Sirene e tritoni: Fatti e leggende

Sirene e altri mostri marini

Con la maggior parte del nostro pianeta blu coperto dall’acqua, non c’è da meravigliarsi che, secoli fa, si credeva che gli oceani nascondessero creature misteriose tra cui serpenti marini e sirene. I Merfolk (sirene e tritoni) sono, naturalmente, la versione marina delle leggende metà umane e metà animali che hanno catturato l’immaginazione umana per secoli. Una fonte, le “Arabian Nights”, descrive le sirene come aventi “facce di luna e capelli come quelli di una donna, ma le loro mani e i loro piedi erano nel ventre e avevano code come pesci”.

C.J.S. Thompson, un ex curatore del Royal College of Surgeons of England, nota nel suo libro “The Mystery and Lore of Monsters” che “Tradizioni riguardanti creature di forma metà umana e metà pesce esistono da migliaia di anni, e la divinità babilonese Era o Oannes, il dio pesce… è solitamente raffigurato come avente una testa barbuta con una corona e un corpo come un uomo, ma dalla vita in giù ha la forma di un pesce”. La mitologia greca contiene storie del dio Tritone, il tritone messaggero del mare, e diverse religioni moderne tra cui l’induismo e il Candomble (una credenza afro-brasiliana) venerano ancora oggi dee sirene.

Molti bambini sono forse più familiari con la versione Disney de “La Sirenetta”, una versione un po’ asettica di una fiaba di Hans Christian Andersen pubblicata per la prima volta nel 1837. In alcune leggende della Scozia e del Galles le sirene facevano amicizia – e addirittura sposavano – gli umani. Meri Lao, nel suo libro “Seduzione e il potere segreto delle donne”, nota che “Nelle isole Shetland, le sirene sono donne incredibilmente belle che vivono sotto il mare; il loro aspetto ibrido è temporaneo, l’effetto è ottenuto indossando la pelle di un pesce. Devono stare molto attente a non perderla mentre vagano sulla terraferma, perché senza di essa non sarebbero in grado di tornare al loro regno sottomarino”.

Nel folklore, le sirene erano spesso associate alla sfortuna e alla morte, attirando i marinai erranti fuori rotta e persino su banchi rocciosi (le terrificanti sirene del film del 2011 “Pirati dei Caraibi: Oltre i confini del mare” sono più vicine alle creature leggendarie di quanto lo sia Ariel della Disney).

Anche se non sono così conosciute come le loro controparti femminili, ci sono naturalmente i tritoni – e hanno una reputazione altrettanto feroce per evocare tempeste, affondare navi e annegare marinai. Un gruppo particolarmente temuto, gli Uomini Blu del Minch, si dice che abitino nelle Ebridi Esterne al largo della Scozia. Hanno l’aspetto di uomini comuni (dalla vita in su, comunque) ad eccezione della loro pelle colorata di blu e delle barbe grigie. La tradizione locale sostiene che prima di assediare una nave, gli Uomini Blu spesso sfidano il suo capitano in una gara di rime; se il capitano è abbastanza veloce di spirito e abbastanza agile di lingua può battere gli Uomini Blu e salvare i suoi marinai da una tomba acquatica.

Le leggende giapponesi hanno una versione degli abitanti delle sirene chiamata kappa. Si dice che risiedano nei laghi, nelle coste e nei fiumi giapponesi, questi spiriti dell’acqua grandi come bambini appaiono più animali che umani, con facce da scimmia e gusci di tartaruga sulla schiena. Come gli Uomini Blu, i kappa a volte interagiscono con gli umani e li sfidano in giochi di abilità in cui la pena per la perdita è la morte. Si dice che i kappa abbiano appetito per i bambini e per quelli abbastanza sciocchi da nuotare da soli in luoghi remoti – ma apprezzano soprattutto i cetrioli freschi.

Sirene ‘reali’?

La realtà delle sirene è stata ipotizzata durante il Medioevo, quando venivano raffigurate in modo semplice accanto ad animali acquatici conosciuti come le balene. Centinaia di anni fa i marinai e gli abitanti delle città costiere di tutto il mondo raccontavano di aver incontrato le fanciulle del mare. Una storia risalente al 1600 sosteneva che una sirena era entrata in Olanda attraverso una diga e si era ferita nel processo. Fu portata in un lago vicino e presto fu curata e rimessa in salute. Alla fine divenne una cittadina produttiva, imparando a parlare olandese, a fare le faccende domestiche e alla fine si convertì al cattolicesimo.

