T. Rex era probabilmente coperto di squame, non di piume

Tyrannosaurus rex è stato a lungo raffigurato con una pelle squamosa, simile a quella dei rettili. Negli ultimi decenni, tuttavia, nuove ricerche hanno messo in discussione l’accuratezza di questa rappresentazione. Prove di piume sono state scoperte sui fossili di tirannosauri precedenti, portando gli scienziati a credere che il re dei dinosauri potrebbe aver vantato un piumaggio soffice.

Ma come riporta Jason Bittel per National Geographic, una nuova ricerca suggerisce che il T. rex dei nostri film d’infanzia preferiti potrebbe non essere troppo lontano dalla verità. Secondo uno studio recentemente pubblicato sulla rivista Biology Letters, la pelle del T. rex era probabilmente squamosa.

Un team internazionale di ricercatori ha studiato le impronte della pelle prese da fossili di T. rex trovati nel Montana. Hanno poi confrontato quelle impronte con quelle fossilizzate di altri triannosauri, come Albertosaurus, Daspletosaurus, Gorgosaurus e Tarbosaurus. I campioni rappresentavano parti dello stomaco, del petto, del collo, del bacino e della coda dei dinosauri, secondo Ben Guarino del Washington Post. E nessuno portava tracce di piume.

Questi risultati indicano “che la maggior parte (se non tutti) i tirannosauridi a corpo grosso erano squamosi”, scrivono gli autori dello studio. Aggiungono che il T. rex potrebbe aver avuto alcune piume, ma il piumaggio era probabilmente limitato alla schiena del dinosauro.

Siccome ci sono ampie prove che suggeriscono che i precedenti tryannosauri avevano piume, le conclusioni dello studio significherebbero che i tirannosauri hanno evoluto un cappotto piumoso, solo per poi perderlo. Gli autori dello studio credono che le dimensioni del T. rex possano aiutare a spiegare il cambiamento evolutivo, riferisce Bittel.

Questa è pelle di tirannosauro! #UAlberta #scienza #dinosauri pic.twitter.com/ZwN08xOg2D

– Scott Persons (@WScottPersons) June 7, 2017

I T. rex erano molto più grandi dei loro predecessori, avendo sviluppato lunghe gambe che permettevano loro di lanciarsi all’inseguimento della preda. Ma gli animali grandi e attivi non si raffreddano così rapidamente come le creature più piccole. Così, mentre diventavano più grandi, i ricercatori pensano che i dinosauri possano aver perso il loro piumaggio. “Le piume erano un ostacolo troppo grande per raffreddarsi dopo uno sprint”, scrive Bittel.

C’era, tuttavia, almeno un enorme tryannosauro che aveva le piume. Lo Yutyrannus, scoperto diversi anni fa in Cina, si estendeva per circa 30 piedi di lunghezza ed era coperto di piume sottili. Questo dinosauro era più piccolo del T. rex, ma circa la stessa dimensione dell’Albertosaurus e del Gorgosaurus, il che significa che la dimensione non può essere l’unico fattore che determina se un dinosauro ha o meno un cappotto di piume. Così gli autori dello studio offrono un’ulteriore ipotesi: lo Yutyrannus aveva le piume perché viveva in foreste ombrose, che aiutavano il dinosauro a mantenere il fresco.

Un fenomeno simile può essere visto negli elefanti di oggi, come sottolinea Helen Briggs della BBC. Gli elefanti asiatici hanno più capelli degli elefanti africani non solo perché sono più piccoli, ma anche perché vivono in ambienti forestali densi.

Ma i risultati dello studio non sono conclusivi. I tessuti molli come le piume sono conservati nel record fossile solo in circostanze specifiche, quindi “solo perché non li vediamo non significa che non ci fossero”, ha detto Steve Brusatte dell’Università di Edimburgo a Briggs. Quindi è ancora possibile che il più temibile di tutti i dinosauri fosse soffice e morbido.