Les animaux et les humains éprouvent les mêmes émotions

6 septembre 2005

Le lien entre les humains et les animaux pourrait être plus étroit que nous ne l’avions imaginé. Des recherches menées par la Liverpool John Moores University (LJMU) ont révélé que nos parents à fourrure pourraient partager un grand nombre des mêmes émotions que les humains dans la vie quotidienne.

Le Dr Filippo Aureli, lecteur en comportement animal et codirecteur du centre de recherche en anthropologie évolutive et en paléoécologie à la LJMU, présentera ses conclusions aujourd’hui (6 septembre) au BA Festival of Science à Dublin.

Il explique : « Mes recherches ont montré que l’émotion est un sujet valable pour l’investigation scientifique chez les animaux et nous aide à comprendre comment les animaux se comportent avec une grande flexibilité.

« Par exemple, les comportements autodirigés, tels que le grattage – toilettage, ont évidemment une fonction d’hygiène, mais ils reflètent également l’ambivalence motivationnelle ou la frustration.

« Des recherches récentes ont montré qu’il y a une augmentation de ces comportements dans des situations d’incertitude, de tension sociale ou de danger imminent. Le même phénomène peut être démontré chez les humains qui peuvent se ronger les ongles ou se tirer les cheveux en période d’anxiété. »

Les animaux réagissent à l’environnement un peu comme les humains, réagissant émotionnellement aux autres et devenant même stressés et anxieux en cas de danger. Ces émotions ont un effet marqué sur leur comportement, mais si les chercheurs ne seront peut-être jamais en mesure de savoir ce que les animaux ressentent réellement, des études ont montré qu’il existe des similitudes comportementales certaines dans l’expression des émotions entre les animaux et les humains.

L’étude des animaux aide les chercheurs, comme le Dr Aureli, à mieux comprendre le phénomène des émotions. Bien que les animaux ne puissent pas exprimer leurs sentiments de manière linguistique, les chercheurs ont constaté que, comme les humains, leurs émotions peuvent être exprimées par des actions.

Les primates individuels se comportent de différentes manières selon les circonstances dans lesquelles ils se trouvent et les membres du groupe avec lesquels ils interagissent. Par exemple, les individus qui passent plus de temps à proximité les uns des autres seront généralement plus amicaux et moins agressifs les uns envers les autres – ce qui montre que les animaux forment des liens étroits avec certains membres du groupe.

Le Dr Aureli explique : « Les singes et les grands singes se comportent comme s’ils prenaient en compte la qualité des relations sociales, par exemple s’il s’agit d’amis ou de non-amis. L’émotion peut servir de médiateur dans l’évaluation de ses propres relations et guider les décisions des animaux sur la façon d’interagir avec différents partenaires dans différentes circonstances. »

Les travaux du Dr Aureli ont également montré que les primates se comportent comme s’ils discriminaient les qualités des relations d’autres individus. Par exemple, à la suite d’une interaction agressive entre deux animaux, un singe peut s’attaquer à des individus liés à l’antagoniste, ou inviter ses proches associés à le soutenir pour vaincre l’agresseur. Cela se rapporte en outre au comportement humain, où certains humains se protègent mutuellement et agissent en leur nom si un ami est menacé ou intimidé.

Le Dr Aureli précise : « La médiation émotionnelle peut également être utilisée pour recueillir des informations sur les relations entre les autres membres du groupe et guider les décisions sur la façon d’interagir dans des situations complexes impliquant de multiples partenaires ». Le cadre de la médiation émotionnelle des relations sociales pourrait être particulièrement utile pour expliquer l’interaction sociale lorsque les membres d’une société ne sont pas toujours ensemble. »

Il explique que c’est ce qui se passe chez les humains vivant dans de petits villages. Tout le monde se connaît de vue ou de nom, mais la communauté entière est rarement rassemblée et les individus passent la plupart de leur temps dans des sous-groupes plus petits qui se rencontrent, fusionnent et se divisent avec une composition différente.
Des communautés présentant des caractéristiques similaires ont été découvertes chez les chimpanzés et les singes-araignées.

Le Dr Aureli poursuit : « Cette situation est particulièrement difficile pour la prise de décision sociale, car la connaissance actualisée des relations sociales ne peut être maintenue alors que les individus passent des périodes prolongées séparés des autres membres de la communauté. Les expériences émotionnelles lors des retrouvailles peuvent fournir des mises à jour rapides sur les changements possibles dans les relations sociales. »

Le Dr Aureli ajoute : « L’étude des émotions animales fournit des outils puissants pour mieux comprendre la régulation des relations sociales dans divers systèmes sociaux et l’évolution de la cognition sociale humaine.

« Par conséquent, la façon dont nous fonctionnons habituellement dans le monde social n’est peut-être pas trop différente de ce que font les autres animaux. Plus nous découvrons comment les animaux, en particulier les singes et les singes, utilisent les émotions pour prendre des décisions sociales, plus nous en apprenons sur nous-mêmes et sur la façon dont nous fonctionnons dans le monde social. »

Le Dr Aureli présente ses recherches dans le cadre de la session du Festival f Science de la BA sur  » La cognition sociale des primates : Ce que les singes savent et ressentent les uns envers les autres « . La session se concentrera sur l’utilisation de perspectives innovantes pour étudier la cognition, en l’absence de langage, qui peuvent être applicables à l’étude des humains.