L’évolution du désir de rester ami avec son ex

Une chose étrange est arrivée à Rebecca Griffith, une étudiante diplômée de l’Université du Kansas, lorsqu’elle a commencé à présenter les résultats de ses recherches sur les « amitiés post-dissolution » – des amitiés entre deux personnes ayant rompu une relation romantique – lors de conférences il y a quelques années. Il s’agissait d’une recherche inhabituelle, certes ; seules quelques études avaient déjà tenté de déterminer les facteurs qui font qu’une amitié après une rupture est un succès ou un échec, et après ses présentations, Mme Griffith répondait souvent aux questions des autres scientifiques et de ses pairs dans son domaine. Mais la question qu’elle rencontrait le plus souvent ne concernait pas ses conclusions, sa méthodologie ou l’analyse de ses données. C’était : « Devrais-je rester ami avec mon ex ? »

Les questions de savoir si et comment rester ami avec un ex-partenaire romantique sont, comme Griffith peut en témoigner, à la fois complexes et universelles. Parcourez la partie d’Internet consacrée à l’approvisionnement par la foule de réponses à des questions difficiles, par exemple, et vous trouverez des itérations infinies de cette énigme : sur des sites de forum comme Quora et Yahoo ! Answers, ainsi que sur des pages Reddit comme r/relationships, r/teenagers et r/AskReddit, les dumpers comme les dumpees cherchent des conseils sur ce que signifie vouloir rester amis, accepter de le rester et demander de le rester.

L’anxiété suscitée par le  » j’espère que nous pourrons rester amis  » provient probablement de l’incertitude quant à ce que cela signifie exactement, ou si le geste est sincère. Le prononcer au cours d’une conversation de rupture est soit une façon aimable et utile d’atténuer la douleur de la séparation, soit la partie la plus cruelle de toute l’entreprise, selon la personne à qui vous demandez. Une tentative de rester amis peut être une gentillesse si elle suggère un attachement ou un respect qui transcende les circonstances de la relation romantique, par exemple. En revanche, elle peut être cruelle lorsqu’elle sert à faire pression sur la partie rejetée pour qu’elle enfouisse ses sentiments de colère et de douleur. Et certains diront que briser le cœur de quelqu’un et demander ensuite l’investissement émotionnel continu qui est inhérent à une amitié réelle et fonctionnelle est tout simplement une chose injuste à faire.

Par conséquent, la façon d’interpréter ou d’agir sur la suggestion d’une amitié post-rupture est l’un des grands mystères quotidiens de notre époque. Peut-être l’accent appartient-il ici à « notre époque » : Les chercheurs et les historiens soupçonnent que l’envie de rester amis, ou du moins de rester en bons termes après une rupture, ne s’est développée qu’au cours des dernières générations. En tant que composante récemment commune de la pratique éternellement commune de la rupture, « J’espère que nous pourrons rester amis » révèle des vérités sur l’état moderne de la romance et de l’amitié.

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Il existe quatre raisons principales, selon Rebecca Griffith et ses collègues, pour lesquelles les ex se sentent obligés de maintenir une amitié ou de suggérer de le faire : par civilité (ex, Je veux que cette rupture fasse moins mal qu’elle ne le ferait autrement), pour des raisons liées à des désirs romantiques non résolus (Je veux voir d’autres personnes mais te garder à portée de main au cas où je changerais d’avis), pour des raisons pratiques (Nous travaillons ensemble/allons à l’école ensemble/partageons des amis communs, et nous devrions donc rester en bons termes pour minimiser les drames), et pour la sécurité (Je te fais confiance et je veux que tu restes dans ma vie en tant que confident et présence de soutien).

Pour certains, peut-être, cela semblera évident ; en effet, plusieurs des résultats de l’étude de Griffith, qui a été publiée dans la revue de recherche Personal Relationships, servent à confirmer ce que beaucoup savent déjà de manière profonde comme étant vrai. Par exemple, Griffith et son équipe ont constaté que les amitiés nées de désirs romantiques non résolus avaient tendance à produire les résultats les plus négatifs, comme des sentiments de tristesse, des difficultés à passer à autre chose et la désapprobation des autres amis. Les amitiés formées entre ex pour la « sécurité », quant à elles, ont produit les résultats les plus positifs et les amitiés de meilleure qualité. (Un résultat surprenant est que les personnes extraverties étaient moins susceptibles de rester amies avec un ancien partenaire romantique. Comme les extravertis ont tendance à se faire des amis facilement, ce n’est pas ce à quoi Griffith et son équipe s’attendaient. « Mais peut-être qu’ils sont si bons pour devenir amis avec des gens qu’ils n’ont pas besoin de cette amitié », a-t-elle dit.)

