Le mouvement Green Belt, et l’histoire de Wangari Maathai

Wangari Maathai a toujours eu une affinité avec les arbres. Enfant, elle a appris de sa grand-mère qu’un grand figuier près de la maison familiale dans le centre du Kenya était sacré et ne devait pas être dérangé. Elle allait chercher de l’eau pour sa mère à des sources protégées par les racines des arbres. Au milieu des années 1970, Mme Maathai, soucieuse de répondre aux besoins fondamentaux des femmes rurales, a commencé à planter des arbres avec elles. Son organisation non gouvernementale, le Green Belt Movement, a planté 30 millions d’arbres à travers le Kenya, dont beaucoup sont encore debout. En 2004, son travail a été internationalement reconnu par le prix Nobel de la paix.

« Lorsque les arbres poussent, ils vous donnent de l’espoir et de la confiance en vous », a récemment déclaré Maathai. « Vous vous sentez bien, comme si vous aviez transformé le paysage ». Il ne faut donc pas s’étonner que, dans l’heure qui a suivi l’annonce qu’elle avait remporté le prix de la paix pour sa contribution au développement durable, à la démocratie et à la paix, Mme Maathai ait planté un arbre. Il s’agissait d’un arbre à flamme nandi, originaire de sa région natale de Nyeri, au Kenya, où Maathai se trouvait lorsqu’elle a appris la nouvelle. N’aimant pas les cérémonies, elle s’est agenouillée sur la terre, a plongé ses mains dans la terre rouge, chaude du soleil, et a planté l’arbre dans le sol. C’était, a-t-elle dit aux journalistes et aux badauds rassemblés,  » la meilleure façon de célébrer. « 

J’étais avec Maathai ce jour-là. Frottant la saleté de ses mains, elle a profité de l’occasion pour tourner son message vers le monde : « Honorez ce moment en plantant des arbres », a-t-elle dit alors que les médias bloquaient son téléphone portable. « Je suis sûre que des millions d’arbres seraient plantés si chaque ami de l’environnement, et surtout moi, le faisait. »

Mettre les morceaux ensemble

C’est au milieu des années 1970 que Maathai a pris conscience du déclin écologique du Kenya : les bassins versants s’assèchent, les cours d’eau disparaissent et le désert s’étend au sud du Sahara. Lors de ses visites à Nyeri, elle a constaté que les cours d’eau qu’elle avait connus dans son enfance avaient disparu, asséchés. De vastes forêts avaient été défrichées pour des fermes ou des plantations d’arbres exotiques à croissance rapide qui vidaient l’écosystème de son eau et dégradaient le sol.

Maathai a commencé à établir des liens que d’autres n’avaient pas. « En écoutant les femmes parler d’eau, d’énergie, de nutrition, tout se résumait à l’environnement », m’a-t-elle dit récemment. « J’ai fini par comprendre le lien entre la dégradation de l’environnement et les besoins ressentis par les communautés. »

Elle a frappé à l’idée d’utiliser les arbres pour reconstituer le sol, fournir du bois de chauffage, protéger les bassins versants et promouvoir une meilleure nutrition (en cultivant des arbres fruitiers). « Si vous comprenez et que vous êtes perturbé, alors vous êtes poussé à agir », dit-elle. « C’est exactement ce qui m’est arrivé. »

Maathai a créé une pépinière dans la forêt de Karura, à la périphérie de Nairobi, avant de la déplacer dans son arrière-cour. Mais l’idée n’a pas pris feu. Dans son livre, The Green Belt Movement : Sharing the Approach and the Experience, Mme Maathai raconte qu’elle a apporté des semis au salon annuel de l’agriculture de Nairobi en 1975. Un certain nombre de personnes ont exprimé leur intérêt pour la plantation d’arbres. Aucune, cependant, n’a donné suite.

Déçue, mais pas découragée, le Conseil national des femmes du Kenya l’a exhortée à poursuivre l’idée et en 1977, le Green Belt Movement était né. Planter des arbres semblait « raisonnable, faisable », dit-elle. Mais les forestiers du gouvernement ont d’abord résisté. Ils ne croyaient pas que des femmes rurales sans instruction pouvaient planter et entretenir des arbres.

