Les causes génétiques, les origines ethniques et l’histoire des cheveux roux

Les cheveux roux apparaissent naturellement chez 1 à 2% de la population humaine. Elle est plus fréquente (2 à 6 %) chez les personnes d’ascendance nord ou ouest européenne, et moins fréquente dans les autres populations. Les variants roux du gène MC1R sont probablement apparus il y a environ 20-40 000 ans.

Les cheveux roux sont très rares en Scandinavie et en Allemagne aujourd’hui. Il s’agit d’un trait iranien. Les cheveux roux sont arrivés en Europe à partir des tribus des steppes de langue iranienne qui ont habité les régions situées au nord et autour de la mer Noire de 4 000 ans jusqu’au VIe siècle, lorsqu’elles ont été remplacées par les Slaves dont la couleur de cheveux prédominante est constituée de nuances de brun et de blond foncé.

La réponse est que le gène du roux apparaît chez des personnes de nombreuses ethnies. C’est l’agène. Les Néandertaliens l’avaient, les premiers Homo Sapiens, et on le trouve partout dans le monde, mais surtout dans la zone dépigmentée qui a connu la période glaciaire la plus sévère.

Les cheveux roux sont un trait génétique récessif causé par une série de mutations dans le récepteur de la mélanocortine 1 (MC1R), un gène situé sur le chromosome 16. Il apparaît chez les personnes ayant deux copies d’un gène récessif sur le chromosome 16 qui provoque une mutation de la protéine MC1R.

En tant que trait récessif, il doit être hérité des deux parents pour que les cheveux deviennent rouges. Par conséquent, il y a beaucoup plus de personnes porteuses de la mutation pour les cheveux roux que de personnes ayant réellement des cheveux roux. En Écosse, environ 13 % de la population est rousse, bien que 40 % soient porteurs d’au moins une mutation.

Il existe plusieurs sortes de cheveux roux, certains plus clairs, ou mélangés à du blond (« blond fraise »), d’autres plus foncés, comme les cheveux auburn, qui sont des cheveux bruns avec une teinte rougeâtre. Cela s’explique par le fait que certaines personnes ne sont porteuses que d’une ou de quelques unes des nombreuses mutations MC1R possibles. La clarté des cheveux dépend en définitive d’autres mutations régulant la pigmentation générale de la peau et des cheveux.

Les cheveux roux varient d’un bordeaux profond à un cuivre vif en passant par un orange brûlé. Il se caractérise par des niveaux élevés de phéomélanine, un pigment rougeâtre, et des niveaux relativement faibles d’eumélanine, un pigment foncé.

Le terme roux est utilisé depuis au moins 1510. Il est associé à une couleur de peau claire, à des couleurs d’yeux plus claires (gris, bleu, vert et noisette), à des taches de rousseur et à une sensibilité aux rayons ultraviolets. Les réactions culturelles ont varié du ridicule à l’admiration ; de nombreux stéréotypes courants existent concernant les roux et ils sont souvent dépeints comme ayant un tempérament fougueux.

Une étude sur des individus britanniques et irlandais non apparentés a démontré que plus de 80 % des personnes rousses et/ou à la peau claire qui bronzent mal ont une variante dysfonctionnelle du gène MC1R. Ce chiffre est comparé à moins de 20 % chez les personnes aux cheveux bruns ou noirs, et à moins de 4 % chez les personnes présentant une bonne réponse au bronzage.

Le modèle Out-of-Africa propose que les humains modernes soient originaires d’Afrique et aient migré vers le nord pour peupler l’Europe et l’Asie. Il est plus que probable que ces migrants avaient une variante MC1R fonctionnelle et, en conséquence, des cheveux et une peau foncés tels qu’affichés par les Africains indigènes aujourd’hui.

Alors que les humains migraient vers le nord, l’absence de niveaux élevés de rayonnement solaire dans le nord de l’Europe et de l’Asie a relâché la pression sélective sur le MC1R actif, permettant au gène de muter en variantes dysfonctionnelles sans pénalité reproductive, puis de se propager par dérive génétique.