La popularité des amitiés post-rupture au fil du temps n’a pas été bien étudiée. Mais les chercheurs et les historiens avec lesquels j’ai parlé pour cette histoire étaient généralement d’accord pour dire que dans l’histoire des relations, rester amis (ou tenter de le faire) est un phénomène nettement moderne, en particulier chez les paires mixtes. Les experts ont également convenu que deux des préoccupations qui conduisent le plus souvent à une offre d’amitié post-rupture – l’inquiétude qu’un groupe social ou un lieu de travail devienne hostile, et l’inquiétude que la perte d’un partenaire romantique signifie également la perte d’un ami potentiel – sont elles-mêmes des développements relativement modernes, rendus possibles par l’intégration des femmes dans la société publique et l’augmentation subséquente des amitiés mixtes.

Lorsque Rebecca Adams, professeur de sociologie à l’Université de Caroline du Nord à Greensboro, a commencé à étudier les amitiés platoniques mixtes à la fin des années 1970, elle a constaté que les femmes nées au tournant du siècle avaient peu de chances de nommer des hommes parmi leurs amis : « Ces femmes avaient grandi à une époque où si vous aviez un ami masculin, c’était parce qu’il faisait partie d’un couple » avec lequel vous et votre mari étiez amis, m’a-t-elle dit. Pendant une grande partie du 20e siècle, dit-elle, l’hypothèse était que les choses que les hommes et les femmes faisaient ensemble étaient de sortir ensemble, de se marier et d’avoir des familles.

Adams dit que cela a commencé à changer à mesure que davantage de femmes rejoignaient la population active et poursuivaient des études supérieures ; alors qu’environ 30 % des travailleurs américains étaient des femmes en 1950, en 1990, les femmes représentaient près de la moitié de la main-d’œuvre. Avant le milieu du XXe siècle, note Mme Adams, « les femmes et les hommes n’étaient tout simplement pas censés avoir beaucoup en commun. Les femmes n’étaient pas aussi instruites que les hommes et n’entraient pas dans la vie active aussi souvent que les hommes ». Mais à mesure que les femmes ont commencé à occuper des emplois et à suivre des cours aux côtés des hommes, à les fréquenter pendant le déjeuner ou à se plaindre du patron après le travail, les hommes et les femmes ont commencé à développer des amitiés. Et lorsqu’une amitié platonique entre un homme et une femme est devenue une proposition plus réaliste en soi, dit Adams, il en a été de même pour une amitié platonique entre un homme et une femme qui sortaient ensemble. (L’entrée des femmes dans la vie active a également permis aux romances mixtes de s’épanouir – et de se flétrir – au travail, créant ainsi une condition courante dans laquelle les ex se croisent.)

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D’autres facteurs, comme l’avènement de la pilule contraceptive et la protection fédérale du droit à l’avortement à la fin du XXe siècle, ont rendu moins probable qu’un partenaire sexuel donné finisse accidentellement par devenir un partenaire parental, a noté Adams – ce qui a considérablement assoupli les règles des relations romantiques. Cette liberté a contribué à normaliser l’idée qu’une personne pouvait avoir plusieurs amants ou compagnons au cours de sa vie, et a rendu nécessaire un certain système de protocoles pour ce qui pourrait arriver si deux anciens partenaires romantiques restaient dans le même groupe social après avoir rompu.

De nos jours, m’a dit Adams, « les hommes et les femmes ont plus en commun qu’avant, et il y a une base plus solide pour l’amitié », et les jeunes célibataires en particulier ont tendance à avoir ce qu’elle appelle des réseaux d’amis « hétérogènes en termes de genre ».

