharaons, dont Néfertiti et la grande Cléopâtre.

Ces noms bien connus ne faisaient que s’inspirer de prédécesseurs féminins remontant au début de l’histoire écrite de l’Égypte et du premier souverain de ce type, Merneith (dont le règne est daté d’environ 2970 avant J.-C.). Lorsque sa tombe a été découverte à Abydos en 1900, on a prétendu que « l’on peut difficilement douter que Merneith était un roi », jusqu’à ce que l’on se rende compte qu’il était un « elle » et que son statut soit changé en « reine ». Son nom figure néanmoins sur une liste des premiers rois d’Égypte qui a été découverte en 1986.

Les preuves concernant les femmes souveraines sont aussi fragmentaires que pour de nombreux homologues masculins – avec peu de dates de naissance ou de décès connues, et aucun portrait connu pour beaucoup d’entre elles. Pourtant, seuls les titres des femmes sont régulièrement déclassés ou écartés, même lorsque les preuves révèlent que certaines, comme celles dont le profil est présenté dans ces pages, ont bel et bien gouverné l’Égypte en tant que pharaon.

Khentkawes I : La mère de l’Égypte

Titre
Mère du roi de Haute et Basse Égypte, roi de Haute et Basse Égypte

Née
c2550-2520 av. J.-C., peut-être à la capitale royale Memphis

Décédée
c2510-2490 av. J.-C.

Une femme dont le statut a longtemps été débattu est Khentkawes Ier. Elle était la fille du roi Menkaure, et l’épouse du roi Shepseskaf (gouverné vers 2510-2502 av. J.-C.), et a donné naissance à au moins deux autres rois – de nouvelles preuves soutenant la possibilité qu’elle ait elle-même également gouverné l’Égypte.

Le complexe funéraire de Khentkawes I était aussi élaboré que les pyramides voisines de ses prédécesseurs masculins – si élaboré, en fait, que sa tombe a été surnommée la quatrième pyramide de Gizeh. Elle possédait son propre temple funéraire, une chaussée et, selon Ana Tavares, codirectrice de terrain des fouilles actuelles sur le site de sa tombe à Gizeh, « de manière tout à fait exceptionnelle, un temple de vallée et un bassin/port, ce qui suggère qu’elle a régné en tant que pharaon à la fin de la quatrième dynastie ».

En fait, le statut royal de Khentkawes Ier a été suggéré dès 1933 par l’archéologue égyptien Selim Hassan lors de sa première fouille de sa tombe. Car elle y était représentée trônant, tenant un sceptre et portant à la fois le cobra royal  » uraeus  » au front et la fausse barbe attachée de la royauté, combinés à sa robe féminine traditionnelle.

La tombe a également révélé les titres officiels de Khentkawes Ier dans une inscription hiéroglyphique, initialement traduite par  » Roi de Haute et Basse-Égypte, Mère du Roi de Haute et Basse-Égypte  » jusqu’à ce que l’égyptologue britannique Alan Gardiner trouve une traduction alternative  » philologiquement tenable  » signifiant que Khentkawes Ier avait seulement été  » la mère de deux rois  » plutôt qu’un roi lui-même. Pourtant, à la lumière des nouvelles preuves archéologiques, son titre ambigu est désormais interprété comme « Mère du roi de Haute et de Basse-Égypte, roi de Haute et de Basse-Égypte ».

Khentkawes I a certainement laissé sa marque à Gizeh, où les souvenirs qu’une femme dirigeante avait construit une grande tombe ont persisté pendant deux millénaires. Pourtant, elle n’était en aucun cas unique, car quelques décennies plus tard, sa descendante Khentkawes II détenait les mêmes titres, était à nouveau représentée avec le cobra royal à son front, et avait sa propre pyramide au nouveau cimetière royal, Abusir.

Il y avait même une troisième femme de ce type dont le complexe pyramidal à Sakkara était si grand que certains égyptologues ont suggéré qu’elle avait « un règne indépendant » à la mort de son mari, le roi Djedkare, en c2375 avant JC. Mais cette mystérieuse souveraine reste anonyme et oubliée, car non seulement son nom a été effacé de son complexe funéraire après sa mort, mais l’excavation de sa tombe dans les années 1950 n’a jamais été publiée et elle reste la pyramide de la reine inconnue.