Des études montrent que l’allèle MC1R Arg163Gln a une fréquence élevée en Asie de l’Est et pourrait faire partie de l’évolution de la peau claire dans les populations d’Asie de l’Est. Il n’y a aucune preuve de sélection positive des allèles MC1R en Europe et aucune preuve d’une association entre MC1R et l’évolution de la peau claire dans les populations européennes.

Le pigment phéomélanine donne aux cheveux roux leur couleur distinctive. Les cheveux roux ont beaucoup plus de pigment phéomélanine qu’ils n’ont de pigment foncé eumélanine. La génétique des cheveux roux, découverte en 1997, semble être associée au récepteur de la mélanocortine-1 (MC1R), qui se trouve sur le chromosome 16.

Les cheveux roux sont associés à une couleur de peau claire car de faibles concentrations d’eumélanine dans tout le corps des personnes rousses causées par une mutation du MC1R peuvent provoquer les deux.

La plus faible concentration de mélanine dans la peau confère l’avantage de pouvoir produire une concentration suffisante de vitamine D importante dans des conditions de faible luminosité. Cependant, lorsque le rayonnement UV est fort (comme dans les régions proches de l’équateur), la concentration plus faible de mélanine entraîne plusieurs inconvénients médicaux, comme un risque plus élevé de cancer de la peau.

Le gène variant récessif MC1R qui donne aux gens des cheveux roux et une peau non bronzée est également associé aux taches de rousseur, bien qu’il ne soit pas rare de voir un roux sans taches de rousseur. Quatre-vingt pour cent des roux ont une variante du gène MC1R, et la prévalence de ces allèles est la plus élevée en Écosse et en Irlande.

Les cheveux roux peuvent provenir de plusieurs changements sur le gène MC1R. Si l’une de ces modifications est présente sur les deux chromosomes, alors l’individu concerné est susceptible d’avoir les cheveux roux. Ce type d’héritage est décrit comme un mode d’héritage autosomique récessif. Même si les deux parents ne sont pas roux eux-mêmes, ils peuvent tous deux être porteurs du gène et avoir un enfant roux.

Les études génétiques de jumeaux dizygotes (fraternels) indiquent que le gène MC1R n’est pas le seul responsable du phénotype roux ; des gènes modificateurs non identifiés existent, rendant la variance du gène MC1R nécessaire, mais pas toujours suffisante, pour la production de cheveux roux.

Les cheveux roux sont la couleur naturelle la plus rare chez l’homme. La peau non-bronzante associée aux cheveux roux peut avoir été avantageuse dans les climats de l’extrême nord où la lumière du soleil est rare. Les études de Bodmer et Cavalli-Sforza (1976) ont émis l’hypothèse que la pigmentation plus claire de la peau prévient le rachitisme dans les climats plus froids en encourageant des niveaux plus élevés de production de vitamine D et permet également à l’individu de mieux retenir la chaleur qu’une personne à la peau plus foncée.

En 2000, Harding et al. ont conclu que les cheveux roux n’étaient pas le résultat d’une sélection positive et ont plutôt proposé qu’ils se produisent en raison d’un manque de sélection négative. En Afrique, par exemple, les cheveux roux sont sélectionnés contre parce que les niveaux élevés de soleil seraient nocifs pour les peaux non bronzées.

Cependant, en Europe du Nord, cela ne se produit pas, de sorte que les roux apparaissent par dérive génétique. Les estimations sur l’apparition originelle du gène actuellement actif pour les cheveux roux varient de 20 000 à 100 000 ans. Une étude ADN a conclu que certains Néandertaliens avaient également des cheveux roux, bien que la mutation qui en est responsable diffère de celle qui provoque les cheveux roux chez les humains modernes.

Les cheveux roux ont longtemps été associés aux peuples celtes. Les Grecs et les Romains de l’Antiquité ont tous deux décrit les Celtes comme des roux. Les Romains ont étendu cette description aux peuples germaniques, du moins ceux qu’ils rencontraient le plus fréquemment dans le sud et l’ouest de l’Allemagne. Elle est encore valable aujourd’hui.

