Storia e geografia politica coreana

I coreani usano spesso il proverbio “quando le balene combattono, la schiena del gambero è rotta” per descrivere la vittimizzazione del loro paese per mano di vicini più grandi e potenti. La Cina, come la più grande e tecnologicamente e culturalmente avanzata società dell’Asia orientale, ha esercitato la più importante influenza esterna sulla Corea fino ai tempi moderni. Nel ventesimo secolo, la Corea è diventata il centro di interessi rivali tra la vicina Cina, il Giappone e la Russia, così come i più lontani Stati Uniti. Ma per più di mille anni, fino alla colonizzazione da parte del Giappone all’inizio del XX secolo, i regni che si sono succeduti nella penisola coreana sono stati in grado di mantenere una società politicamente indipendente e culturalmente distinta dalle nazioni circostanti.

La Corea prima del XX secolo

Società insediate e alfabetizzate nella penisola coreana appaiono nei documenti cinesi già nel IV secolo a.C. Gradualmente, gruppi e regni concorrenti sulla penisola si fusero in una comune identità nazionale. Dopo un periodo di conflitto tra i “Tre Regni” – Koguryo a nord, Paekche a sud-ovest e Silla a sud-est – Silla sconfisse i suoi rivali e unificò la maggior parte della penisola coreana nel 668 d.C. La Corea raggiunse quasi i suoi attuali confini durante la dinastia Koryo (918-1392), da cui deriva il suo nome occidentale “Corea”. La successiva dinastia Choson (1392-1910) consolidò ulteriormente i confini nazionali della Corea e le pratiche culturali distintive.

In Corea ci sono alcune differenze regionali espresse nel dialetto e nei costumi, ma nel complesso le differenze regionali sono di gran lunga superate da una generale omogeneità culturale. A differenza della Cina, per esempio, i dialetti regionali in Corea sono mutuamente comprensibili per tutti i coreani. La lingua coreana è abbastanza distinta dal cinese e di fatto strutturalmente simile al giapponese, anche se c’è ancora un dibattito tra i linguisti su come le lingue coreana e giapponese possano essere correlate. Molti costumi, forme d’arte popolare e pratiche religiose nella Corea tradizionale sono anch’essi ben distinti dalle pratiche cinesi o giapponesi, anche se le forme coreane a volte assomigliano a quelle dei vicini coreani dell’Asia orientale e hanno radici comuni.

La Corea tradizionale ha preso in prestito gran parte della sua alta cultura dalla Cina, compreso l’uso dei caratteri cinesi nella lingua scritta e l’adozione del neoconfucianesimo come filosofia dell’élite dirigente. Anche il buddismo, originario dell’India, arrivò in Corea dalla Cina, e dalla Corea si diffuse in Giappone. Per molti secoli la Corea fece parte del “sistema dei tributi” cinese, facendo regolari doni alla corte cinese e riconoscendo la superiorità titolare dell’imperatore cinese sul re coreano. Ma pur dipendendo simbolicamente dalla Cina per la protezione militare e la legittimazione politica, in pratica la Corea era abbastanza indipendente nel suo comportamento interno.

Dopo le devastanti invasioni dei giapponesi alla fine del XVI secolo e dei manciù del nord-est asiatico all’inizio del XVII, la Corea attuò una politica di contatti strettamente limitati con tutti gli altri paesi. I principali contatti con l’estero sanciti ufficialmente dalla dinastia Choson erano le missioni diplomatiche in Cina tre o quattro volte all’anno e un piccolo avamposto di mercanti giapponesi nella parte sud-orientale della Corea, vicino all’attuale città di Pusan. Pochi coreani lasciarono la penisola durante la tarda dinastia Choson, e ancora meno stranieri entrarono. Per circa 250 anni la Corea fu in pace e internamente stabile (nonostante le crescenti agitazioni contadine a partire dal 1800 circa), ma dal punto di vista degli europei e degli americani che incontrarono la Corea nel XIX secolo, la Corea era un paese anormalmente isolato, un “regno eremitico”, come era noto agli occidentali dell’epoca.

