Ralph David Abernathy (1926-1990)

Ralph David Abernathy fu il principale partner di Martin Luther King Jr. nel movimento dei diritti civili. Ha aiutato a organizzare il boicottaggio degli autobus di Montgomery in Alabama e la Southern Christian Leadership Conference (SCLC) ad Atlanta. Dopo che King fu assassinato nel 1968, Abernathy gli succedette come presidente della SCLC e continuò la pratica della resistenza non violenta come mezzo per ottenere l’uguaglianza per i neri americani. Nel maggio e giugno 1968, appena un mese dopo l’assassinio di King, Abernathy guidò la Poor People’s March on Washington, D.C.

Fondo e inizio carriera

Ralph David Abernathy è nato a Linden, Alabama, l’11 marzo 1926. Figlio di un agricoltore, ha servito nell’esercito durante la seconda guerra mondiale (1941-45) e in seguito si è iscritto all’Alabama State University di Montgomery, Alabama. Si è laureato in matematica nel 1950, due anni dopo essere stato ordinato ministro battista nel 1948. Il suo coinvolgimento nell’attivismo politico iniziò al college, quando condusse delle manifestazioni di protesta per la mancanza di calore e di acqua calda nel suo dormitorio e per il terribile cibo servito nella mensa. Nel 1951 conseguì un master in sociologia all’Università di Atlanta (poi Clark Atlanta University) e divenne poi pastore della Prima Chiesa Battista di Montgomery, in Alabama. Mentre era a Montgomery formò una stretta e duratura collaborazione con Martin Luther King Jr.

Il boicottaggio degli autobus di Montgomery del 1955-56, scatenato dal rifiuto di Rosa Parks di cedere il suo posto sull’autobus a un bianco, ispirò King e Abernathy a fondare la Montgomery Improvement Association. Questo gruppo ha fornito la leadership per il boicottaggio di successo del sistema di autobus segregati della città. Il boicottaggio segnò l’inizio del movimento per i diritti civili. Nella speranza di costruire su questa vittoria, Abernathy e King, insieme ad altri ministri neri del sud, fondarono la Southern Christian Leadership Conference. Il loro obiettivo era quello di formare un’organizzazione che avrebbe fornito al movimento per i diritti civili una leadership duratura. King fu eletto presidente, il reverendo C. K. Steele fu nominato vicepresidente e Abernathy divenne segretario-tesoriere. Impegnata nella lotta non violenta per i diritti civili, la SCLC adottò il motto “Non un capello di una testa di un bianco sarà danneggiato.”

Nel 1961 Abernathy divenne pastore della West Hunter Street Baptist Church di Atlanta e fu nominato vicepresidente della SCLC, diventando così il luogotenente di King ed eventuale successore. Sempre nel 1961 Abernathy e King furono convocati ad Albany per guidare un boicottaggio del sistema di trasporto pubblico segregato della città. Anche se arrivarono ad Albany con grande entusiasmo e nobili obiettivi, i risultati in quello che divenne noto come il Movimento di Albany furono tutt’altro che trionfali. Abernathy e King furono arrestati diverse volte e presto lasciarono il sud-ovest della Georgia senza aver risolto i problemi.

La torcia di King viene passata

Quando King fu assassinato il 4 aprile 1968, Abernathy gli succedette come presidente del SCLC. Le sue nuove responsabilità gli diedero poco tempo per piangere la morte del suo amico. Meno di una settimana dopo l’assassinio, Abernathy guidò una marcia a sostegno dei lavoratori della sanità in sciopero a Memphis, Tennessee. Il mese successivo assunse la guida della campagna dei poveri della SCLC. Sperando di portare l’attenzione sulla difficile situazione degli impoveriti della nazione, costruì delle capanne nella capitale della nazione, che precipitarono in una prova di forza con la polizia. Ignorando l’ordine di rimuovere le capanne, fu imprigionato per quasi tre settimane.

Il decennale mandato di Abernathy come presidente della SCLC fu segnato da tensioni interne tra fazioni in competizione per il controllo della direzione dell’organizzazione. Era frustrato dalla crescente disputa tra i membri più giovani e militanti, che sostenevano le proteste e le azioni drammatiche, e i membri più anziani e conservatori, che preferivano misure più tradizionali come le marce. Sotto la guida di Abernathy le campagne di raccolta fondi dell’SCLC non ebbero molto successo, il che mise l’organizzazione su una base finanziaria instabile. Abernathy si dimise nel 1977 tra le accuse di cattiva gestione finanziaria, lasciando un’organizzazione per i diritti civili un tempo consistente e prominente in declino. Quello stesso anno si candidò per un seggio al Congresso della Georgia e perse.

Dopo aver lasciato il suo posto di comando nel SCLC, Abernathy riprese il suo lavoro come ministro a tempo pieno ad Atlanta. Ha ricevuto molti riconoscimenti, in particolare lauree onorarie dalla Long Island University di New York, dal Morehouse College di Atlanta, dal Kalamazoo College in Michigan e dalla sua alma mater, l’Alabama State University. Un’importante autostrada di Atlanta è intitolata in suo onore. La sua autobiografia, And the Walls Came Tumbling Down, fu pubblicata nel 1989. Morì ad Atlanta il 17 aprile 1990.