Les jeunes Américains célibataires sont une spécialité particulière d’Alexandra Solomon, un professeur adjoint de psychologie à l’Université Northwestern qui enseigne le cours Marriage 101 de l’université, souvent analysé. En effet, lors de ses conversations avec de jeunes adultes en âge de fréquenter l’université au cours des dix dernières années, elle a vu le « groupe d’amis » – une amitié à plusieurs membres, souvent de sexe mixte, entre trois personnes ou plus – devenir une unité standard de regroupement social. Maintenant que moins de personnes dans la vingtaine sont mariées, « les gens existent dans ces petites tribus », m’a-t-elle dit. Mes étudiants utilisent l’expression « groupe d’amis », que je n’ai jamais utilisée. Ce n’était pas comme une chose avec un F majuscule, un G majuscule comme c’est le cas maintenant. » Aujourd’hui, cependant, « le groupe d’amis vous transporte vraiment jusqu’à l’université, puis jusque dans la vingtaine. Quand les gens se mariaient à 23, 24 ou 25 ans, le groupe d’amis ne restait tout simplement pas aussi central pendant aussi longtemps qu’aujourd’hui. »

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De nombreux groupes d’amis sont strictement platoniques : « Ma nièce et mon neveu sont à l’université, et ils vivent dans des logements mixtes – quatre d’entre eux vont louer une maison ensemble, deux gars et deux filles, et personne ne couche avec les autres », a déclaré Solomon en riant. Mme Solomon, qui a 46 ans, a ajouté qu’elle ne pouvait pas penser à un seul exemple, « à l’université ou même après l’université, où mes amis ont vécu dans des situations mixtes ». Pourtant, note-t-elle, c’est en étant dans le même groupe d’amis que de nombreux jeunes couples se rencontrent et tombent amoureux – et quand ils se séparent, il y a une pression supplémentaire pour rester amis afin de maintenir l’harmonie au sein du groupe plus large.

Solomon pense que ce même raisonnement pourrait également contribuer à la réputation des couples de même sexe de rester amis. Parce que la population LGBTQ est comparativement petite et que les communautés LGBTQ sont souvent très soudées en conséquence, « il y a toujours eu cette idée que vous sortez avec votre groupe d’amis – et vous devez juste faire face au fait que cette personne va être à la même fête que vous le week-end prochain, parce que vous appartenez tous à cette communauté relativement petite. » Bien que beaucoup coupent sûrement encore complètement les liens après une rupture, dans l’étude de Griffith, les participants LGBTQ ont en effet signalé à la fois plus d’amitiés avec leurs ex et une plus grande probabilité de rester amis pour des raisons de « sécurité ».

Garder le groupe d’amis intact « pourrait même être la préoccupation dominante » dans les ruptures des jeunes gens modernes, dit Kelli María Korducki, l’auteur de Hard to Do : The Surprising, Feminist History of Breaking Up. Lorsque Korducki, 33 ans, a vécu la rupture qui lui a inspiré son livre, m’a-t-elle dit, l’une des parties les plus difficiles de toute l’épreuve a été de le dire à leurs amis communs. « Leurs visages se sont effondrés », se souvient-elle. Au final, elle et son ex ont continué à fréquenter leurs amis, mais séparément. « Ça a changé la dynamique », m’a-t-elle dit. « Ça l’a fait, tout simplement. »

Korducki se demande également, cependant, si la popularité de rester amis ou de tenter de le faire après une rupture peut être liée à l’augmentation de la solitude et à la tendance signalée à la réduction des cercles sociaux aux États-Unis. D’une part, les personnes vivant dans une société plus solitaire pourraient également avoir une conscience plus aiguë de la valeur potentielle de s’accrocher à une personne avec laquelle elles ont investi du temps et de l’énergie pour développer une relation. De plus, a-t-elle suggéré, rester amis peut aider à préserver les autres connexions sociales liées à la défunte paire romantique.

« Si vous êtes dans une relation avec quelqu’un pendant longtemps, vous n’avez pas seulement un groupe d’amis partagés. Vous avez probablement une communauté partagée – vous êtes probablement proche de sa famille, peut-être avez-vous développé une relation avec ses frères et sœurs, explique Korducki. Ou peut-être êtes-vous devenu proche des amis ou des collègues de cette personne. Rester amis, ou du moins rester en bons termes, pourrait aider à préserver le réseau étendu que la relation a créé.

Adams, la chercheuse sur l’amitié, est d’accord, en grande partie ; elle a, comme d’autres sociologues, des doutes sur la véracité des affirmations selon lesquelles les réseaux sociaux des Américains ont rétréci. Mais elle accorde un certain crédit à l’idée que « J’espère que nous pourrons toujours être amis » est en effet symptomatique d’une reconnaissance nouvellement répandue de l’importance de l’amitié – à la fois le type d’amitié proche et de soutien émotionnel, et le type d’amitié dans lequel « Nous sommes amis » signifie plutôt quelque chose comme « Nous sommes en bons termes. »