Leonard Bernstein | Biographie

Leonard Bernstein était un phénomène. Il était le premier chef d’orchestre superstar à être né aux États-Unis, un pianiste doué, un diffuseur et un écrivain d’une intelligence féroce, et un professeur inspirant. En plus de tout cela, il était un compositeur qui écrivait des œuvres à succès tant pour la salle de concert que pour Broadway. Si l’on ajoute à cela sa vie privée complexe et ses appétits insouciants, il n’est pas étonnant qu’il se soit un jour décrit comme « surengagé sur tous les fronts ». Né dans une famille du Massachusetts d’origine juive russe, Bernstein a étudié à l’université de Harvard et au Curtis Institute of Music de Philadelphie. Il a également étudié la direction d’orchestre à l’école d’été de Tanglewood avec Serge Koussevitzky, dont il est devenu l’assistant. Il a connu la gloire en 1943, en remplaçant au pied levé un concert radiodiffusé de l’Orchestre philharmonique de New York. Plus tard, en 1958, il devient directeur musical de l’orchestre philharmonique, le premier musicien d’origine américaine à occuper ce poste. Les onze saisons qu’il passe à ce poste font de lui une icône de la ville. Après son départ, il est resté un visiteur régulier de l’orchestre et a reçu le titre de chef lauréat. Entre-temps, il avait établi une carrière internationale avec de grands orchestres et des compagnies d’opéra dans le monde entier. Il a noué des liens particulièrement étroits avec les orchestres philharmonique d’Israël, symphonique de Londres et philharmonique de Vienne. Sa renommée mondiale était telle que, lors de la chute du mur de Berlin en 1989, il était le choix évident pour diriger la célébration de la Neuvième Symphonie de Beethoven. Le vaste répertoire de Bernstein est centré sur la période romantique, mais s’étend de l’ère classique à sa propre époque. Il s’est fait le champion de nombreux compositeurs américains et a dirigé nombre de leurs premières. Il était également connu comme un défenseur de Sibelius, Nielsen, Chostakovitch et, surtout, de Mahler, dont il a contribué à faire une figure majeure. Son identification passionnée avec ces compositeurs lui valut des accusations d’expressivité exagérée et d’histrionisme inutile sur le podium. Cependant, il a fait en sorte que ses interprétations ne soient jamais routinières et soient souvent révélatrices. Ses programmes comprennent souvent des concertos pour piano qu’il dirige depuis le clavier. Il était également un adepte de l’accompagnement au piano de chanteurs. Bernstein était toujours soucieux de toucher un public plus large que celui de la salle de concert. La plupart de son répertoire est apparu sur disque, souvent dans des versions multiples. Nombre de ses interprétations sont également conservées sous forme de vidéos. Il était un présentateur très admiré de concerts télévisés pour les jeunes et d’émissions de studio sur un large éventail de sujets musicaux. Les scripts de ces programmes ont souvent été publiés, tout comme bon nombre de ses autres écrits. Au début de sa carrière, Bernstein a enseigné à Tanglewood et à l’université Brandeis. Plus tard, il est devenu un mentor vénéré et très apprécié des jeunes chefs d’orchestre aux États-Unis, en Allemagne et au Japon. En tant que compositeur, il a absorbé un large éventail de styles et d’idées. Aaron Copland, un ami de longue date, a eu une forte influence sur sa musique. Bernstein était conservateur dans son adhésion à la tonalité, bien que dans plusieurs œuvres, il ait opposé à la musique tonale une écriture atonale ou même à douze notes pour mettre en scène un conflit d’idées. Il avait une compréhension naturelle des idiomes de la musique populaire et du jazz. Cela lui a permis, comme à Gershwin, de se déplacer librement entre la salle de concert et le théâtre musical. Il s’est d’abord fait connaître au niveau national en tant que compositeur de comédies musicales