Storia del disco floppy: L’evoluzione del personal computing

Nell’autunno del 1977, ho sperimentato un nuovo PC: un Radio Shack TRS-80. Per l’archiviazione dei dati, usava, non scherzo, un lettore di cassette. Il nastro aveva una lunga storia con l’informatica; avevo usato il sistema a nastro IBM 2420 a 9 tracce sui mainframe IBM 360/370 per caricare software e fare il backup dei dati. Il nastro magnetico era comune per l’archiviazione nei giorni precedenti all’informatica personale, ma aveva due principali problemi: Teneva solo piccole quantità di dati ed era più lento di una lumaca in una fredda mattina di primavera. Per quelli di noi entusiasti della tecnologia, ci doveva essere qualcosa di meglio. E c’era: il floppy disk.

A metà degli anni ’70 avevo sentito parlare dei floppy drive, ma erano apparecchiature costose ed esotiche. Non sapevo che IBM aveva deciso già nel 1967 che le unità a nastro, pur andando bene per i backup, semplicemente non erano abbastanza buone per caricare il software sui mainframe. Fu così che Alan Shugart assegnò a David L. Noble il compito di guidare lo sviluppo di “un sistema affidabile e poco costoso per caricare il microcodice nei mainframe IBM System/370” usando un processo chiamato Initial Control Program Load (ICPL). Da questo progetto nacque il primo floppy disk da 8 pollici.

Oh, sì, prima dei drive da 5,25 pollici che molti di voi ricordano c’era il floppy da 8 pollici. Nel 1978 li usavo sui mainframe. Più tardi li avrei usati su PC dedicati alla catalogazione presso l’Online Computer Library Center.

Quanto era grande il tuo?

Il drive da 8 pollici iniziò a comparire nel 1971. Permisero a tutti di smettere di usare il temuto nastro di carta, che era facile da piegare, spiluccare e mutilare – per non parlare del pirata. E significò la fine della detestata scheda perforata IBM 5081. Chiunque abbia mai attorcigliato del nastro o – orrore! – gettato un mazzo di schede perforate Hollerith fu felice di adottare unità da 8 pollici.

Inoltre, i primi floppy da 8 pollici a lato singolo potevano contenere i dati di 3.000 schede perforate, o 80K per voi. So che oggi non è niente – il testo di questo articolo consuma 66K da solo – ma allora era un grande affare.

Alcuni primi microcomputer, come lo Xerox 820 e lo Xerox Alto, usavano unità da 8 pollici, ma questi floppy di prima generazione non hanno mai sfondato nel mercato dei consumatori. Quell’onore sarebbe andato alla generazione successiva del floppy: il modello da 5,25 pollici.

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Nel 1972, Shugart aveva lasciato IBM e fondato la sua società, la Shugart Associates. Nel 1975, Wang, che all’epoca possedeva il mercato dei word processor dedicati, si rivolse a Shugart per creare un computer che potesse stare sopra una scrivania. Per farlo, Wang aveva bisogno di un floppy disk più piccolo ed economico.

Secondo Don Massaro, un altro IBMer che aveva seguito Shugart nel nuovo business, Charles Wang, il fondatore della Wang, gli disse: “Voglio uscire con un word processor di fascia molto più bassa. Deve essere molto più economico, e non posso permettermi di pagarti 200 dollari per il tuo floppy da 8 pollici; ho bisogno di un floppy da 100 dollari”. Questo accadeva proprio quando la gente cominciava a parlare di PC. Non sapevano bene cosa fosse.

Così, Shugart e compagnia iniziarono a lavorare al progetto. Secondo Massaro, “Abbiamo progettato l’unità floppy da 5,25 pollici in termini di design generale – come dovrebbe apparire – in una macchina che guidava fino a Herkimer, New York, per visitare Mohawk Data Systems”. Il team di progettazione si fermò in una cartoleria per comprare del cartone mentre cercava di capire quale dimensione dovesse avere il dischetto. “È molto semplice il motivo per cui era di 5,25 pollici”, dice. “5 1/4 era il dischetto più piccolo che si poteva fare e che non sarebbe entrato in tasca. Non volevamo metterlo in tasca perché non volevamo che si piegasse, ok?”

