Le mercure expliqué : Faits, questions et histoire

Photo de Mercure prise par la sonde MESSENGER. Crédit : NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie

Mercure est la première planète de notre système solaire et l’une des plus proches de la Terre. Grâce à cela, nous connaissons son existence depuis l’Antiquité et nous avons étudié et appris beaucoup de choses à son sujet.

C’est l’une des planètes les plus intéressantes car elle nous a permis de comprendre beaucoup de choses sur la création de notre propre système solaire et sur la façon dont d’autres systèmes stellaires ont pu se former également. Mercure est très intéressante à étudier et est pleine de faits cool.

Fiche d’information sur le mercure

Diamètre

Périhélie (Point le plus proche du Soleil)

Période orbitale (1 année mercurielle)


Taille 0.38 Terres
4880 kilomètres Masse 3,3011 × 1023 kg (0,055 Terres) Aphélie (Point le plus éloigné du Soleil) 0.466 unités astronomiques (1 UA = distance de la Terre au Soleil) 0,3 unités astronomiques
Gravité 0.38 fois la gravité terrestre
88 jours terrestres Période de rotation (1 jour mercuriel) 58.7 jours terrestres Température de surface 100 K à 700 K (-173 °C à 427 °C) Composition de l’atmosphère 42% oxygène

29,0% sodium

22,0% hydrogène

6,0% hélium

0.5% de potassium

Petites quantités d’autres éléments

Cool Mercury Facts

Mercure est la planète la plus proche du Soleil

À une distance de seulement environ 1/3 de la distance de la Terre au Soleil, Mercure est la première planète de notre système solaire.

Mercure est également la plus petite planète du système solaire

Avec un diamètre de seulement 4880 kilomètres (3032 miles), Mercure est la plus petite planète du système solaire. Elle est à peine plus grande que notre Lune.

Non seulement Mercure est la plus petite planète, mais elle rétrécit aussi !

Dans un processus très, très lent, Mercure rapetisse chaque jour. On estime que la planète est environ 9 miles plus petite qu’elle ne l’était il y a quatre milliards d’années (nous vous avons dit que c’était un processus lent). Les astronomes pensent que cela se produit parce que son noyau de fer se refroidit, ce qui le rend solide et réduit donc le volume de la planète.

Mercure a le plus grand nombre de cratères dans le système solaire

Parce que l’atmosphère de Mercure est si faible, la planète n’a rien pour la protéger contre les impacts de météorites. Cela a rempli sa surface d’impacts de cratères et a donné à Mercure un aspect très similaire à celui de notre Lune.

Le plus grand cratère de Mercure pourrait convenir à l’Europe occidentale

Le bassin Caloris de Mercure est un énorme cratère laissé par un impact de météore qui s’est produit il y a environ 3,8 milliards d’années. Le cratère mesure environ 1 550 km de diamètre, ce qui suffirait à contenir une partie de l’Europe, du Portugal à l’Allemagne. Les astronomes estiment que l’objet qui l’a provoqué faisait au moins 100 km de long.

L’orbite de Mercure comparée à celle de la Terre.

Mercure tourne autour du Soleil plus rapidement que n’importe quelle autre planète

La proximité de la planète avec le Soleil rend l’orbite de Mercure plus courte que celles de n’importe quelle autre planète du système solaire. Une année sur Mercure ne représente qu’environ 88 jours terrestres. Cela représente moins de trois mois.

Mercure a été nommée d’après le dieu romain du commerce

Parce que l’orbite de Mercure est si petite, elle semble se déplacer plus rapidement dans le ciel que les autres planètes. C’est pourquoi les Romains lui ont donné le nom de leur dieu du jeûne, Mercure, qui est parfois aussi représenté comme un messager rapide avec un casque ailé. Mercure était également le dieu du commerce, des finances, de la communication et de l’éloquence.

Mercure connaît des changements de température extrêmes

En raison de sa faible atmosphère, Mercure ne peut pas non plus contenir la chaleur provenant du Soleil, et subit donc des changements de température sauvages. Le jour, la température de surface peut atteindre 800 °F (427 °C) mais la nuit, elle peut descendre jusqu’à -269 °F (-173 °C).

Les journées sont très longues sur Mercure

Mercure tourne très lentement autour de son axe. Un jour mercurien prend presque 59 jours terrestres. Je ne sais pas pour vous, mais je serais en colère si je devais attendre près de deux mois pour aller me coucher.

Il y a un morceau de Mercure ici sur Terre

En 2012, une météorite verte a été trouvée vendue sur un marché de rue au Maroc. Après avoir étudié sa composition, les astronomes pensent qu’elle pourrait provenir de Mercure car elle correspond aux données que nous avons de Mercure envoyées par la sonde MESSENGER. La météorite pourrait être arrivée après qu’un des nombreux impacts sur Mercure ait envoyé quelques morceaux dans l’espace.

Mercure traverse des phases tout comme la Lune

En raison de sa position à l’intérieur de notre propre orbite, Mercure traverse également des phases où seule une partie d’elle reflète la lumière du Soleil. La seule autre planète qui fait cela est Vénus.

Mercure n’a pas de lunes

En raison de sa petite taille, de sa faible gravité et de sa proximité avec le Soleil, Mercure n’est pas capable de maintenir une Lune en place. La seule autre planète du système solaire sans lunes est Vénus.