de Broadway. Ses trois plus grands succès se déroulent tous à New York : On the Town (1944), Wonderful Town (1953) et, surtout, West Side Story (1957). Ce dernier a transposé les rivalités tragiques du Roméo et Juliette de Shakespeare sur la scène des gangs de Manhattan. Sa partition lie ingénieusement des chansons à succès et des numéros de danse prolongés avec une logique symphonique. Il s’est également essayé à l' »opéra-comique » avec Candide (1956), adapté du livre de Voltaire. L’œuvre est assaillie de problèmes dramatiques et structurels, mais contient certaines des meilleures musiques de théâtre de Bernstein. 1600 Pennsylvania Avenue, composé pour le bicentenaire américain en 1976, est un véritable flop. Bernstein n’a fait qu’une seule autre tentative d’opéra complet. En 1951, il a écrit l’amusant Trouble in Tahiti à un seul personnage, qu’il a élargi 32 ans plus tard en l’entourant de nouveaux matériaux. Le résultat, intitulé A Quiet Place, a été considéré par beaucoup comme un hybride peu convaincant. Parmi ses partitions de ballet, citons Fancy Free (1944), aux couleurs jazz, Facsimile (1946), à la manière de Copland, et le dramatique Dybbuk (1974). Il n’a écrit qu’une seule musique de film, mais c’est un classique, On the Waterfront (1954). Bon nombre des œuvres de concert les plus connues de Bernstein sont tirées de sa musique de scène. Les trois épisodes de danse de On the Town ont connu une carrière indépendante dans les salles de concert, tout comme l’ouverture de Candide et les danses symphoniques de West Side Story. La musique orchestrale ultérieure est souvent inégale et en manque d’inspiration. Mais la maîtrise de l’orchestration de Bernstein reste évidente dans des œuvres telles que le Divertimento pour l’Orchestre symphonique de Boston (1980) et le Concerto pour orchestre pour l’Orchestre philharmonique d’Israël (1989). Sa meilleure œuvre en format concerto est la Sérénade (d’après le Symposium de Platon) pour violon et orchestre de chambre (1954). Cette « série de déclarations connexes à la gloire de l’amour » atteint souvent des moments de rayonnement transcendant. Certaines des pièces de concert les plus réussies de Bernstein incluent des voix. Sa chorale Chichester Psalms (1965) est basée en grande partie sur des matériaux rejetés de West Side Story et d’autres projets de comédies musicales. La cantate Songfest (1977) est basée sur une anthologie de poésie américaine. Un exemple rare de son écriture à l’échelle de la chambre est Arias and Barcarolles (1988) pour deux chanteurs et un duo de piano. Trois symphonies constituent l’épine dorsale de la production de concerts de Bernstein. La première, Jeremiah (1942), se termine par une mise en musique pour mezzo-soprano d’un texte hébreu tiré du Livre des Lamentations. La deuxième, The Age of Anxiety (1949), fait appel à un piano solo pour l’élaboration d’un poème de WH Auden. La troisième, Kaddish (1963), met en scène la prière hébraïque pour soprano et deux chœurs, et comprend également un narrateur en dialogue angoissé avec son Dieu. Bernstein a décrit ces trois symphonies comme des facettes de « l’œuvre que j’ai écrite toute ma vie… sur la lutte qui naît de la crise de notre siècle, une crise de la foi ». Cette lutte, essentiellement personnelle, s’est poursuivie dans Mass (1971), « une pièce de théâtre pour chanteurs, acteurs et danseurs ». Il s’agit d’une dramatisation de la messe catholique dans laquelle le célébrant subit une dépression sur le chemin de l’illumination. Critiquée à l’origine comme incohérente et irrévérencieuse, Mass est aujourd’hui reconnue comme un classique de Bernstein par son audacieux dépassement des limites et son éclectisme musical. L’invention foisonnante de l’œuvre, son idéalisme désinhibé et son désir urgent de communiquer au public le plus large possible en font l’illustration parfaite des objectifs artistiques de Bernstein.