Shugart ha anche progettato il dischetto per essere di quelle dimensioni perché un’analisi delle unità a cassetta e dei loro alloggiamenti nei microcomputer ha mostrato che un drive da 5,25 pollici era il più grande che si potesse inserire nei PC dell’epoca.

Secondo un’altra storia, Jimmy Adkisson, un ingegnere della Shugart, e Massaro “stavano discutendo le dimensioni del drive proposto con Wang. Il trio si trovava per caso a discutere in un bar, e Wang indicò un tovagliolo da bibita e disse: ‘circa quella dimensione’, che era di 5,25 pollici di larghezza.”

Il barbone nella hall

Wang non era l’elemento più importante nel successo del floppy da 5,25 pollici. George Sollman, un altro ingegnere di Shugart, portò un primo modello del drive da 5,25 pollici a un Home Brew Computer Club della Silicon Valley. Uno dei partecipanti rimase molto impressionato e venne nell’ufficio di Sollman. Sollman ricorda: “Don venne nel mio ufficio e mi disse: ‘Potresti far uscire il barbone dall’ingresso? Così sono uscito nell’atrio e questo tizio era seduto lì con dei buchi in entrambe le ginocchia. Aveva davvero bisogno di una doccia, ma aveva gli occhi più scuri e intensi, e disse: “Ho questa cosa che possiamo costruire”.”

Il nome del barbone era Steve Jobs, e la “cosa” era l’Apple II.

Apple aveva anche usato unità a cassetta per i suoi primi computer. Jobs sapeva che anche i suoi computer avevano bisogno di un sistema di archiviazione dati portatile più piccolo, più economico e migliore. Alla fine del 1977, l’Apple II fu reso disponibile con unità floppy da 5,25 pollici opzionali, prodotte da Shugart. Un drive normalmente poteva essere usato per contenere i programmi, mentre l’altro veniva usato per contenere i dati (altrimenti, per scambiare i floppy avanti e indietro quando era necessario salvare un file).

L’inizio del personal computing

Il floppy disk sembra così semplice ora, ma ha cambiato tutto. Come afferma la storia del floppy disk di IBM, fu un grande progresso nella facilità d’uso. “Ma forse il più grande impatto del floppy non fu sugli individui, ma sulla natura e la struttura dell’industria informatica. Fino alla fine degli anni ’70, la maggior parte delle applicazioni software per compiti come l’elaborazione di testi e la contabilità erano scritte dagli stessi proprietari di personal computer. Ma grazie al floppy, le aziende potevano scrivere programmi, metterli sui dischi e venderli per posta o nei negozi. “Ha reso possibile avere un’industria del software”, dice Lee Felsenstein, un pioniere dell’industria dei PC che ha progettato l’Osborne 1, il primo computer portatile prodotto in massa. Prima che le reti diventassero ampiamente disponibili per i PC, la gente usava i floppy per condividere programmi e dati tra di loro, chiamandola “sneakernet”.

In breve, è stato il floppy disk a trasformare i microcomputer in personal computer.

Il successo dell’Apple II ha reso il drive da 5,25 pollici lo standard industriale. La stragrande maggioranza dei PC CP/M-80, dalla fine degli anni ’70 all’inizio degli anni ’80, usava floppy drive di questa dimensione. Quando il primo PC IBM arrivò nel 1981, si poteva scegliere tra una o due unità floppy da 160 kilobyte (K, sì, proprio un K).

Per tutti i primi anni ’80, l’unità floppy divenne il formato di archiviazione portatile. All’inizio i floppy disk erano costruiti con una sola testina di lettura/scrittura, ma un’altra serie di testine fu rapidamente incorporata. Questo significava che quando il PC IBM XT arrivò nel 1983, i floppy a doppia faccia potevano contenere fino a 360 K di dati. Alcune aziende, come la Digital Equipment Corp. con il suo DEC Rainbow, introdussero le loro unità floppy da 5,25 pollici non compatibili. Erano a lato singolo ma con il doppio della densità, e nel 1983, una singola scatola di 10 dischi costava 45 dollari.