Seuls deux engins spatiaux ont été envoyés pour étudier Mercure

Poser une sonde sur l’orbite de Mercure est une tâche vraiment difficile car la gravité du Soleil est trop forte. Des changements précis et rapides de vitesse seraient nécessaires. Pour cette raison, nous n’avons que deux sondes pour étudier la planète, la Mariner 10 en 1973 et la MESSENGER en 2004. Mariner 10 a simplement tourné autour de Mercure, tandis que MESSENGER a étudié la planète depuis son orbite pendant quatre ans avant d’être commandée pour percuter la surface de la planète en 2015. On pense que le Mariner 10 pourrait être en orbite autour du Soleil, mais il est à court de carburant et a été mis hors tension depuis 1975.

La taille de Mercure comparée à celle de la Terre.

Histoire et mythologie

Mercure n’a pas de découvreur officiel car elle fait partie des planètes visibles à l’œil nu depuis la Terre. De ce fait, les civilisations anciennes connaissaient déjà son existence.

Notre nom actuel pour Mercure vient de la mythologie romaine, après le dieu du commerce et de la communication. Les astronomes romains, à leur tour, ont pris le nom de l’équivalent grec de Mercure, Hermès, le messager des dieux. Les Grecs ont donné à la planète le nom d’Hermès parce que c’était la planète qui se déplaçait le plus rapidement. Dans la Grèce moderne, ils y font encore référence avec une variante de ce nom, ils l’appellent Ermis

D’autres civilisations utilisaient des noms différents pour Mercure ou l’associaient à des dieux différents.

  • Les religions germaniques associaient Mercure au dieu Odin
  • Dans la mythologie hindoue, ils l’appelaient Budha.
  • Les Mayas représentaient Mercure sous la forme de quatre hiboux et le désignaient comme le messager des enfers
  • Dans les cultures asiatiques, ils désignent Mercure comme l’étoile d’eau.

Ce que nous savons, c’est qu’à l’époque moderne, la première personne à voir Mercure avec un télescope était l’astronome italien Galileo Galilei.

Frequently Asked Questions About Mercury

Mercure a-t-elle des lunes ?

Non. Mercure est l’une des deux seules planètes des systèmes solaires qui n’ont pas de lunes. L’autre est Vénus. Les astronomes pensent que c’est parce qu’elle est trop petite et que sa gravité est donc faible, ce qui l’empêche de retenir une lune. Sa proximité avec le Soleil peut être l’autre facteur.

Des humains ont-ils déjà voyagé sur Mercure ?

Non. Seules quelques sondes sans équipage ont été envoyées pour étudier la planète. Mercure est si proche du Soleil qu’elle présente l’un des environnements les plus difficiles pour nous, les humains. Une mission habitée vers Mercure ne devrait pas avoir lieu de sitôt.

De quoi est faite Mercure ?

Mercure est l’une des quatre planètes terrestres du système solaire. Cela signifie qu’elle a une composition rocheuse et solide. Les astronomes estiment qu’elle est composée de 70% de divers matériaux métalliques et de 30% de silicates et que son noyau est principalement constitué de fer.

Mercure a-t-elle de l’eau ?

Oui. La sonde MESSENGER a confirmé la présence de quelques petits dépôts de glace dans certains cratères de Mercure qui sont toujours ombragés par le Soleil. L’eau liquide est cependant peu probable.

Le balayage du spectre de Mercure nous permet de mieux comprendre de quoi est faite la planète…. Crédit : NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

Mercure a-t-elle de la vie ?

Ce n’est pas probable. L’atmosphère de Mercure est trop fine et ses conditions de température sont trop extrêmes pour entretenir la vie. Les scientifiques ne croient pas qu’il y ait de la vie sur Mercure ou qu’il y en ait jamais eu.

Mercure a-t-elle des volcans ?

Oui et non. Si Mercure possède bien des volcans, ils ne sont plus actifs. Les astronomes pensent qu’à un moment donné, ils étaient très actifs et ont façonné la géologie de la planète.

Mercure a-t-elle des anneaux ?

Non. Mercure n’a pas d’anneaux. Probablement pour les mêmes raisons qu’elle n’a pas de lunes (faible gravité, trop proche du Soleil).

Combien de cratères a Mercure ?

À l’heure actuelle, la NASA a identifié et classé 763 carters à la surface de Mercure. 397 d’entre eux ont reçu des noms et la plupart portent des noms d’écrivains, de poètes, de peintres et d’autres artistes. Vous pouvez trouver une liste complète des cratères nommés ici. Le plus grand est le bassin Caloris, d’un diamètre de 1 550 kilomètres (963 miles).

Qui a découvert Mercure ?

Nous ne le savons pas. Mercure peut être vue de la Terre sans l’aide de télescopes, donc les anciennes civilisations la connaissaient déjà, la découverte ne peut donc pas être attribuée à une seule personne.

Est-ce que Mercure est la planète la plus chaude du système solaire ?

Non. Comme c’est la planète la plus proche du Soleil, il serait facile de penser que c’est aussi la planète la plus chaude, mais c’est faux. Mercure a une atmosphère très faible, elle ne peut donc pas retenir de chaleur. Vénus est la planète la plus chaude du système solaire parce qu’elle est proche du Soleil et qu’elle a bien une atmosphère qui retient la chaleur.

Cet article est initialement paru sur le site littleastronomy.