Quello che Donald Trump non sa sulla guerra del 1812

Il presidente Donald Trump ha difeso la sua posizione secondo cui le misure commerciali protettive contro il Canada sono necessarie per ragioni di sicurezza nazionale e, in una telefonata con il primo ministro Justin Trudeau in vista di quello che è diventato un controverso incontro del G7 in Quebec, ha detto alla sua controparte canadese: “Non avete bruciato voi la Casa Bianca?”

Dopo che i dettagli della telefonata del 25 maggio sono trapelati, la Guerra del 1812 era in realtà un trend sui social media. Ero stranamente euforico. Milioni di dollari spesi per le celebrazioni del bicentenario in Canada nel 2012 erano stati incapaci di ottenere una tale attenzione per questa guerra poco compresa.

Il problema è che l’attenzione non è stata (per la maggior parte) rivolta alle cose che gli storici come me considerano significative. Invece, l’incidente è diventato l’ennesima occasione per criticare la deprimente mancanza di conoscenza storica di Trump.

Per la cronaca: la Casa Bianca è stata bruciata dalle Giubbe Rosse britanniche, non dai canadesi. E come soggetti dell’impero britannico, i “canadesi” erano, in un certo senso, “britannici”. Ma i miliziani canadesi erano ben distinti dai regolari dal manto scarlatto dell’esercito di Sua Maestà. L’edificio non fu nemmeno interamente bruciato. Né gli fu dato il nome di “The White House” perché dovette essere dipinto per coprire le umilianti bruciature.

Faccio spesso queste correzioni. L’ho fatto di nuovo sulla scia dell’impressionante difesa senza senso di Trump dell’escalation della guerra economica. In effetti, faccio correzioni con una tale regolarità che si potrebbe cominciare a pensare che l’unica cosa interessante accaduta tra il 1812 e il 1815 sia stato l’incendio della Casa Bianca. Almeno, questa è l’impressione che ho avuto parlando con i canadesi prima del commento di Trump.

La pittura <em>La House</em> di George Munger mostra la Casa Bianca dopo che è stata bruciata dai soldati inglesi nella guerra del 1812. U.S. Library of Congress

Una buona storia canadese

Normalmente, la prima cosa che molte persone mi dicono quando viene fuori l’argomento della Guerra del 1812 è qualcosa come: “Ooh, abbiamo bruciato la Casa Bianca in quella, eh?”

Le argomentazioni “non siamo stati noi” che i canadesi stanno ora facendo sull’incendio della Casa Bianca sono quindi un po’ inaspettate. Quello che una volta amavamo possedere, raccontatoci da un uomo che amiamo odiare, è improvvisamente profondamente insultante.

Nelle mani dei canadesi, l’incendio della Casa Bianca era un racconto eroico, alla Davide e Golia. Si tratta di giovani coraggiosi che cercano una vendetta giustificata sull’arrogante colosso americano – una narrazione familiare e confortante per molti canadesi. Eppure, dalla bocca del presidente degli Stati Uniti, è una grossolana inesattezza storica e un insulto alle nostre nature apparentemente amanti della pace.

La verità degli eventi è improbabile che risolva questa particolare contraddizione, ma è comunque importante per ricordarci perché la Guerra del 1812 è davvero importante. Sono altrettanto utili per capire perché l’evocazione di Trump della distruzione della sua attuale residenza può essere contemporaneamente sciocca, anacronistica, imprecisa… eppure comprensibile.

La guerra arriva a Washington

Le forze britanniche nell’area di Chesapeake nel 1812-15 stavano conducendo una campagna che assomigliava un po’ a una corsa finale in una partita di calcio. Per gran parte della guerra, la maggior parte dell’azione avvenne più a nord, lungo le rive del fiume San Lorenzo e sui Grandi Laghi.

Un ritratto dell’ammiraglio inglese Sir George Cockburn, uno dei comandanti dell’attacco a Washington. Library and Archives Canada

Alcuni appassionati ufficiali britannici – l’ammiraglio Alexander Cochrane, il generale maggiore Robert Ross e il focoso contrammiraglio George Cockburn – ebbero l’idea che entrare a Baltimora e saccheggiare Washington potesse essere tatticamente utile. L’idea aveva anche la promessa di dare un po’ di botte a un gruppo di ex-coloni arroganti che avevano avuto la temerarietà di dire all’impero britannico che (tra le altre cose) non potevano rapire i marinai americani per armare le loro navi contro Napoleone.

L’attacco a Washington il 24 agosto 1814 fu anche vendicativo. I soldati americani erano abbastanza abili saccheggiatori, non solo nella capitale canadese di York (oggi Toronto), ma anche in posti come Dover e St.

(Qualcuno potrebbe anche rivendicare il saccheggio di Newark, ora conosciuta come Niagara-on-the-Lake, come parte di questa lista di atrocità americane. La città fu completamente rasa al suolo nel dicembre 1813 e gli abitanti furono messi al freddo quando tutti gli edifici della città, tranne tre, furono ridotti in cenere. Tuttavia, i coraggiosi ragazzi che bruciarono la città, sotto gli ordini del generale americano George McClure, erano conosciuti come i “Canadian Volunteers” – uomini dell’Alto Canada che combattevano con gli americani.)