Alla fine, però, le forze di mercato impedirono ai vari formati di disco non compatibili di dividere il mercato dei PC in blocchi separati. (Il modo in cui i dati venivano immagazzinati era un’altra questione, comunque. I dati memorizzati su un sistema CP/M erano illeggibili su un drive PC-DOS, per esempio, quindi applicazioni dedicate come Media Master promettevano di convertire i dati da un formato all’altro. Nel 1984, IBM introdusse il computer IBM Advanced Technology (AT). Questo modello era dotato di un drive ad alta densità da 5,25 pollici, che poteva gestire dischi che potevano contenere fino a 1,2 MB.

A questo punto, era stata provata una varietà di altri drive floppy e formati di disco. Questi includevano formati da 2, 2,5, 2,8, 3, 3,25 e 4 pollici. La maggior parte morì rapidamente, ma uno, il formato da 3,5 pollici introdotto da Sony nel 1980, si dimostrò vincente.

Disco AOL

Il disco da 3,5 pollici non decollò veramente fino al 1982. Poi, il Microfloppy Industry Committee approvò una variazione del design Sony e il “nuovo” drive da 3,5 pollici fu rapidamente adottato da Apple per il Macintosh, da Commodore per l’Amiga, e da Atari per il suo PC Atari ST. Il mercato dei PC mainstream seguì presto, ed entro il 1988, i più durevoli dischi da 3,5 pollici superarono i floppy disk da 5,25 pollici.

I primi dischi da 3,5 pollici potevano contenere solo 720 K. Ma divennero presto popolari a causa del più conveniente formato tascabile e della loro costruzione in qualche modo più robusta (se si faceva rotolare una sedia da ufficio su uno di questi, si aveva una possibilità che i dati potessero sopravvivere). Un’altra variante del drive, usando la codifica Modified Frequency Modulation (MFM), spinse la memorizzazione dei dischetti da 3,5 pollici fino a 1,44MB nei computer PS/2 di IBM e Mac IIx di Apple a metà e fine degli anni ’80.

Per allora, anche se i floppy drive avrebbero continuato ad evolversi, altre tecnologie portatili iniziarono a superarli.

Nel 1991, Jobs introdusse il floppy da 3,5 pollici a densità estesa (ED) sulla sua linea di computer NeXT. Questi potevano contenere fino a 2,8 MB. Ma non era abbastanza. Arrivò una varietà di altri formati portatili che potevano immagazzinare più dati, come le unità magneto-ottiche e l’unità Zip di Iomega, e iniziarono a spingere i floppy fuori dal business.

Non copiare quel floppy

I veri killer dei floppy, però, furono i CD leggibili, i DVD e, ultimo chiodo nella bara, le unità flash USB. Oggi, un flash drive da 64 GB può contenere più dati di tutti i floppy disk che abbia mai posseduto messi insieme.

Apple ha prosperato maggiormente grazie al floppy drive, ma ironicamente è stata la prima ad abbandonarlo quando i CD e i DVD leggibili hanno preso il sopravvento. L’iMac del 1998 è stato il primo computer di consumo ad essere spedito senza alcun drive floppy.

Tuttavia, il drive floppy ha impiegato più di un decennio per morire. Sony, che alla fine possedeva il 70% di ciò che restava del mercato, annunciò nel 2010 che avrebbe smesso di produrre dischetti da 3,5 pollici.

Oggi è ancora possibile comprare nuovi floppy drive da 1,44 MB e dischi floppy, ma per gli altri formati, dovrete cercare su eBay o nelle vendite in cortile. Se volete davvero un nuovo drive o dischi da 3,5 pollici, io li prenderei al più presto. Il loro giorno è quasi finito.

Ma, mentre scompaiono anche dalla memoria, dovremmo sforzarci di ricordare quanto fossero importanti i floppy disk ai loro tempi. Senza di loro, il nostro attuale mondo dei computer semplicemente non esisterebbe. Prima che Internet fosse aperto al pubblico, sono stati i floppy disk a permetterci di creare e scambiare programmi e file. Sono stati davvero ciò che ha messo il “personale” nel personal computing.