John Pemberton

Il est difficile d’imaginer un monde sans Coca-Cola, la boisson gazeuse la plus populaire au monde. Le pharmacien John Stith Pemberton a créé la formule originale en 1885. Né en 1831 à Knoxville, en Géorgie, Pemberton a obtenu son diplôme de médecine à l’âge de 19 ans et a pratiqué un peu de médecine et de chirurgie au début de sa carrière. Il a ensuite ouvert sa propre pharmacie à Columbus, en Géorgie.

Pendant la guerre civile, Pemberton a combattu pour le Sud, atteignant le rang de lieutenant-colonel. Il s’est installé à Atlanta après la guerre, où il a commencé à vendre des médicaments brevetés et à exploiter son propre laboratoire, la Pemberton Chemical Co. L’un des produits qu’il vendait s’appelait « Pemberton’s French Wine Coca », une boisson à base de vin et d’extrait de coca qui était prescrite pour soigner les troubles nerveux, les maux de tête et autres affections. La boisson était très similaire au Vin Mariani, une boisson à base de coca extrêmement populaire, développée en 1863 à Paris. Lorsqu’Atlanta a interdit la vente d’alcool en 1885, Pemberton a modifié la formule et a commencé à vendre uniquement le sirop de coca.

Cette année-là, Pemberton a mélangé une version du sirop dans une bouilloire en laiton dans son arrière-cour, qui allait devenir le Coca-Cola. Il contenait des extraits de cocaïne et de noix de kola, une riche source de caféine, et du sucre pour sucrer à la place du vin. Pemberton a apporté la concoction à la pharmacie Jacob’s située à proximité pour la faire goûter. Là, elle a été mélangée à de l’eau gazeuse pour former un soda. Il devait être vendu comme un « tonique pour le cerveau » et proposé comme une boisson de tempérance idéale.
Son comptable, Frank Robinson, a trouvé le nom Coca-Cola, et a également développé le style d’écriture qui reste le logo de la société. Au début, l’intérêt pour le tonic était relativement faible. Bien que Pemberton ait attiré des investisseurs et consacré du temps à la promotion de la boisson, il ne semblait pas voir de réel potentiel dans la formule. Lorsque Atlanta a abrogé ses lois sur la prohibition en 1887, il a recommencé à se concentrer sur sa boisson originale à base de vin et de coca. En 1888, il vend ses droits à Coca-Cola pour la somme de 1 750 dollars. Plus tard cette année-là, Pemberton meurt.

Par une série de transactions, un autre pharmacien d’Atlanta, Asa Griggs Candler, devient propriétaire de l’ensemble de l’entreprise en 1891. Il engagea Robinson pour diriger la publicité. Ils ont commencé à vendre du Coca-Cola en bouteilles et à vendre également du sirop à des sociétés d’embouteillage indépendantes par le biais d’accords de licence. À la fin de la décennie, le Coca-Cola était devenu l’une des boissons en fontaine les plus populaires de la nation, vendue dans tous les États-Unis, ainsi qu’au Canada.

Pendant les premières années de l’entreprise, la formule du Coca-Cola a été modifiée à plusieurs reprises. Jusqu’en 1905, elle contenait des extraits de cocaïne et de noix de kola. Candler a supprimé la cocaïne et a ajouté de l’acide citrique et une variété d’arômes de fruits. Aujourd’hui, des milliards de personnes boivent du Coca-Cola tous les jours dans presque toutes les nations du monde.

On se souvient de Pemberton pour son invention de la boisson ainsi que pour ses contributions à la réforme médicale et à la chimie. Il a été administrateur de l’ancienne école de médecine de l’université Emory, a siégé au premier conseil d’agrément des pharmacies de Géorgie et son laboratoire est devenu la première installation gérée par l’État pour effectuer des tests sur les produits chimiques des sols et des cultures. Il continue d’être exploité par le département de l’agriculture de Géorgie.