Plusieurs récits d’auteurs grecs mentionnent des personnes rousses. Un fragment du poète Xénophane décrit les Thraces comme ayant les yeux bleus et les cheveux roux.

Bien que les cheveux roux soient un phénomène presque exclusivement nord et centre européen, des cas isolés ont également été trouvés au Moyen-Orient, en Asie centrale (notamment chez les Tadjiks), ainsi que chez certaines momies Tarim du Xinjiang, dans le nord-ouest de la Chine.

En Asie, des cheveux roux ont été trouvés chez les anciens Tochariens, qui occupaient le bassin du Tarim, dans ce qui est aujourd’hui la province la plus au nord-ouest de la Chine. Des momies caucasiennes du Tarim ont été retrouvées avec des cheveux roux datant du 2e millénaire avant J.-C..

Les Oudmourtes, une tribu ouralienne vivant dans le nord du bassin de la Volga en Russie, entre Kazan et Perm, sont les seuls Européens non occidentaux à avoir une incidence élevée de cheveux roux (plus de 10 %).

Alors, qu’ont en commun tous ces peuples ? Les Oudmourtes et les Tadjiks ne sont sûrement pas des Celtes, ni des Allemands. Pourtant, comme nous allons le voir, toutes ces personnes ont un ancêtre commun qui peut être retracé jusqu’à un seul haplogroupe du chromosome Y : R1b.

Il a été suggéré que les cheveux roux pourraient être originaires de l’Europe paléolithique, d’autant plus que Néandertal avait également des cheveux roux. Le seul spécimen de Néandertal testé jusqu’à présent (provenant de Croatie) n’était pas porteur de la même mutation MC1R responsable des cheveux roux chez l’homme moderne (la mutation en question étant connue sous le nom d’Arg307Gly).

Mais comme les Néandertaliens ont évolué aux côtés d’Homo Sapiens pendant 600 000 ans, et qu’ils avaient de nombreuses sous-espèces à travers toute l’Europe, le Moyen-Orient et l’Asie centrale, on ne peut pas exclure qu’une sous-espèce particulière de Néandertal ait transmis la mutation MC1R à Homo Sapiens.

Il est cependant peu probable que cela se soit produit en Europe, car les cheveux roux sont ostensiblement absents ou très faibles dans les parties de l’Europe présentant les pourcentages les plus élevés d’haplogroupe I (par exemple, Finlande, Bosnie, Sardaigne) et R1a (Europe de l’Est), les deux seules lignées associées aux Européens du Mésolithique et du Paléolithique.

Il faut donc chercher la source des cheveux roux, ailleurs. sans surprise, la réponse se trouve chez les R1b – dont on pense qu’ils ont recolonisé l’Europe centrale et occidentale à l’âge du bronze.

Les origines de l’haplogroupe R1b sont complexes, et entourées de controverses jusqu’à aujourd’hui. L’auteur actuel privilégie la théorie d’une origine moyen-orientale (un point sur lequel très peu de généticiens des populations sont en désaccord) suivie d’une migration vers le Caucase du Nord et la steppe pontique, servant de point de départ à une invasion à l’âge du Bronze des Balkans, puis de l’Europe centrale et occidentale. Cette théorie se trouve également être la seule à expliquer la présence de cheveux roux chez les Oudmourtes, les Asiatiques centraux et les momies du Tarim.

L’haplogroupe R1b s’est probablement séparé de R1a au cours du Paléolithique supérieur, il y a environ 25 000 ans. L’endroit le plus probable était l’Asie centrale, autour de ce qui est maintenant la mer Caspienne, qui n’est devenue une mer qu’après la fin de la dernière période glaciaire et la fonte des calottes glaciaires au-dessus de la Russie occidentale. Après la formation de la mer Caspienne, ces chasseurs-cueilleurs nomades, se sont retrouvés sur le côté Caucase-Anatolie, plus vert et plus riche, où ils ont peut-être domestiqué les animaux locaux, comme les vaches, les cochons, les chèvres et les moutons.

