La colonisation européenne des Amériques a tué 10 % de la population mondiale et a provoqué un refroidissement global

Alors que l’Europe était au début de la Renaissance, il y avait des empires aux Amériques qui faisaient vivre plus de 60 millions de personnes. Mais le premier contact européen en 1492 a apporté aux Amériques des maladies qui ont dévasté la population indigène, et l’effondrement de l’agriculture qui en a résulté dans les Amériques a été si important qu’il pourrait même avoir refroidi le climat mondial.

Le nombre de personnes vivant en Amérique du Nord, centrale et du Sud à l’arrivée de Christophe Colomb est une question à laquelle les chercheurs tentent de répondre depuis des décennies. Contrairement à l’Europe et à la Chine, aucun document sur la taille des sociétés indigènes des Amériques avant 1492 n’est conservé. Pour reconstituer les chiffres de la population, les chercheurs s’appuient sur les premiers récits des témoins oculaires européens et, dans les archives postérieures à l’établissement de la domination coloniale, sur les paiements de tributs connus sous le nom d' »encomiendas ». Ce système de taxation n’a été mis en place qu’après que les épidémies européennes aient ravagé les Amériques, il ne nous dit donc rien sur la taille des populations précoloniales.

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Les premiers récits des colons européens sont susceptibles d’avoir surestimé la taille des colonies et leur population pour annoncer les richesses de leurs terres nouvellement découvertes à leurs commanditaires féodaux en Europe. Mais en rejetant ces affirmations et en se concentrant plutôt sur les archives coloniales, des estimations de population extrêmement basses ont été publiées au début du 20e siècle, qui comptaient la population après que la maladie l’ait ravagée.

En revanche, des hypothèses libérales sur, par exemple, la proportion de la population indigène qui devait payer des tributs ou les taux de mortalité ont conduit à des estimations extraordinairement élevées.

Notre nouvelle étude clarifie la taille des populations précolombiennes et leur impact sur leur environnement. En combinant toutes les estimations publiées des populations à travers les Amériques, nous trouvons une population indigène probable de 60 millions en 1492. À titre de comparaison, la population de l’Europe à l’époque était de 70 à 88 millions répartis sur moins de la moitié de la superficie.

La grande mort

L’importante population précolombienne subvenait à ses besoins grâce à l’agriculture – il existe de nombreuses preuves archéologiques de l’agriculture sur brûlis, de champs en terrasses, de grands monticules de terre et de jardins domestiques.

En connaissant la quantité de terres agricoles nécessaires pour subvenir aux besoins d’une personne, les chiffres de la population peuvent être traduits à partir de la superficie connue pour l’utilisation humaine des terres. Nous avons constaté que 62 millions d’hectares de terres, soit environ 10 pour cent de la masse continentale des Amériques, avaient été cultivés ou soumis à une autre utilisation humaine à l’arrivée de Christophe Colomb. À titre de comparaison, en Europe 23 pour cent et en Chine 20 pour cent des terres avaient été utilisées par les humains à l’époque.

Cela a changé dans les décennies qui ont suivi le premier pas des Européens sur l’île d’Hispaniola en 1497 – aujourd’hui Haïti et la République dominicaine – et sur le continent en 1517. Les Européens ont apporté la rougeole, la variole, la grippe et la peste bubonique à travers l’Atlantique, avec des conséquences dévastatrices pour les populations indigènes.

Un lama sur des marches incas dans les Andes

Un lama près de la citadelle inca de Machu Picchu à Cusco, au Pérou, le 2 déc. 2, 2014.

Crédit :

Enrique Castro-Mendivil/Reuters

Notre nouvelle meilleure estimation basée sur des données est un bilan de 56 millions de morts au début des années 1600 – 90 % de la population indigène précolombienne et environ 10 % de la population mondiale de l’époque. Cela fait du « Grand Dying » le plus grand événement de mortalité humaine en proportion de la population mondiale, ce qui le place en deuxième position en termes absolus, juste derrière la Seconde Guerre mondiale, au cours de laquelle 80 millions de personnes sont mortes – 3 % de la population mondiale de l’époque.

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Un chiffre de 90 % de mortalité dans l’Amérique post-contact est extraordinaire et dépasse les épidémies similaires, y compris la peste noire en Europe – qui a entraîné une perte de population de 30 % en Europe. Une explication est que de multiples vagues d’épidémies ont frappé les systèmes immunitaires indigènes qui avaient évolué en étant isolés des populations eurasiennes et africaines pendant 13 000 ans.

Les Amériques indigènes n’avaient alors jamais été en contact avec les agents pathogènes apportés par les colons, ce qui a créé des épidémies dites de « sol vierge ». Les personnes qui ne mouraient pas de la variole, mouraient de la vague de grippe suivante. Ceux qui ont survécu à cette dernière ont succombé à la rougeole. La guerre, la famine et les atrocités coloniales ont fait le reste dans la Grande Morte.

Conséquences mondiales

Cette tragédie humaine signifiait qu’il n’y avait tout simplement plus assez de travailleurs pour gérer les champs et les forêts. Sans intervention humaine, les paysages précédemment gérés sont retournés à leur état naturel, absorbant ainsi le carbone de l’atmosphère. L’étendue de cette repousse de l’habitat naturel était si vaste qu’elle a retiré suffisamment de CO₂ pour refroidir la planète.

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La baisse des températures a provoqué des rétroactions dans le cycle du carbone qui ont éliminé encore plus de CO₂ de l’atmosphère – par exemple, moins de CO₂ est libéré par le sol. Cela explique la chute de CO₂ en 1610 observée dans les carottes de glace de l’Antarctique, ce qui résout une énigme : pourquoi la planète entière s’est-elle brièvement refroidie dans les années 1600 ? Au cours de cette période, des hivers rigoureux et des étés froids ont provoqué des famines et des rébellions de l’Europe au Japon.

Un graphique montrant la température au fil du temps

Les températures mondiales ont chuté au même moment que la grande mortalité dans les Amériques.

Crédit :

Robert A. Rohde/Wikipedia

Le monde moderne a commencé par une catastrophe aux proportions quasi inimaginables. Pourtant, c’est la première fois que les Amériques ont été reliées au reste du monde, marquant le début d’une nouvelle ère.

Nous en savons désormais plus sur l’ampleur des populations américaines pré-européennes et sur la Grande Mort qui en a effacé tant. Les actions humaines de l’époque ont provoqué une baisse du CO₂ atmosphérique qui a refroidi la planète bien avant que la civilisation humaine ne se préoccupe de l’idée de changement climatique.

Un événement aussi dramatique ne contribuerait pas beaucoup à atténuer le rythme du réchauffement climatique moderne, cependant. L’événement de reforestation sans précédent dans les Amériques a conduit à une réduction de 5 parties par million de CO₂ de l’atmosphère – seulement environ trois années d’émissions de combustibles fossiles aujourd’hui.

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