« Les gens très instruits ont beaucoup de mal à être simples d’esprit », dit Maathai en riant. Les femmes, elles aussi, ne pensaient pas pouvoir le faire. Mais Maathai leur a montré comment, en s’appuyant sur les compétences qu’elles avaient déjà.

Les femmes, d’abord quelques petits groupes, ont récolté des graines d’arbres dans les forêts. Puis elles les ont plantées dans tout ce qu’elles avaient sous la main, y compris de vieilles boîtes de conserve ou des tasses cassées. (Lors des cérémonies de remise du prix Nobel de la paix, Maathai a confié à Oprah Winfrey, dans une interview, que son mari de l’époque avait regardé d’un mauvais œil les boîtes de conserve de plants dans et autour de leur maison. Ils ont par la suite divorcé). Les femmes arrosaient les semis et leur donnaient suffisamment de soleil. Puis, lorsqu’ils avaient environ 30 cm de haut, elles les plantaient sur des terrains privés (les leurs ou d’autres).

Les arbres poussent – et se ramifient

Lorsque l’arbre était jugé par Maathai ou, avec le temps, par sa petite équipe de terrain, comme ayant survécu, les femmes étaient payées. Il s’agissait d’un montant nominal, aujourd’hui moins de 10 cents américains par arbre. Mais dans les communautés pauvres où le chômage était et est encore très répandu, les possibilités pour les femmes de gagner de l’argent sont rares. Les revenus tirés de la plantation d’arbres sont importants ; ils offrent aux femmes une certaine indépendance et même du pouvoir dans les ménages et les communautés.

En 1981, le Green Belt Movement a obtenu son premier financement important lorsque le Fonds de développement des Nations unies pour les femmes (UNIFEM) a fourni un « capital de départ » qui a transformé l’effort de quelques pépinières en un grand nombre avec des milliers de plants. Le soutien de l’UNIFEM nous a également « aidés à mobiliser des milliers de femmes », que Maathai appelle « les forestiers sans diplôme ». En 1986, Maathai a étendu son idée à l’ensemble de la région ; grâce à un financement du programme des Nations unies pour l’environnement, le Green Belt Movement a lancé le Pan African Green Belt Network. Le réseau offre une formation et une expérience pratique aux groupes de base pour l’environnement et le développement. Un certain nombre d’entre eux, en Éthiopie, en Tanzanie, en Ouganda, au Rwanda et dans d’autres pays africains, ont intégré l’approche du Green Belt Movement.

Au fil des ans, le Green Belt Movement a intégré d’autres activités communautaires aux efforts de plantation d’arbres. Parmi celles-ci, la culture d’aliments indigènes plus nutritifs, des moyens peu sophistiqués mais efficaces de récolter et de stocker l’eau de pluie, la formation à l’entrepreneuriat et la fourniture d’informations sur la santé reproductive et la prévention du VIH/sida.

Tout sauf la variété du jardin

Maathai, première femme africaine et première écologiste à être honorée par le prix de la paix, a toujours suivi un chemin singulier. Troisième enfant d’un père métayer et d’une mère agricultrice de subsistance, Maathai a commencé à fréquenter l’école à l’âge de sept ans. Son frère aîné, Nderitu, lui-même scolarisé, le lui a suggéré. Bien qu’il était inhabituel pour les filles rurales du Kenya sous domination britannique d’étudier, ses parents ont accepté.

Maathai a excellé et s’est trouvée attirée par les sciences. Après avoir été diplômée presque première de sa classe dans un lycée de couvent, elle a obtenu une bourse du gouvernement américain destinée à permettre aux jeunes Kényans de devenir des leaders après l’indépendance.

Maathai a étudié au Kansas et en Pennsylvanie, obtenant une licence et une maîtrise. En 1963, elle a regardé le Kenya gagner son indépendance à la télévision, et elle est rentrée chez elle en 1966. Au début de la vingtaine, Maathai a rejoint l’université de Nairobi en tant que chercheuse, puis maître de conférences en anatomie vétérinaire. La suite est une série de premières. En 1971, elle devient la première femme d’Afrique centrale et orientale à obtenir un doctorat ; son doctorat est en sciences biologiques. Quelques années plus tard, elle est nommée première femme à diriger un département de l’université. Elle s’est mariée et a eu trois enfants, aujourd’hui âgés de 30 ans. Sa fille, Wanjira, travaille avec le Green Belt Movement.