Si la mutation pour les cheveux roux a été héritée de Néandertal, elle proviendrait d’un Néandertalien d’Asie centrale, peut-être de l’Ouzbékistan moderne, ou d’un Anatolien/Mésopotamien de l’Est. La mutation a probablement été transmise à d’autres lignées (éteintes ?) pendant quelques millénaires, avant d’être héritée par la tribu R1b. Sinon, elle pourrait aussi être apparue indépendamment chez les personnes R1b jusqu’au Néolithique (mais pas plus tard).

Aujourd’hui, les cheveux roux se rencontrent le plus souvent aux franges nord et ouest de l’Europe ; ils sont associés notamment aux populations situées dans les îles britanniques (bien qu’à l’époque victorienne. Les ethnographes considèrent que les Oudmourtes de la Volga sont « les hommes les plus roux du monde »). Les roux sont courants chez les peuples celtes et germaniques.

L’Écosse a la plus forte proportion de roux ; 13 % de la population est rousse et environ 40 % porte le gène récessif du roux. L’Irlande a le deuxième pourcentage le plus élevé ; pas moins de 10 % de la population irlandaise a des cheveux roux, auburn ou blond fraise.

On pense que jusqu’à 46 % de la population irlandaise est porteuse du gène récessif du roux. Une étude de 1956 sur la couleur des cheveux parmi les recrues de l’armée britannique a également révélé des niveaux élevés de cheveux roux au Pays de Galles et dans les comtés frontaliers anglais.

Les populations berbères du Maroc et du nord de l’Algérie sont occasionnellement rousses. La fréquence des cheveux roux est particulièrement importante chez les Riffians du Maroc et les Kabyles d’Algérie, dont la fréquence atteint respectivement 10% et 4%. La reine du Maroc, Lalla Salma épouse du roi Mohammed VI, est rousse. Abd ar-Rahman Ier était également roux, sa mère étant une esclave berbère chrétienne.

Les cheveux roux se retrouvent également parmi les populations juives ashkénazes. Dans la culture européenne, avant le XXe siècle, les cheveux roux étaient souvent considérés comme un trait stéréotypé juif : pendant l’Inquisition espagnole, tous ceux qui avaient des cheveux roux étaient identifiés comme juifs.

En Italie, les cheveux roux étaient associés aux Juifs italiens, et Judas était traditionnellement représenté roux dans l’art italien et espagnol. Les écrivains, de Shakespeare à Dickens, identifiaient les personnages juifs en leur donnant des cheveux roux. Le stéréotype selon lequel les cheveux roux sont juifs subsiste dans certaines régions d’Europe de l’Est et en Russie.

En Asie, les cheveux roux génétiques sont rares, mais on les trouve au Levant (Chypre, Syrie, Liban, Jordanie, Israël et Palestine), en Turquie, dans le Caucase, dans le nord du Kazakhstan et chez les Indo-Iraniens. L’utilisation du henné sur les cheveux et la peau pour diverses raisons est courante en Asie. Lorsque le henné est utilisé sur les cheveux, il les teint à différentes nuances de rouge.

L’émigration d’Eurasie et d’Afrique du Nord a ajouté à la population d’humains aux cheveux roux dans les Amériques, en Australie, en Nouvelle-Zélande et en Afrique du Sud. Aux États-Unis, on estime que 2 à 6 % de la population est rousse. Cela donnerait aux États-Unis la plus grande population de roux au monde, soit 6 à 18 millions, contre environ 650 000 en Écosse et 420 000 en Irlande.

Les cheveux roux sont également présents chez les Polynésiens, et sont particulièrement fréquents dans certaines tribus et groupes familiaux. Dans la culture polynésienne, les cheveux roux ont traditionnellement été considérés comme un signe de descendance d’ancêtres de haut rang et une marque de souveraineté.

Les causes génétiques, les origines ethniques et l’histoire des cheveux roux

Les cheveux roux

Les racines des cheveux roux

Le gène du roux révélé

.