Periodo coloniale giapponese Durante la seconda metà del XIX secolo, la Corea divenne oggetto di interessi imperiali concorrenti, mentre l’impero cinese declinava e le potenze occidentali cominciavano a contendersi il predominio in Asia orientale. Gran Bretagna, Francia e Stati Uniti tentarono di “aprire” la Corea al commercio e alle relazioni diplomatiche negli anni 1860, ma il regno coreano resistette fermamente. Ci volle il Giappone, a sua volta aperto solo di recente alle relazioni internazionali in stile occidentale dagli Stati Uniti, per imporre un trattato diplomatico alla Corea per la prima volta nel 1876.

Giappone, Cina e Russia erano i principali rivali per l’influenza sulla Corea nell’ultimo quarto del XIX secolo, e dopo aver sconfitto Cina e Russia in guerra tra il 1895 e il 1905, il Giappone divenne la potenza predominante nella penisola coreana. Nel 1910 il Giappone annesse la Corea come colonia e per i successivi 35 anni governò la Corea in modo rigido e spesso brutale. Verso la fine del periodo coloniale, le autorità giapponesi cercarono di cancellare la lingua e l’identità culturale della Corea e di rendere i coreani culturalmente giapponesi, arrivando al punto, nel 1939, di obbligare i coreani a cambiare i loro nomi con quelli giapponesi. Tuttavia, il Giappone portò anche l’inizio dello sviluppo industriale in Corea. Industrie moderne come l’acciaio, il cemento e gli impianti chimici furono installati in Corea durante gli anni ’20 e ’30, specialmente nella parte settentrionale della penisola dove le risorse di carbone e di energia idroelettrica erano abbondanti. Quando il dominio coloniale giapponese finì nell’agosto 1945, la Corea era il secondo paese più industrializzato dell’Asia dopo lo stesso Giappone.

La Corea divisa e la guerra di Corea

La resa del Giappone agli alleati alla fine della seconda guerra mondiale portò a un nuovo e inaspettato sviluppo nella penisola coreana: la divisione della Corea in due stati separati, uno nel nord (la Repubblica Democratica Popolare di Corea, D.P.R.K.) e uno nel sud (la Repubblica di Corea, R.O.K.). Negli ultimi giorni della guerra, gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica avevano concordato di accettare congiuntamente la resa giapponese in Corea, con l’U.R.S.S. che occupava la Corea a nord del 38° parallelo e gli Stati Uniti che occupavano il sud fino a quando un governo coreano indipendente e unificato potesse essere stabilito. Tuttavia, nel 1947, l’emergente guerra fredda tra gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica, combinata con le differenze politiche tra i coreani delle due zone di occupazione e le politiche delle forze di occupazione sul terreno, portò ad una rottura dei negoziati per un governo unificato della Corea.

Il 15 agosto 1948, un governo pro-USA fu stabilito a Seoul, e tre settimane dopo un governo pro-sovietico a Pyongyang. Entrambi i governi sostenevano di rappresentare legittimamente l’intero popolo coreano, creando una situazione di estrema tensione oltre il 38° parallelo. Il 25 giugno 1950, la Corea del Nord, sostenuta dall’URSS, invase il Sud e tentò di unificare la penisola con la forza. Sotto la bandiera delle Nazioni Unite, una coalizione di paesi guidata dagli Stati Uniti venne in aiuto della Corea del Sud. L’Unione Sovietica appoggiò la Corea del Nord con armi e supporto aereo, mentre la Repubblica Popolare Cinese intervenne a fianco della Corea del Nord con centinaia di migliaia di truppe da combattimento. Nel luglio 1953, dopo milioni di morti ed enormi distruzioni fisiche, la guerra finì all’incirca dove era iniziata, con la Corea del Nord e del Sud divise in territori approssimativamente uguali dalla linea del cessate il fuoco, una Zona Demilitarizzata (DMZ) che ancora oggi forma il confine tra la Corea del Nord e del Sud.