Saccheggiatori, ma non assassini

I saccheggiatori nella guerra del 1812, indipendentemente dall’uniforme, cercavano di condurre i loro saccheggi senza massacrare indiscriminatamente i civili o rubare la proprietà privata.

Alcune volte, riuscivano in questo metodo “civile” di combattimento. Quando gli americani arrivarono a York, per esempio, si concentrarono sugli edifici pubblici e, in alcuni casi notevoli, impedirono ai canadesi di saccheggiarsi a vicenda.

A Washington, molti abitanti descrissero gli invasori britannici come educati. Cercarono di evitare di bruciare le case dei civili, apparentemente pagarono il cibo e le bevande di cui avevano bisogno – ma non risparmiarono fiammiferi nella distruzione di edifici pubblici e, in un caso, l’ufficio di un giornalista che era stato particolarmente feroce nel suo ritratto di Cockburn.

In definitiva, ci fu solo una vittima nell’attacco a Washington, e circa una mezza dozzina di feriti. Le vittime architettoniche, come l’edificio del Campidoglio e la Casa Bianca, tuttavia, furono vittime cospicue.

Un dipinto della First Lady Dolley Madison che dirige il salvataggio di George Washington ritratto mentre le forze britanniche attaccano la capitale degli Stati Uniti. Montpelier Foundation

Dolley Madison, la temibile First Lady, aveva già portato via la maggior parte degli oggetti di valore dalla Casa Bianca (compreso l’ormai famoso ritratto di George Washington), minimizzando i danni culturali.

Poco vantaggio

La distruzione di Washington fornì poco vantaggio tattico agli inglesi, oltre a disperdere un gruppo di politici americani già divisi e litigiosi. La maggior parte dei funzionari, compreso lo sfortunato marito di Dolley, James Madison, fuggì dalla città in preda al panico mentre le truppe britanniche marciavano verso di loro.

L’immagine pietosa dei politici americani con la parrucca che scappano dalla città con le loro code sventolanti è accentuata dal fatto che quando gli ufficiali inglesi e i loro uomini arrivarono alla Casa Bianca, trovarono la tavola della sala da pranzo apparecchiata per la cena. Il cibo era pronto e il vino eccellente aspettava di essere versato. A quanto pare gli americani si aspettavano di festeggiare una vittoria quella sera, ma invece fu consumata dai loro nemici.

Tuttavia, poiché i comandanti britannici ordinarono poi la distruzione della Casa Bianca – un luogo che, come ci ricorda la storica Nicole Eustace, non era semplicemente un edificio politico ma uno spazio domestico – hanno reso facile agli americani furiosi dipingere gli inglesi come vergognosi barbari.

In pochi mesi dall’incendio di Washington, il 24 dicembre 1814 fu firmato il trattato di Gand. La guerra finì il febbraio successivo, quando entrambi i governi ratificarono il trattato.

Nel periodo successivo, gli americani fecero un lavoro spettacolare trasformando un pasticcio di 32 mesi di una guerra a cui riuscirono a malapena a sopravvivere (e che non vinsero) in una trionfante vittoria della virile prodezza americana.

Una guerra senza vincitori

Anche se gli americani non hanno vinto la guerra del 1812, non sono mai stato troppo propenso a dichiarare la Gran Bretagna/Canada come vincitore. Tuttavia, il caso può essere fatto: nessuno degli obiettivi di guerra originali dichiarati dagli americani è stato raggiunto. Il Canada non perse alcun territorio e il trattato che concluse la guerra dichiarò che tutto sarebbe stato status quo ante bellum. Il Canada era stato efficacemente difeso dagli invasori.

Quando tutto finì, la Guerra del 1812 diede al Canada e agli Stati Uniti il loro confine comune. La guerra lo definì e lo segnò sulla mappa in un modo che prima era stato abbastanza facile da ignorare.

Trasformò ex amici e vicini in nemici. Ha reso i coloni canadesi profondamente sospettosi delle motivazioni americane sul continente (e non ha sedato nemmeno il desiderio americano di possedere il territorio canadese).

Il presidente americano Donald Trump e il primo ministro canadese Justin Trudeau al vertice dei leader del G7 a La Malbaie, Que. il, 8 giugno 2018. La loro discussione sul saccheggio della Casa Bianca nel 1814 ha avuto luogo due settimane prima della riunione del G7. THE CANADIAN PRESS/Sean Kilpatrick

Dopotutto – un punto che Trump non sapeva o ignorava allegramente – gli americani hanno iniziato la guerra: hanno invaso per primi e, indipendentemente da quanto sia moralmente dubbio questo tipo di tit-for-tat internazionale, hanno invitato alla rappresaglia.

Mentre Trump ha sbagliato alcuni fatti, non è l’unico. Se c’è una cosa che questo stupido episodio mi conferma, è che la nostra storia – la nostra storia collettiva, complicata, terribile e raramente trionfale – ha bisogno di fare tendenza più spesso, ma con molta più attenzione e – oso suggerirlo? – lettura.