Sobeknefru : La reine crocodile

Titre
Roi de Haute et Basse-Égypte

Née
c1830-1815 av. J.-C., peut-être à Hawara dans le Fayoum

Décédée
c1785 av. J.-C.

Malgré les preuves que certaines femmes détenaient des pouvoirs royaux au cours du troisième millénaire avant notre ère, la première femme pharaon universellement acceptée est Sobeknefru. Fille d’Amenemhat III, à qui elle succède en c1789 av. J.-C. pour régner pendant environ quatre ans, Sobeknefru apparaît sur les listes officielles de rois pendant des siècles après sa mort.

Le premier monarque nommé d’après le dieu crocodile Sobek, symbole de la puissance pharaonique, Sobeknefru a repris les cinq noms royaux standard d’un roi – Merytre Satsekhem-nebettawy Djedetkha Sobekkare Sobeknefru – avec l’épithète Fils de Rê (le dieu du soleil) modifiée en Fille de Rê. Ses portraits mêlaient des attributs masculins et féminins, le couvre-chef royal rayé et le kilt de style masculin porté sur la robe féminine.

Sobeknefru est également représentée dans le manteau associé à son couronnement. Pourtant, un portrait plus complet a été identifié comme étant celui de Sobeknefru en 1993, et c’est en cela que l’on peut voir la forte ressemblance familiale avec son père, Amenemhat III.

Sobeknefru a créé des temples sur les sites septentrionaux Tell Dab’a et Herakleopolis, et a également complété le complexe pyramidal de son père à Hawara. Elle semble avoir construit sa propre pyramide à Mazghuna, près de Dahchour, mais aucune trace de sa sépulture n’a été retrouvée. Si elle est mentionnée dans les histoires modernes, c’est pour être considérée comme le dernier recours d’une dynastie d’hommes. Pourtant, le trône est passé sans heurts à une succession de rois masculins qui ont suivi son exemple en se nommant d’après le dieu crocodile.

Ses innovations ont inspiré la femme pharaon suivante, Hatchepsout (qui a régné vers 1479-1458 avant J.-C.), qui a adopté les mêmes insignes royaux et la même fausse barbe. La tendance moderne à faire d’Hatchepsout un travesti n’est possible que parce que ses prédécesseurs féminins ont été minimisés ou ignorés. C’est le cas de Néfertiti. Elle est jugée presque uniquement sur la beauté de son buste, pourtant les preuves suggèrent qu’elle exerçait les mêmes pouvoirs royaux que son mari et qu’elle aurait pu lui succéder comme seul souverain.

Son exemple a été suivi par la femme pharaon Tawosret, du 12e siècle avant Jésus-Christ, dont les titres comprenaient Taureau fort et Fille de Râ. Elle fut la dernière femme pharaon pendant près de mille ans, le dernier millénaire avant notre ère étant marqué par des invasions étrangères successives de l’Égypte. Le dernier millénaire avant J.-C. est marqué par des invasions étrangères successives de l’Égypte, dont les plus réussies sont celles des Ptolémées macédoniens, qui prétendent descendre d’Alexandre le Grand et règnent pendant les trois derniers siècles avant J.-C.. Leur conseiller égyptien Manéthon a créé le système de dynasties royales que nous utilisons encore aujourd’hui. Il a nommé cinq des femmes pharaons, affirmant qu' »il a été décidé que les femmes pourraient occuper la fonction royale » dès la deuxième dynastie, au début du troisième millénaire avant Jésus-Christ.

Arsinoe II : La reine et la femme-roi

Titres
Reine de Macédoine (& Thrace), roi de Haute et de Basse-Égypte

Née
c316 av, très probablement à Memphis

Décès
probablement le 16 ou 17 juillet 268 av. J.-C.

L’héritage des femmes pharaons d’Égypte a certainement inspiré Arsinoé II. Mariée à deux rois successifs de Macédoine, Arsinoé II retourna ensuite dans sa patrie égyptienne et à la cour de son frère cadet Ptolémée II, qu’elle épousa pour devenir reine une troisième fois. Pourtant, elle est également devenue son codirigeant à part entière, avec la même combinaison de noms qu’un pharaon traditionnel.