Le due Coree

Dal 1953, la Corea del Nord e del Sud si sono evolute da una base culturale e storica comune in due società molto diverse con sistemi politici ed economici radicalmente dissimili. Le differenze tra la Corea del Nord e del Sud oggi hanno poco a che fare con le differenze regionali precedenti al 1945 tra la Corea del Nord e del Sud. La Corea del Nord è stata pesantemente influenzata dalla cultura e dalla politica sovietica/russa, così come da quelle della Cina. Ha sviluppato una sedicente politica di juche (“autosufficienza”) basata sull’indipendenza economica e politica, avendo un sistema politico altamente centralizzato con un “Grande Leader” al suo vertice (Kim Il Sung fino alla sua morte nel 1994, suo figlio Kim Jong Il da allora) e un’economia di comando. La Corea del Nord è diventata forse il più isolato e controllato di tutti gli stati comunisti, e anche 10 anni dopo il crollo dell’Unione Sovietica, ha mostrato pochi segni di liberalizzazione politica ed economica, nonostante le gravi difficoltà economiche.

La Corea del Sud, invece, è stata fortemente influenzata dagli Stati Uniti e, in modo più sottile, dal Giappone. Gli Stati Uniti hanno mantenuto stretti legami politici, militari ed economici con la Corea del Sud da quando la R.O.K. è stata fondata nel 1948. Mentre la Corea del Sud è stata spesso meno democratica di quanto gli americani vorrebbero o i leader coreani sostengono che sia, dalla caduta della sua dittatura militare alla fine degli anni ’80 la democrazia sembra essersi sempre più consolidata nella R.O.K. Nel frattempo, la Corea del Sud ha fatto impressionanti guadagni economici negli anni ’70 e ’80 e può essere considerata ora tra i paesi industriali sviluppati del mondo. La Corea del Sud si è ripresa rapidamente dalla crisi finanziaria asiatica del 1997 ed è attualmente la terza economia più grande dell’Asia orientale, dopo il Giappone e la Cina.

Come in molti altri paesi, la cultura popolare americana è una presenza importante in Corea del Sud. In misura minore, anche la cultura popolare giapponese è influente. Tuttavia, la Corea del Sud ha sviluppato le proprie forme distintamente coreane di cultura popolare, mentre la cultura tradizionale coreana ha subito una sorta di revival negli ultimi decenni. Tra la fine degli anni ’90 e l’inizio del 2000, la musica pop, i film e i drammi televisivi sudcoreani stavano diventando piuttosto popolari anche in altre parti dell’Asia, specialmente in Cina e in Vietnam.

Nonostante la generale omogeneità culturale della Corea, il sentimento regionale è diventato un fattore importante nella politica sudcoreana e in altre aree della vita contemporanea. La principale divisione regionale è tra l’area Cholla del sud-ovest e l’area Kyongsang del sud-est. Anche se alcuni potrebbero sostenere che queste differenze regionali risalgono all’antico periodo dei Tre Regni, in realtà il moderno regionalismo sudcoreano è per lo più un fenomeno che ha avuto origine nella rapida industrializzazione iniziata negli anni ’60. A quel tempo, il presidente Park Chung Hee si concentrò sullo sviluppo economico della sua regione natale, il Kyongsang, e da lì trasse gran parte della leadership della Corea del Sud. Questo orientamento verso il Kyongsang è continuato durante le successive presidenze di Chun Doo Hwan, Roh Tae Woo e Kim Young Sam, che erano tutti della regione. Nel frattempo, Cholla è rimasta relativamente arretrata ed è stata vista come un luogo di dissidenti, incluso l’esponente dell’opposizione di lunga data Kim Dae Jung. Di conseguenza, i modelli di voto in Corea del Sud hanno mostrato un favoritismo schiacciante verso i candidati della regione di provenienza degli elettori. Dopo che Kim Dae Jung è diventato presidente nel 1998, ha tentato di portare un maggiore equilibrio regionale nello sviluppo economico e politico della Corea del Sud, ma l’identificazione regionale e il pregiudizio rimangono forti.