Au début des années 1990, le Green Belt Movement a lancé un programme d’éducation civique et environnementale. Dans son discours d’acceptation du prix Nobel en décembre, elle a déclaré que le but de ce programme était d’aider les gens à « faire les liens entre leurs actions personnelles et les problèmes dont ils sont témoins dans leur environnement et leur société. » Grâce à ces connaissances, ils se réveillent – comme s’ils se regardaient dans un nouveau miroir – et peuvent passer de la peur ou de l’inertie à l’action.

Maathai et le Green Belt Movement ont mené des campagnes très médiatisées pour sauver les forêts et les espaces verts du Kenya. En 1991, par exemple, le mouvement a sauvé le parc Uhuru de Nairobi d’une énorme tour qui devait être construite par le parti au pouvoir. La dictature était encore forte, et cela ne l’amusait pas. Pour leur audace, Maathai et ses collègues de Green Belt ont fait l’objet de séjours en prison et de harcèlement, y compris de menaces de mort. Maathai a passé de nombreuses nuits dans des maisons sécurisées. Elle a été ridiculisée publiquement par le parlement et le président de l’époque, Daniel Arap Moi, qui l’a traitée de folle et de « divorcée ». Lors des manifestations, les forces de sécurité du gouvernement et les voyous engagés lui ont régulièrement infligé des coups – une fois à un coup de panga (gourdin) près de la vie de Maathai.

Et pourtant, elle n’a pas été rebutée.  » C’est aussi clair que le jour. Vous ne pouvez pas protéger l’environnement si vous n’avez pas d’espace de gouvernance démocratique « , dit-elle.

En 1992, en partie à cause de l’activisme de Maathai, le Kenya a légalisé les partis politiques d’opposition. Les années suivantes, le régime, bien que toujours corrompu et acariâtre, a montré des signes de fléchissement. Après une série de confrontations violentes avec Maathai et le Green Belt Movement au sujet de la forêt de Karura en 1999, le régime a abandonné ses plans de développement illégaux. La forêt se dresse aujourd’hui, vaste et verte, en bordure des rues palpitantes de Nairobi.

Vers la démocratie et la paix

Pour autant, Maathai a passé la Journée internationale de la femme en 2001 en prison. Le président Moi, ouvrant un séminaire pour les femmes le même mois, affirmait que les « petits esprits » des femmes ralentissaient leurs progrès. Mais Maathai a eu le dernier mot. Elle a été élue au Parlement en 2002, puis nommée vice-ministre de l’environnement et des ressources naturelles. À bien des égards, son monde, et celui du Kenya, a basculé. Le jour où Maathai et d’autres membres du nouveau gouvernement ont été inaugurés, Maathai a reconnu ses escortes policières. Ils avaient autrefois été ses geôliers.

La nuit où elle partait pour Oslo pour les cérémonies de remise du prix de la paix, Maathai s’est heurtée au fameux embouteillage de Nairobi aux heures de pointe. La police a été appelée pour dégager le trafic afin qu’elle puisse atteindre une célébration d’adieu à temps. Lillian Muchungi, membre de longue date du Green Belt Movement, qui avait été arrêtée avec Maathai, n’en revenait pas : « Maintenant, ils lui ouvrent la voie. Mais comment ils avaient l’habitude de nous combattre. Oh ! »

Maathai m’a dit qu’elle considérait le prix de la paix comme la reconnaissance d’une « longue, longue lutte » – un honneur différent de tous ceux qu’elle avait pensé recevoir. La presse kényane a jugé que Maathai était une Kenyane modèle qui avait rendu le pays immensément fier. Les Kenyans ordinaires, hommes et femmes, ont applaudi. Beaucoup disent que Maathai est le meilleur espoir du Kenya pour mettre fin à des décennies de stagnation, de corruption et de déclin environnemental (les appels pour qu’elle devienne ministre de l’environnement ne se sont pas calmés).

