Légendes d’Amérique

Blackfoot. Teepees

Teepees Pieds-Noirs

La confédération des Pieds-Noirs est le nom donné à quatre tribus amérindiennes des Plaines du Nord-Ouest, qui comprennent les tribus des Piégans du Nord, des Piégans du Sud, des Blood et des Siksika. Au début, elles occupaient un vaste territoire s’étendant de la rivière Saskatchewan Nord au Canada à la rivière Missouri dans le Montana. Les quatre groupes, partageant une langue et une culture communes, avaient des traités de défense mutuelle, se réunissaient pour des rituels cérémoniels et se mariaient librement.

Typiques des Indiens des Plaines dans de nombreux aspects de leur culture, les Pieds-Noirs, également connus sous le nom de Blackfeet, étaient des chasseurs-cueilleurs nomades, vivant dans des tipis et subsistant principalement du bison et des aliments végétaux cueillis.

Vivant à l’origine dans le nord de la région des Grands Lacs, les Pieds-Noirs ont été l’une des premières tribus à commencer à se déplacer vers l’Ouest. Pensant avoir été repoussés par leurs ennemis jurés, les Indiens Cree, les Pieds-Noirs ont commencé à parcourir les plaines du nord, de la Saskatchewan aux montagnes Rocheuses.

La tradition orale indique que le bison a d’abord été chassé en battue et que les cerfs et le petit gibier étaient capturés au moyen de collets. Bien que le poisson soit abondant, il n’était consommé que lorsqu’aucune autre source de viande n’était disponible.

Pendant l’hiver, les Pieds-Noirs se séparaient en bandes près des zones boisées d’environ 10 à 20 huttes, chacune englobant quelque part entre 100 et 200 personnes. Chaque bande, dirigée par un chef, était assez grande pour se défendre contre les attaques mais assez petite pour être mobile si les provisions venaient à manquer. Cette taille permettait également de chasser le bison dans les régions boisées où il hivernait souvent, à l’abri des tempêtes, ce qui en faisait une proie facile. Les bandes étaient définies par la résidence plutôt que par la parenté et les membres étaient libres de rejoindre d’autres bandes quand ils le souhaitaient. Les chefs de chaque bande étaient un processus informel, défini par la richesse, les succès à la guerre et les expériences cérémonielles.

Pipe de paix des Pieds-Noirs

Pipe de paix des Pieds-Noirs

Au printemps, lorsque les bisons se déplaçaient sur les prairies, les Pieds-Noirs suivaient après que toute trace de l’hiver ait disparu. Pendant l’été, les Pieds-Noirs vivaient dans de grands camps tribaux, chassant le bison et se livrant à des rituels cérémoniels. Au milieu de l’été, le peuple se regroupait pour une cérémonie tribale majeure, la danse du soleil. Ce rassemblement permettait d’organiser des rituels cérémoniels, des objectifs sociaux et des sociétés de guerriers fondées sur des actes de bravoure et des exploits . De grandes chasses au bison fournissaient la nourriture et les offrandes pour les cérémonies. Après l’assemblée de la Danse du Soleil, les Pieds-Noirs se sont à nouveau séparés pour suivre les bisons.

La première fois que les Pieds-Noirs ont vu des chevaux, c’était en 1730, lorsque la tribu des Shoshones les a attaqués à cheval. Pour cette raison, les Pieds-Noirs étaient heureux lorsque les Européens ont commencé à arriver, leur permettant de gagner eux-mêmes des chevaux. Cependant, leurs sentiments ont rapidement changé lorsque les épidémies de variole ont ravagé leur population au milieu des années 1800. Bien qu’ils aient continué à échanger des peaux de bison, des chevaux et des armes avec les colons qui empiétaient sur leur territoire, ils obtenaient principalement leurs chevaux par le biais du commerce avec les tribus Flathead, Kutenai et Nez Perce.

Le 23 janvier 1870, l’un des pires massacres d’Indiens par les troupes américaines a eu lieu, connu depuis sous le nom de Massacre des Marias. Alors que la cavalerie américaine recherchait une bande d’Indiens Blackfoot hostiles dirigée par Mountain Chief, elle est tombée, au contraire, sur une bande pacifique d’Indiens Piegan dirigée par Chief Heavy Runner.

Au petit matin, les cavaliers se sont déployés en position d’embuscade le long des falaises enneigées surplombant la rivière Marias. Le campement n’était pas protégé car la plupart des hommes étaient partis à la chasse et avant que l’ordre de tirer ne soit donné, le chef Heavy Runner est sorti de sa loge en brandissant un papier de sauf-conduit. Lorsqu’un éclaireur de l’armée du nom de Joe Kipp a crié que ce n’était pas le bon camp, on l’a menacé pour qu’il se taise. Un autre scout, Joe Cobell, a alors tiré le premier coup de feu, tuant Heavy Runner et le massacre s’est ensuivi.

Quand le carnage s’est achevé, 173 gisaient morts – pour la plupart des femmes, des enfants et des personnes âgées. 140 autres ont été capturés, pour être ensuite relâchés sans chevaux, sans nourriture adéquate et sans vêtements.

Tépi des Pieds-Noirs

Tépi des Pieds-Noirs par Edward S. Curtis

Alors que les réfugiés se dirigeaient vers Fort Benton, dans le Montana, à quelque quatre-vingt-dix miles de là, beaucoup d’entre eux mouraient de froid. Entre-temps, Mountain Chief et son peuple s’étaient échappés en traversant la frontière canadienne.

Les Blackfoot ont maintenu leurs traditions et leur culture jusqu’au moment où les colons blancs ont fait disparaître presque totalement les bisons. En 1877, les Pieds-Noirs canadiens se sont sentis obligés de signer un traité qui les plaçait dans une réserve dans le sud de l’Alberta. Dans le Montana, le bison ayant presque disparu, de nombreux Pieds-Noirs sont morts de faim et ont été contraints de dépendre de l’Agence des Indiens pour se nourrir.

Au début des années 1800, les Pieds-Noirs avaient une population estimée à environ 20 000 personnes. Cependant, les maladies apportées par les colons blancs, notamment la variole et la rougeole, ainsi que la famine et la guerre ont réduit leur nombre à moins de 5 000 au début du siècle.

Face à ces adversités, les Pieds-Noirs n’ont pas perdu leur culture ni leur langue. Aujourd’hui, on compte environ 25 000 membres pieds-noirs. Les Piegan Blackfoot se trouvent sur la nation Blackfoot, dans le nord-ouest du Montana, près de Browning. Les trois autres tribus sont principalement situées en Alberta, au Canada.