Un altro incontro con una sirena, una volta offerto come storia vera, è descritto in “Incredibili misteri e leggende del mare” di Edward Snow. Un capitano di mare al largo della costa di Terranova descrive il suo incontro del 1614: Il capitano John Smith vide una sirena “che nuotava con tutta la grazia possibile”. La immaginò con grandi occhi, un naso finemente modellato che era ‘un po’ corto, e orecchie ben formate’ che erano piuttosto troppo lunghe. Smith continua dicendo che “i suoi lunghi capelli verdi le conferivano un carattere originale che non era affatto poco attraente”. In effetti Smith era così preso da questa bella donna che cominciò “a sperimentare i primi effetti dell’amore” mentre la guardava prima della sua improvvisa (e sicuramente profondamente deludente) realizzazione che era un pesce dalla vita in giù. Il pittore surrealista Rene Magritte ha raffigurato una sorta di sirena al contrario nel suo dipinto del 1949 “L’invenzione collettiva”.

Nel 1800, gli imbroglioni producevano sirene finte a dozzine per soddisfare l’interesse del pubblico per queste creature. Il grande showman P.T. Barnum espose la “Sirena Feejee” nel 1840 e divenne una delle sue attrazioni più popolari. Coloro che pagavano 50 centesimi sperando di vedere una bellezza dalle lunghe gambe e dalla coda di pesce che si pettinava, erano sicuramente delusi; invece vedevano un grottesco finto cadavere lungo qualche metro. Aveva il torso, la testa e gli arti di una scimmia e la parte inferiore di un pesce. Agli occhi moderni era un falso evidente, ma all’epoca ingannò e incuriosì molti.

Sirene moderne?

Potrebbe esserci una base scientifica per le storie di sirene? Alcuni ricercatori ritengono che gli avvistamenti di animali oceanici di dimensioni umane come lamantini e dugonghi potrebbero aver ispirato le leggende delle sirene. Questi animali hanno una coda piatta, simile a quella di una sirena, e due pinne che assomigliano a braccia tozze. Non hanno esattamente l’aspetto di una tipica sirena o di un tritone, naturalmente, ma molti avvistamenti avvenivano da una certa distanza, ed essendo per lo più immersi nell’acqua e nelle onde solo parti del loro corpo erano visibili. Identificare gli animali in acqua è intrinsecamente problematico, poiché i testimoni oculari per definizione vedono solo una piccola parte della creatura. Quando si aggiunge il fattore della scarsa luce al tramonto e le distanze coinvolte, identificare positivamente anche una creatura conosciuta può essere molto difficile. Uno scorcio di una testa, un braccio o una coda appena prima che si tuffi sotto le onde potrebbe aver generato alcune segnalazioni di sirene.

Le segnalazioni di sirene moderne sono molto rare, ma si verificano; per esempio, le notizie del 2009 affermavano che una sirena era stata avvistata al largo della costa di Israele nella città di Kiryat Yam. Essa (o lei) ha eseguito alcuni trucchi per i curiosi prima di poco prima del tramonto, poi è scomparsa per la notte. Una delle prime persone a vedere la sirena, Shlomo Cohen, ha detto: “Ero con amici quando improvvisamente abbiamo visto una donna stesa sulla sabbia in modo strano. All’inizio ho pensato che fosse solo un’altra bagnante, ma quando ci siamo avvicinati è saltata in acqua ed è scomparsa. Eravamo tutti sotto shock perché abbiamo visto che aveva una coda”. L’ente del turismo della città era felice della loro ritrovata fama e ha offerto una ricompensa di 1 milione di dollari per la prima persona che avesse fotografato la creatura. Sfortunatamente le notizie sono svanite quasi altrettanto velocemente quanto sono emerse, e nessuno ha mai reclamato la ricompensa.

Nel 2012 uno speciale di Animal Planet, “Mermaids: The Body Found”, ha rinnovato l’interesse per le sirene. Presentava la storia di scienziati che avevano trovato prove di vere sirene negli oceani. Era finzione, ma presentata in un formato finto-documentario che sembrava realistico. Lo spettacolo è stato così convincente che la National Oceanic and Atmospheric Administration ha ricevuto abbastanza richieste dopo lo speciale televisivo da emettere una dichiarazione che nega ufficialmente l’esistenza delle sirene.

Un tempio a Fukuoka, in Giappone, si dice che ospiti i resti di una sirena spiaggiata nel 1222. Le sue ossa furono conservate per volere di un sacerdote che credeva che la creatura provenisse dal leggendario palazzo di un dio drago in fondo all’oceano. Per quasi 800 anni le ossa sono state esposte, e l’acqua usata per immergere le ossa si diceva che prevenisse le malattie. Solo alcune delle ossa sono rimaste, e poiché non sono state testate scientificamente, la loro vera natura rimane sconosciuta.

Le sirene possono essere antiche, ma sono ancora con noi in molte forme; le loro immagini possono essere trovate intorno a noi in film, libri, film Disney, a Starbucks – e forse anche nelle onde dell’oceano se guardiamo abbastanza da vicino.