La syphilis de Florence Nightingale qui n’en était pas une

La tradition infirmière a longtemps soutenu que la maladie mystérieuse qui a envoyé Florence Nightingale au lit pendant 30 ans après son retour de Crimée était la syphilis. C’est du moins ce que l’on disait à de nombreux étudiants en soins infirmiers dans les années 1960, à l’époque où ma femme préparait son baccalauréat en sciences infirmières. La syphilis, cependant, serait difficile à concilier avec le fait que Nightingale était probablement célibataire toute sa vie et ne présentait pas un seul signe ou symptôme typique de cette infection vénérienne.

Malgré cela, la maladie de Nightingale était décidément étrange, une maladie qui a obstinément défié le diagnostic depuis sa mort en ce jour, il y a 95 ans. Selon toute vraisemblance, sa graine a été semée en 1854, lorsqu’au milieu de la trentaine, elle s’est rendue à Skutari (Uskudar), en Turquie, pour soigner les soldats britanniques combattant les Russes dans ce qui est devenu la guerre de Crimée. Avec seulement 38 infirmières, elle a supervisé les soins d’un flot quasi ininterrompu de soldats souffrant d’engelures, de gangrène, de dysenterie et d’autres maladies, entassés dans 4 miles de lits séparés de moins de 18 pouces. Ses propres quartiers étaient exigus et infestés de rongeurs et de vermine. En janvier et février de son premier hiver, elle a vu mourir 3 000 de ses patients, tout en travaillant 20 heures par jour, soignant elle-même les cas les plus graves. En mai de l’année suivante, elle est atteinte d’une maladie presque mortelle (très probablement la brucellose). Bien qu’on la presse de rentrer en Angleterre pour récupérer, elle reste dans l’armée pendant 21 mois, jusqu’à ce que le dernier soldat soit reparti chez lui.

Florence Nightingale. Crédit image : Domaine public via Wikimedia Commons.
Crédit image : « Florence Nightingale. » Domaine public via Wikimedia Commons.

Lorsqu’elle est finalement rentrée en Angleterre, elle est apparue endurcie et vieillie par la maladie et l’épuisement. Elle se plaignait de fièvre intermittente, de perte d’appétit, de fatigue, d’insomnie, d’irritabilité, de dépression, de sciatique, d’essoufflement et de palpitations. Pendant près de trois décennies, ces plaintes l’ont confinée dans sa chambre, ne la sortant pratiquement jamais de son lit. Finalement, à la soixantaine, ses symptômes commencèrent à se dissiper, et le bourreau de travail froid, obsédé et tyrannique qu’était Nightingale lorsqu’elle était invalide se transforma progressivement en une douce matrone capable d’entretenir des relations proches de la normale avec ses amis et sa famille. Elle est morte non compos mentis à l’âge de 90 ans de « vieillesse et d’insuffisance cardiaque »

Depuis la mort de Nightingale, les biographes, les historiens, les infirmières et les médecins ont débattu de la cause de son étrange maladie, les uns étant convaincus qu’elle avait une base organique et les autres que ses symptômes étaient le produit d’une névrose. Il a été suggéré qu’elle souffrait de « dilatation du cœur et de neurasthénie », d’une « maladie stratégique » sans fondement physique, d’apitoiement sur elle-même sous la forme d’un « mélodrame victorien » et d’un « dégoût réprimé de soi » pour son arrogance et son ignorance lorsqu’elle n’a pas reconnu que l’insalubrité de ses salles était la raison pour laquelle son armée périssait. Selon toute vraisemblance, Nightingale ne souffrait pas d’un, mais de quatre troubles différents, tous au moins vaguement liés entre eux – trouble de la personnalité bipolaire, fièvre de Crimée (brucellose), syndrome de stress post-traumatique (SSPT) et démence sénile terminale (maladie d’Alzheimer).

En ce qui concerne le SSPT, il n’existe aucune trace de Nightingale ayant parlé ou écrit des flashbacks ou des rêves récurrents de son expérience en Crimée. Cependant, elle n’avait personne avec des expériences ou des problèmes similaires à qui elle aurait pu confier de telles pensées ou de tels rêves. Elle n’a jamais parlé de ses expériences de guerre après son retour en Angleterre. Elle ne s’est plus jamais occupée personnellement des malades ou des blessés, peut-être pour éviter les situations ou les activités susceptibles d’éveiller des souvenirs traumatisants de Crimée. Comme beaucoup de personnes souffrant aujourd’hui de TSPT, elle s’est isolée des interactions sociales, dans son cas en se punissant pendant près de 30 ans avec ce qui équivalait à un emprisonnement virtuel auto-imposé.

Comme toutes les guerres avant et depuis, celle de Nightingale était un enfer imprégné de la noirceur de la mort, ne laissant aucun délice propre et pur, et torturant les esprits de ceux qui y ont participé longtemps après la fin des combats.

Crédit image : « Londres – Mémorial de la guerre de Crimée » par Magnus Halsnes. CC BY NC 2.0 via Flickr.

La guerre de Crimée.