Bien que ces titres aient longtemps été supposés avoir été attribués à titre posthume, des recherches récentes ont révélé qu’Arsinoé II était reconnue comme roi de Haute et de Basse-Égypte de son vivant. Comme Hatchepsout plus de mille ans auparavant, Arsinoé est devenue Fille de Rê et a adopté les mêmes insignes distinctifs pour démontrer la continuité avec les pratiques passées. Exploitant encore davantage la tradition égyptienne, Arsinoé était assimilée à la déesse Isis, jumelée avec son frère-époux Osiris. En tant que frères et sœurs mariés, Arsinoé et Ptolémée étaient assimilés aux divinités classiques Zeus et Héra pour leurs sujets grecs.

Les portraits conjoints d’Arsinoé et de Ptolémée soulignaient la ressemblance familiale avec l’oncle putatif Alexandre, dont le corps momifié, enterré dans leur capitale royale Alexandrie, était une preuve supplémentaire de leur dynastie d’inspiration divine.

Cette relation aussi, Arsinoé l’a exploitée à fond, depuis son adoption subtile des cornes de bélier caractéristiques d’Alexandre jusqu’aux yeux fixes si grands que certains historiens médicaux prétendent qu’elle devait souffrir d’un goitre exophtalmique, une maladie qui affecte souvent la thyroïde.

Arsinoé II a certainement utilisé son image publique aux multiples facettes à bon escient dans ses tractations politiques, lorsqu’elle et Ptolémée II sont devenus les premiers des successeurs d’Alexandre à établir un contact officiel avec Rome en 273 av.

Puis, lorsque l’Égypte s’est jointe à Athènes et Sparte contre la Macédoine dans la guerre des Chrémonides, le rôle prépondérant d’Arsinoé a été reconnu dans un décret athénien déclarant que Ptolémée II  » suivait la politique de ses ancêtres et de sa sœur « . Athènes honora également le couple par des statues, tout comme Olympie, où Arsinoé remporta un grand succès lors des Jeux olympiques de 272 av. J.-C. lorsque ses équipes remportèrent la victoire dans les trois courses de chars en une seule journée.

La plupart des images d’Arsinoé se trouvaient en Égypte, où, selon des inscriptions mises en place dans le temple de Mendès, il fut décrété que « sa statue soit mise en place dans tous les temples ». Cela plaisait à leurs prêtres car ils étaient conscients de sa noble attitude envers les dieux et de ses excellentes actions au profit de tous les peuples. »

Dans la nouvelle capitale égyptienne, Alexandrie, l’influence d’Arsinoé était encore plus forte. Poursuivant la tradition ptolémaïque en dépensant de vastes sommes pour la Grande Bibliothèque et le Musée, elle finançait personnellement des festivals publics spectaculaires avec lesquels elle impressionnait ses sujets, même si des fragments d’une biographie perdue révèlent qu’elle ricanait du « rassemblement très sale » des foules lorsqu’elles célébraient dans les rues au-delà de son somptueux palais.

Héritage éblouissant

Ayant transformé la maison ptolémaïque en un éblouissant bastion de la consommation ostentatoire, Arsinoé, 48 ans, meurt en juillet 268 av. J.-C. et est incinérée lors d’une cérémonie de style macédonien. Sa mémoire a été maintenue vivante lors du festival annuel « Arsinoeia », et dans le changement de nom de rues, de villes et de régions entières en son honneur, à la fois en Égypte et autour de la Méditerranée.

Sa présence spirituelle était si forte que pendant les 22 années suivantes du règne de Ptolémée II, il ne s’est jamais remarié et a continué à apparaître avec sa femme décédée dans des portraits officiels, à la nommer sur des documents officiels et à émettre sa monnaie.

En tant que première femme ptolémaïque à régner en tant que femme-roi, les réalisations d’Arsinoé ont ensuite été reproduites par les femmes de sa dynastie, dont la dernière était Cléopâtre la Grande.

Cléopâtre a été l’aboutissement final, et bien sûr le plus célèbre, de trois millénaires de femmes pharaons d’Égypte.

Le professeur Joann Fletcher est basée au département d’archéologie de l’Université de York. Elle a présenté les documentaires de la BBC Two Egypt’s Lost Queens et Ancient Egypt : Life and Death in the Valley of the Kings.

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Lectures complémentaires : The Search for Nefertiti de Joann Fletcher (Hodder & Stoughton, 2005) ; Cléopâtre la Grande de Joann Fletcher (Hodder & Stoughton, 2008).

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