« C’est une dame africaine au cœur de fer, une dame forte, intelligente », a déclaré Bernard Mungai, un chauffeur de Nairobi, dans une réaction typique à la nouvelle du Nobel. « Elle est prête à tout. Les femmes aideront le Kenya à rattraper son retard. » Une chroniqueuse d’auto-assistance a exhorté les jeunes Kényans à planter des arbres ; « On ne sait jamais, a-t-elle dit, où cela peut mener. »

Des lauriers et encore du travail

De près, les décennies de militantisme de Maathai semblent avoir laissé peu de cicatrices. Son visage sans traits la fait paraître beaucoup plus jeune que son âge. Et si elle conserve le comportement sérieux d’un professeur d’université, Maathai rit facilement et profondément, y compris d’elle-même. Lorsqu’elle sourit, ce qu’elle fait souvent, son visage attire la lumière vers le haut, vers ses pommettes hautes et ses grands yeux. Elle aime cuisiner, apprécie une bonne blague et était une fan d’Oprah Winfrey avant que les deux femmes ne se rencontrent à Oslo et ne s’entendent. (Winfrey, ainsi que Tom Cruise, ont coanimé le concert du prix Nobel de la paix.)

Bien que Maathai se soit révélée être une star, avec de la substance, lors des festivités du prix de la paix, il y a peu de chances qu’elle perde pied. Lors du concert à paillettes, Maathai a plaisanté sous le regard de Winfrey et Cruise : « Parce que j’ai l’habitude de la base, de creuser des trous et de planter des arbres, cela n’a pas été très facile d’être au sommet ! »

Il est vrai que depuis qu’elle est devenue lauréate du prix Nobel, Maathai a planté des arbres avec des sommités telles que le Premier ministre norvégien et le ministre des Finances britannique. Mais elle a aussi récemment planté des centaines de plants dans la forêt d’Aberdare, non loin de Nyeri, et aucune pelle cérémoniale n’était en vue.

Il n’est pas prévu de se reposer sur ses lauriers. Maathai mène toujours une bataille pour protéger les forêts indigènes du Kenya, qui couvrent moins de 2 % du territoire – un niveau dangereusement bas. Elle travaille également à la restauration des forêts, en utilisant le modèle du Green Belt Movement qu’elle a perfectionné pendant près de trois décennies.

Dans la forêt d’Aberdare, les groupes locaux de la Green Belt et d’autres travaillent avec le département des forêts (autrefois notoirement corrompu) et ont élevé et transplanté plus de 200 000 plants d’arbres indigènes. Mme Maathai souhaite étendre ce programme à quatre autres forêts nationales menacées. « J’avais l’habitude de m’enrouer en criant de l’extérieur », s’amuse Maathai. « Maintenant que j’y suis, j’essaie de leur dire de l’intérieur que c’est comme ça que ça devrait être. »

Possibilités de guérison

À Oslo, Maathai a appelé à une nouvelle relation avec la Terre, « pour guérir ses blessures et, ce faisant, guérir les nôtres ». Elle a appelé son public à « embrasser la création entière dans toute sa diversité, sa beauté et sa merveille…. »

Maathai prévoit d’utiliser le prix de la paix pour s’assurer que ses paroles se traduisent en actions. Tout en poursuivant son travail au sein du gouvernement, elle prévoit de renforcer et d’étendre le Green Belt Movement, notamment dans les pays en situation de post-conflit comme le Soudan. Malgré la grande visibilité du Green Belt Movement dans les cercles internationaux d’ONG et de donateurs, Maathai a toujours dû se démener pour faire face aux coûts du programme et du personnel.

La Fondation Wangari Maathai, lancée lors des cérémonies de remise du prix de la paix, étendra la portée du travail de Maathai dans trois domaines : le rôle de la culture dans la protection de l’environnement, la reforestation (« verdir la Terre ») et la bonne gouvernance, en particulier en Afrique. Mme Maathai souhaite également que d’autres personnes dans le monde entier – écologistes, militants des droits de la femme, défenseurs de la démocratie et de la paix, Africains et surtout Africaines – réclament le prix et l’utilisent. « Nous n’avons pas besoin d’attendre qu’individuellement nous recevions un prix », dit-elle. « …Nous ne travaillons pas pour la reconnaissance. Nous travaillons parce que nous croyons en ce que nous faisons. «