La divisione della Corea in Nord e Sud è stata imposta al popolo coreano da forze esterne, e molti, se non la maggior parte dei coreani, insistono che le due Coree debbano un giorno essere riunite. All’inizio degli anni ’70, a metà degli anni ’80 e all’inizio degli anni ’90, le due Coree sembravano raggiungere dei progressi nelle relazioni intercoreane, ma ogni movimento verso la riconciliazione e la riunificazione è finito in frustrazione. Infine, nel giugno 2000, i leader della Corea del Nord e del Sud si sono incontrati a Pyongyang, nel Nord, per discutere il miglioramento delle relazioni Nord-Sud. Questa è stata la prima volta che un tale incontro al vertice ha avuto luogo, e l’evento ha sollevato ancora una volta le aspettative di riconciliazione ed eventuale riunione tra le due metà della penisola divisa. Tuttavia, ci sono ancora pochissimi contatti tra i governi o i popoli della Corea del Nord e della Corea del Sud, e a meno di una svolta drammatica degli eventi, la speranza di riunificazione sembra essere molto lontana.

La diaspora coreana

In aggiunta ai 46 milioni di persone nella Corea del Sud e ai 23 milioni nel Nord, circa 6-7 milioni di persone di origine coreana, o circa il 10% della popolazione delle due Coree messe insieme, vivono fuori dalla penisola coreana. In proporzione alla popolazione del paese d’origine, la “diaspora” coreana comprende uno dei più grandi gruppi di emigranti di tutta l’Asia. Le più grandi comunità di coreani d’oltremare si trovano in Cina (due milioni), negli Stati Uniti (oltre un milione), in Giappone (700.000) e nell’ex Unione Sovietica (450.000), soprattutto nelle repubbliche dell’Asia centrale del Kazakistan e dell’Uzbekistan.

La diaspora coreana si distingue sia per le sue dimensioni relative sia per il fatto che è quasi interamente un fenomeno del ventesimo secolo, con l’eccezione dei coreani in Cina e in Russia, che hanno cominciato ad immigrare in gran numero negli anni 1860. Non c’erano coreani nel territorio degli Stati Uniti fino a dopo il 1900, e la maggior parte dei coreani in Giappone oggi sono, o sono discendenti di, immigrati arrivati durante il periodo di occupazione coloniale del 1910-1945.

I coreani furono portati per la prima volta alle Hawaii nel 1903 come lavoratori nei campi di canna da zucchero. Più tardi, i coreani si stabilirono sempre più sulla terraferma degli Stati Uniti, specialmente nella California meridionale. I coreani negli Stati Uniti erano ancora poche decine di migliaia fino a dopo il 1965, quando le restrizioni sull’immigrazione dall’Asia furono allentate. Negli anni ’80, i coreani erano tra i gruppi di immigrati in più rapida crescita negli Stati Uniti. L’immigrazione dalla Corea si stabilizzò dopo il 1988 e cominciò a diminuire nei primi anni ’90, ma aumentò di nuovo leggermente dopo che la crisi finanziaria asiatica colpì la Corea del Sud nel 1997. Le principali concentrazioni di coreani negli Stati Uniti si trovano nell’area di Los Angeles, New York e Chicago.

All’inizio del ventunesimo secolo, la Corea del Sud è tra le maggiori nazioni industrializzate del mondo ed è ampiamente riconosciuta come un successo nello sviluppo economico e nella democratizzazione politica. La Corea del Sud si è evoluta notevolmente dal paese povero e arretrato che è emerso dalle ombre del dominio coloniale giapponese nel 1945. È anche un paese con un forte senso di identità nazionale e un grande orgoglio per la sua cultura, le sue tradizioni e le sue realizzazioni. Allo stesso tempo, la Corea rimane divisa in Nord e Sud, con quasi due milioni di uomini sotto le armi nella penisola e un alto stato di tensione militare. Come ha fatto per più di un secolo, la Corea occupa un posto strategico sulla mappa del mondo, e qualsiasi conflitto nella penisola avrebbe il potenziale di attirare i paesi vicini, se non più lontano. La Corea potrebbe non essere più un “gambero”, ma le acque in cui nuota non sono ancora del tutto sicure.

Autore: Charles K. Armstrong.